Alors que le monde attend un vaccin contre le coronavirus, des dizaines de milliers de personnes pourraient mourir. Mais certains scientifiques pensent qu'un vaccin pourrait déjà exister.

De nouvelles recherches surprenantes dans un créneau de l'immunologie suggèrent que certains vaccins vivants qui existent depuis des décennies pourraient, éventuellement, protéger contre le coronavirus. La théorie est que ces vaccins pourraient rendre les gens moins susceptibles d'éprouver des symptômes graves – ou même des symptômes – s'ils l'attrapent.

L'immunologie innée pourrait-elle nous sauver du coronavirus ?

Dans plus de 25 universités et centres cliniques du monde entier, des chercheurs ont entamé des essais cliniques, principalement chez des professionnels de la santé, pour vérifier si un vaccin vivant contre la tuberculose utilisé depuis 99 ans, appelé vaccin contre le bacille Calmette-Guérin ou BCG,, pourrait réduire les risques associés au coronavirus.

Un autre groupe restreint mais estimé de scientifiques recueille des fonds pour tester les effets protecteurs potentiels d'un vaccin antipoliomyélitique vivant de 60 ans appelé O.P.V.

Il est contre-intuitif de penser que de vieux vaccins créés pour lutter contre des agents pathogènes très différents pourraient se défendre contre le coronavirus. L'idée est controversée en partie parce qu'elle remet en question le dogme du fonctionnement des vaccins.

Mais la compréhension des scientifiques d'un bras de l'immunologie connue sous le nom d'immunité innée a changé ces dernières années. Un nombre croissant de recherches suggère que les vaccins vivants, qui sont fabriqués à partir d'agents pathogènes vivants mais atténués (par opposition aux vaccins inactivés, qui utilisent des agents pathogènes morts) offrent une large protection contre les infections d'une manière que personne ne prévoyait.

« Nous ne pouvons pas être certains du résultat, mais je soupçonne que cela aura un effet » sur le coronavirus, a déclaré Jeffrey Cirillo, microbiologiste et immunologue à la Texas A&M University qui dirige l'un des B.C.G. essais. « La question est, quelle sera sa taille ? »

Les scientifiques soulignent que ces vaccins ne seront pas une panacée. Ils pourraient atténuer les symptômes, mais ils ne les élimineront probablement pas. Et la protection, si elle se produit, ne durerait probablement que quelques années.

Pourtant, « cela pourrait être une première étape », a déclaré le Dr Mihai Netea, immunologiste à l'Université Radboud aux Pays-Bas qui dirige un autre des essais. « Ils peuvent être le pont jusqu'à ce que vous ayez le temps de développer un vaccin spécifique. »

Il y a près d'un siècle, la première preuve suggérant que les vaccins vivants pouvaient être largement protecteurs a été diffusée, mais personne ne savait quoi en penser. En 1927, peu après le B.C.G. a été déployée, Carl Naslund de la Société suédoise de lutte contre la tuberculose a observé que les enfants vaccinés avec le vaccin vivant contre la tuberculose étaient trois fois moins susceptibles de mourir de toute cause que les enfants qui ne l'étaient pas.

« On est tenté d'expliquer cette très faible mortalité chez les enfants vaccinés par l'idée que B.C.G. le vaccin provoque une immunité non spécifique « , écrivait-il en 1932.

Puis, dans des essais cliniques menés dans les années 40 et 50 aux États-Unis et en Grande-Bretagne, les chercheurs ont découvert que B.C.G. réduit les décès non accidentels de causes autres que la tuberculose de 25% en moyenne.

Toujours dans les années 1950, des chercheurs russes, dont Marina Voroshilova de l'Académie des sciences médicales de Moscou, ont remarqué que les personnes qui avaient reçu le vaccin vivant contre la polio, par rapport aux personnes qui n'en avaient pas, étaient beaucoup moins susceptibles de tomber malades avec la saison grippe et autres infections respiratoires. Elle et d'autres scientifiques ont entrepris un essai clinique impliquant 320 000 Russes pour tester plus attentivement ces effets mystérieux.

Ils ont constaté que parmi les personnes qui avaient reçu le vaccin vivant contre la polio, « l'incidence de la grippe saisonnière a été réduite de 75 pour cent », a déclaré Konstantin Chumakov, le fils de Voroshilova, qui est maintenant directeur adjoint de la recherche au bureau américain de la Food and Drug Administration. Recherche et examen des vaccins.

Des études récentes ont produit des résultats similaires. Dans une revue de 2016 de 68 articles commandée par l'Organisation mondiale de la santé, une équipe de chercheurs a conclu que le B.C.G., avec d'autres vaccins vivants, « réduisait la mortalité globale de plus que ce à quoi on s'attendrait par leurs effets sur les maladies qu'ils préviennent ».

L'OMS. est depuis longtemps sceptique quant à ces « effets non spécifiques », en partie parce qu'une grande partie de la recherche à leur sujet a impliqué des études d'observation qui n'établissent pas de cause à effet. Mais dans un récent rapport incorporant les résultats les plus récents de certains essais cliniques, l'organisation a décrit les effets non spécifiques du vaccin comme « plausibles et courants ».

Le Dr Stanley Plotkin, vaccinologue et professeur émérite à l'Université de Pennsylvanie qui a développé le vaccin contre la rubéole mais n'a aucune implication dans la recherche actuelle, a accepté. « Les vaccins peuvent affecter le système immunitaire au-delà de la réponse à l'agent pathogène spécifique », a-t-il déclaré.

Peter Aaby, un anthropologue danois qui a passé 40 ans à étudier les effets non spécifiques des vaccins en Guinée-Bissau, en Afrique de l'Ouest, et dont les résultats ont été critiqués comme invraisemblables, espère que ces essais seront un point de basculement pour la recherche dans le domaine . « C'est une sorte de moment d'or pour que cela soit pris au sérieux », a-t-il déclaré.

La possibilité que les vaccins puissent avoir des effets non spécifiques est en train de froncer les sourcils en partie parce que les scientifiques pensent depuis longtemps que les vaccins agissent en stimulant le système immunitaire adaptatif hautement spécifique du corps.

Après avoir reçu un vaccin contre, disons, la polio, le corps d'une personne crée une armée d'anticorps spécifiques à la polio qui reconnaissent et attaquent le virus avant qu'il n'ait une chance de s'installer. Cependant, les anticorps contre la polio ne peuvent pas combattre les infections causées par d’autres agents pathogènes. Ainsi, sur la base de ce cadre, les vaccins contre la polio ne devraient pas être en mesure de réduire le risque associé à d’autres virus, comme le coronavirus.

Mais au cours de la dernière décennie, les immunologistes ont découvert que les vaccins vivants stimulent également le système immunitaire inné, qui est moins spécifique mais beaucoup plus rapide. Ils ont découvert que le système immunitaire inné peut être entraîné par des vaccins vivants pour mieux lutter contre divers types d'agents pathogènes.

Par exemple, dans une étude de 2018, le Dr Netea et ses collègues ont vacciné des volontaires avec soit le B.C.G. ou un placebo, puis les a tous infectés avec une version inoffensive du virus de la fièvre jaune. Ceux qui avaient reçu le B.C.G. étaient mieux à même de lutter contre la fièvre jaune.

Les recherches du Dr Netea et d’autres montrent que les vaccins vivants entraînent le système immunitaire du corps en provoquant des changements dans certaines cellules souches. Entre autres choses, les vaccins initient la création de minuscules marques qui aident les cellules à activer les gènes impliqués dans la protection immunitaire contre de multiples agents pathogènes.

Ce domaine de l'immunité innée « est l'un des domaines les plus chauds de l'immunologie fondamentale aujourd'hui », a déclaré le Dr Robert Gallo, directeur de l'Institut de virologie humaine à la faculté de médecine de l'Université du Maryland et co-fondateur du Global Virus Network, une coalition de virologues de plus de 30 pays. Dans les années 1980, le Dr Gallo a aidé à identifier H.I.V. comme cause du SIDA.

Le Dr Gallo dirige la charge pour tester l'O.P.V. vaccin antipoliomyélitique vivant comme traitement du coronavirus. Lui et ses collègues espèrent commencer un essai clinique sur des travailleurs de la santé à New York et dans le Maryland d'ici six semaines.

O.P.V. est couramment utilisé dans 143 pays, mais plus aux États-Unis. Un vaccin antipoliomyélitique inactivé a été réintroduit ici en 1997, en partie parce qu'une personne sur 2,7 millions de personnes qui reçoivent le vaccin vivant peut effectivement en développer la polio.

Mais O.P.V. ne présente pas ce risque pour les Américains qui ont reçu un vaccin contre la polio dans le passé. « Nous pensons que c'est très, très, très sûr », a déclaré le Dr Gallo. Il est également peu coûteux à 12 cents la dose et est administré par voie orale, il ne nécessite donc pas d'aiguilles.

Certains scientifiques se sont inquiétés de savoir si ces vaccins pouvaient augmenter le risque de « tempêtes de cytokines » – des réactions inflammatoires mortelles qui ont été observées chez certaines personnes des semaines après avoir été infectées par le coronavirus. Le Dr Netea et d'autres ont dit qu'ils prenaient ces préoccupations au sérieux mais ne prévoyaient pas de problèmes. D'une part, les vaccins ne seront administrés qu'à des personnes en bonne santé – pas à des personnes déjà infectées.

En outre, B.C.G. peut en fait accélérer la réponse immunitaire initiale du corps de manière à réduire la quantité de virus dans le corps, de sorte qu’une réponse inflammatoire ne se produit jamais. Cela peut « conduire à moins d'infection au départ », a déclaré le Dr Moshe Arditi, directeur du Centre de recherche sur les maladies infectieuses et immunologiques du Cedars-Sinai Medical Center à Los Angeles, qui dirige l'un des bras d'essai.

La science à ce sujet en est encore à ses débuts. Plusieurs préimpressions – des articles scientifiques qui n'ont pas encore été évalués par des pairs – publiés au cours des derniers mois soutiennent l'idée que B.C.G. pourrait protéger contre le coronavirus. Ils ont rapporté, par exemple, que les taux de mortalité sont plus faibles dans les pays qui vaccinent régulièrement les enfants avec B.C.G. Mais ces études peuvent être chargées de biais et difficiles à interpréter; il est impossible de savoir si les vaccinations, ou autre chose, ont fourni la protection.

De telles études sont « tout en bas de la hiérarchie des preuves », a déclaré le Dr Christine Stabell Benn, qui recueille des fonds pour un procès danois en Colombie-Britannique. Elle a ajouté que les effets protecteurs d'une dose de B.C.G administrée aux adultes il y a des décennies, lorsqu'ils étaient des nourrissons, pouvaient très bien différer des effets protecteurs que le vaccin pouvait fournir lorsqu'il était administré à des adultes lors d'une épidémie.

« En fin de compte », a déclaré le Dr Netea, « seuls les essais cliniques donneront la réponse. »

Heureusement, cette réponse viendra très bientôt. Les premiers résultats des essais en cours pourraient être disponibles dans quelques mois. Si ces chercheurs ont raison, ces anciens vaccins pourraient nous faire gagner du temps – et sauver des milliers de vies – pendant que nous travaillons à en développer un nouveau.

Melinda Wenner Moyer est écrivaine en science et santé et auteure d'un livre à paraître sur l'éducation des enfants.