Le coronavirus s'est déplacé si rapidement à travers le monde, en partie parce que personne n'avait une immunité préalable. Le fait de ne pas vérifier sa propagation entraînera des pertes en vies humaines catastrophiques. Pourtant, certains politiciens, épidémiologistes et commentateurs conseillent que la mesure la plus pratique consiste à gérer les infections tout en permettant à la soi-disant immunité collective de se développer.

Le concept d'immunité collective est généralement décrit dans le contexte d'un vaccin. Lorsque suffisamment de personnes sont vaccinées, un agent pathogène ne peut pas se propager facilement dans la population. Si vous êtes infecté par la rougeole mais que toutes les personnes avec lesquelles vous interagissez ont été vaccinées, la transmission sera stoppée dans son élan.

Que signifie réellement l'immunité collective contre les coronavirus

Les niveaux de vaccination doivent rester au-dessus d'un seuil qui dépend de la transmissibilité du pathogène. Nous ne savons pas encore exactement à quel point le coronavirus est transmissible, mais supposons que chaque personne en infecte en moyenne trois autres. Cela signifierait que près des deux tiers de la population devraient être immunisés pour conférer l'immunité collective.

En l'absence de vaccin, le développement d'une immunité contre une maladie comme Covid-19 nécessite en fait d'être infecté par le coronavirus. Pour que cela fonctionne, une infection antérieure doit conférer une immunité contre une infection future. Tout en espérant, les scientifiques ne sont pas encore certains que ce soit le cas, ni ne savent combien de temps cette immunité pourrait durer. Le virus a été découvert il y a seulement quelques mois.

Mais même en supposant que l'immunité soit durable, un très grand nombre de personnes doivent être infectées pour atteindre le seuil d'immunité collective requis. Étant donné que les estimations actuelles suggèrent qu'environ 0,5 à 1% de toutes les infections sont mortelles, cela signifie beaucoup de décès.

Peut-être le plus important à comprendre, le virus ne disparaît pas comme par magie lorsque le seuil d'immunité du troupeau est atteint. Ce n'est pas quand les choses s'arrêtent – c'est seulement quand elles commencent à ralentir.

Une fois que l'immunité aura été suffisamment développée dans la population, chaque personne infectera moins d'une autre personne, de sorte qu'une nouvelle épidémie ne pourra pas recommencer. Mais une épidémie déjà en cours continuera de se propager. Si 100 000 personnes sont infectieuses au pic et qu’elles infectent chacune 0,9 personne, c’est encore 90 000 nouvelles infections, et plus après. Un train en fuite ne s'arrête pas au moment où la piste commence à monter en pente, et un virus à propagation rapide ne s'arrête pas juste lorsque l'immunité du troupeau est atteinte.

Si la pandémie restait incontrôlée aux États-Unis, elle pourrait se poursuivre pendant des mois après l'immunité collective, infectant de nombreux millions de personnes au cours du processus.

Au moment où l'épidémie a pris fin, une très grande proportion de la population aurait été infectée – bien au-dessus de notre seuil d'immunité du troupeau prévu d'environ deux tiers. Ces infections supplémentaires sont ce que les épidémiologistes appellent un « dépassement ».

Certains pays tentent des stratégies visant à renforcer « en toute sécurité » l'immunité de la population contre le coronavirus sans vaccin. La Suède, par exemple, demande aux personnes âgées et aux personnes ayant des problèmes de santé sous-jacents de s'auto-mettre en quarantaine, mais maintient de nombreuses écoles, restaurants et bars ouverts. De nombreux commentateurs ont suggéré que ce serait également une bonne politique pour les pays pauvres comme l'Inde. Mais étant donné le taux de mortalité, il n'y a aucun moyen de le faire sans un grand nombre de victimes – et en effet, la Suède a déjà vu beaucoup plus de morts que ses voisins.

Comme nous le voyons, il est maintenant beaucoup trop tôt pour lever la main et procéder comme si une grande majorité de la population mondiale deviendrait inévitablement infectée avant qu'un vaccin ne soit disponible.

De plus, nous ne devons pas être trop confiants quant à notre capacité à effectuer une « brûlure contrôlée » avec une pandémie qui a explosé à travers le monde en quelques semaines malgré des efforts extraordinaires pour la contenir.

Depuis les premiers jours de la pandémie, nous utilisons la distanciation sociale pour aplatir sa courbe. Cela diminue la pression sur le système de santé. Il fait gagner du temps à la communauté scientifique pour développer des traitements et des vaccins, ainsi que pour renforcer les capacités de test et de traçage. Bien qu'il s'agisse d'un virus extrêmement difficile à gérer, des pays comme la Nouvelle-Zélande et Taïwan ont connu un succès précoce, remettant en question le récit selon lequel le contrôle est impossible. Nous devons apprendre de leurs succès.

Il n'y aurait rien de rapide ou d'indolore à atteindre l'immunité collective sans vaccin.

Carl T. Bergstrom est professeur de biologie à l'Université de Washington. Natalie Dean est professeure adjointe de biostatistique à l'Université de Floride.