Au printemps, alors que le coronavirus se propageait à travers la planète, les Américains ont pris des mesures - lentes et inégales qu'elles auraient pu être - pour maîtriser les premières épidémies américaines. Fermeture des lieux de culte et des commerces non essentiels. Les gens se sont résignés à porter des masques en public. Ils travaillaient à domicile s'ils le pouvaient, pour réduire le risque pour ceux qui ne le pouvaient pas.

Le gouvernement fédéral a déployé des ressources pour aider les gens à rester chez eux. Les sports des ligues majeures ont suspendu les matchs. Broadway a suspendu les pièces. Les familles ont suspendu leurs vacances. Écoles fermées. Les maisons de soins infirmiers et les hôpitaux ont interdit les visiteurs. C'était douloureux, et dans certains cas dévastateur - et ce n'était toujours pas suffisant pour éradiquer le virus en Amérique.

Cette flambée de coronavirus n'a pas à être si horrible

Pourtant, ces étapes importaient beaucoup.

Le nombre de cas a diminué dans des endroits où ils étaient en hausse, comme New York et Seattle. Les surtensions qui ont suivi au début de l'été ont été repoussées, voire totalement réprimées. Avec le temps, même les maisons de soins infirmiers ont connu une certaine diminution des cas. Alors que l'économie a chuté gravement, le fond n'est pas tombé. Les allocations de chômage nouvellement élargies, combinées à quelque 500 milliards de dollars d'aide fédérale, ont permis aux petites entreprises de fermer ou de réduire leur masse salariale sans déclencher une flambée des taux de pauvreté. Le crédit facile pour les grandes entreprises et les chèques de relance pour presque tout le monde ont également aidé.

Beaucoup plus aurait pu et aurait dû être fait. Un manque flagrant de leadership national a donné au virus un avantage trop constant, et beaucoup trop de vies et de moyens de subsistance ont encore été perdus. Mais malgré toutes ces pertes évitables, nous avons également acquis une compréhension cruciale du fonctionnement de ce virus et de la manière dont il pourrait être vaincu.

Pour le moment, cette leçon semble oubliée. Le pays entre dans sa troisième et potentiellement la plus terrible flambée de coronavirus. Plus tôt ce mois-ci, le nombre quotidien de cas à l'échelle nationale a atteint 100 000 pour la première fois. Jeudi, il a franchi la barre des 160 000 personnes. Les hospitalisations sont à leur plus haut niveau. Contrairement aux surtensions précédentes, il n'y a pas d'épicentre. Le virus se propage partout.

Même les communautés qui devraient être mieux informées réagissent avec un mélange d'apathie et de pensée magique. À New York, les autorités se préparent à fermer à nouveau les écoles, tout en laissant les bars et les restaurants ouverts pour le service à l'intérieur (quoique à capacité réduite). Au Texas, le gouverneur a hésité à fermer ou à restreindre les entreprises, alors même que le nombre de cas dépasse le million.

Certaines personnes s'accrochent au fait que si le nombre de cas augmente, les taux de mortalité sont jusqu'à présent restés faibles pendant cette flambée. C'est vrai. Mais ce n’est pas si simple: la mort n’est pas le seul mauvais résultat de la contraction du coronavirus. Les symptômes débilitants peuvent durer des mois, et certains médecins craignent qu'ils ne conduisent à une invalidité permanente. De plus, la baisse des taux de mortalité dépend de la qualité des soins, qui sera difficile à maintenir dans tout le pays à mesure que le nombre de cas augmentera. Dans tous les cas, le nombre de morts est un indicateur retardé. Ils ont tendance à augmenter quelques semaines après le décompte des cas, ce que les experts préviennent que cela se produira plus tard ce mois-ci et le prochain.

"C’est comme si nous avions survécu au Titanic", déclare le Dr Umair Shah, commissaire à la santé du comté de Harris, au Texas. "Maintenant, nous regardons la pointe d'un iceberg et prétendons que la pointe est tout."

Ces vœux pieux et cette résignation ne sont pas difficiles à comprendre. Il semble cruel de fermer des entreprises et de mettre à nouveau des gens au chômage, surtout lorsque des élus des deux partis politiques ont prévu des célébrations électorales en salle. Il semble inutile de sauter Thanksgiving, alors qu'après un an de tels sacrifices, le virus semble toujours gagner. Pourquoi croire que tout peut vaincre la pandémie alors que jusqu'à présent - aux États-Unis du moins - rien ne l'a fait ?

Pendant la majeure partie de l'année écoulée, l'administration Trump a encouragé cet état d'esprit, avec un battement régulier de déclarations délirantes: que le virus disparaîtra de lui-même, que le changement climatique ou l'immunité collective sauvera la nation, que cependant les graphiques regardez, les choses ne sont vraiment pas si mauvaises. Qu'à cela ne tienne, 240 000 Américains sont morts, 1 000 autres meurent chaque jour, et le personnel de l'administration lui-même est touché par des épidémies. Il peut être difficile de comprendre la fin de cette chose.

Pourtant, il y a des raisons claires d'espérer. Les médecins et les scientifiques en savent beaucoup plus sur la façon dont ce coronavirus se propage et sur la façon de traiter la maladie qu'il provoque. Les médicaments et les vaccins annoncés depuis longtemps arrivent dans le pipeline, et dans deux mois, la nation aura un nouveau président - un président qui a fait campagne sur la promesse de ne pas gaspiller les sacrifices qui ont été consentis et de donner la priorité à la lutte contre la pandémie. Le président élu Joe Biden a déjà présenté un plan regorgeant d'initiatives fondées sur des preuves. Il a également réuni une équipe de professionnels qui possèdent l'expérience et l'expertise qui pourraient aider à nettoyer ce gâchis.

Si les Américains veulent maîtriser la flambée actuelle pendant ce long et sombre hiver, ils doivent éviter les rassemblements à l'intérieur, y compris pour les vacances. Ils doivent éviter les voyages non essentiels. Ils doivent porter des masques faciaux dans tous les lieux publics. Ils ont tous besoin de pratiquer la distanciation sociale. Ils doivent se mettre en quarantaine lorsqu'ils pensent avoir été exposés au virus et s'isoler s'ils obtiennent un résultat de test positif, même si aucun symptôme n'apparaît.

Il est également clair ce que les dirigeants locaux et étatiques doivent faire: promouvoir la distanciation sociale et le port de masques, et envisager de rendre obligatoire les masques dans les communautés où le nombre de cas augmente en flèche. N'attendez pas pour que les programmes de recherche des contacts et de quarantaine soient opérationnels. Même si les flambées sont trop répandues pour détecter tous les cas maintenant, ces programmes peuvent toujours aider à maîtriser les grappes localisées et seront essentiels pour garder les choses sous contrôle une fois que la crise actuelle s'est atténuée. Cela n'a guère de sens de fermer les écoles, surtout lorsque les bars et les restaurants restent ouverts à l'intérieur. Ces derniers ont toujours été liés à des grappes de cas à travers le pays, contrairement aux premiers.

Les fermetures seront douloureuses. Ils seront carrément catastrophiques sans le bon soutien économique. Le Congrès doit mettre de côté ses querelles partisanes et adopter immédiatement un nouveau projet de loi de relance pour le bien du pays et pour le bien de ses électeurs les plus vulnérables.

Ce ne sont pas de nouvelles révélations. Ils sont tirés de plusieurs mois de dures leçons étayées par des preuves tangibles - et ce sont les seules choses qui peuvent nous sauver maintenant.