Les infections à faible dose peuvent même engendrer une immunité, protégeant contre les expositions à forte dose à l'avenir. Avant l'invention des vaccins, les médecins infectaient souvent intentionnellement des individus en bonne santé avec du liquide provenant des pustules de variole. Les infections à faible dose qui en ont résulté étaient désagréables mais ont généralement survécu, et elles ont empêché de plus graves incidents de maladie lorsque ces personnes ont ensuite été exposées à la variole en quantité non contrôlée.

Malgré les preuves de l'importance de la dose virale, de nombreux modèles épidémiologiques utilisés pour éclairer les politiques pendant cette pandémie l'ignorent. C'est une erreur.

Ces expositions au coronavirus pourraient être les plus dangereuses

Les gens devraient faire particulièrement attention aux expositions à des doses élevées, qui sont le plus susceptibles de se produire lors d'interactions en personne étroites – telles que les réunions de café, les bars bondés et le temps calme dans une pièce avec grand-mère – et de toucher nos visages après avoir reçu des quantités substantielles de virus sur nos mains. Les interactions en personne sont plus dangereuses dans les espaces clos et sur de courtes distances, la dose augmentant avec le temps d'exposition. Pour les interactions transitoires qui violent la règle du maintien de six pieds entre vous et les autres, comme payer une caissière à l'épicerie, restez bref – visez « à moins de six pieds, seulement six secondes ».

Parce que la dose est importante, le personnel médical est confronté à un risque extrême, car il s'occupe des patients les plus malades et les plus viraux. Nous devons prioriser les équipements de protection pour eux.

Pour tout le monde, l'importance de l'éloignement social, du port du masque et d'une bonne hygiène n'est que plus grande, car ces pratiques diminuent non seulement la propagation infectieuse, mais ont également tendance à diminuer la dose et donc la létalité des infections qui se produisent. Bien que la prévention de la propagation virale soit un bien pour la société, éviter les infections à forte dose est un impératif personnel, même pour les jeunes en bonne santé.

Dans le même temps, nous devons éviter une réaction excessive paniquée aux expositions à faible dose. Les vêtements et emballages alimentaires qui ont été exposés à une personne infectée par le virus semblent présenter un faible risque. Les personnes en bonne santé qui sont ensemble à l'épicerie ou sur le lieu de travail courent un risque tolérable – tant qu'elles prennent des précautions comme le port de masques chirurgicaux et l'espacement.

Un verrouillage complet de la société est le moyen le plus efficace de stopper la propagation du virus, mais il est coûteux à la fois économiquement et psychologiquement. Lorsque la société rouvrira finalement, des mesures de réduction des risques comme le maintien de l'espace personnel et la pratique d'un lavage des mains approprié seront essentielles pour réduire les infections à forte dose. Les sites à haut risque d'exposition à forte dose, comme les stades et les lieux de congrès, devraient rester fermés. Les services dangereux mais essentiels comme les transports publics devraient être autorisés à fonctionner – mais les gens doivent suivre des mesures de sécurité telles que le port de masques, le maintien de l'espacement physique et ne jamais faire la navette avec de la fièvre.

Il est maintenant temps de rester à la maison. Mais j'espère que cette fois sera brève. Lorsque nous recommencerons à quitter nos maisons, faisons-le sagement, compte tenu de l’importance de la dose virale.

Joshua D. Rabinowitz est professeur de chimie et de génomique à Princeton, où Caroline R. Bartman est chargée de recherche.

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