SÉOUL, Corée du Sud – La chose la plus importante concernant les élections législatives de ce pays cette semaine est le fait qu'elles se sont déroulées. Il s'agissait du premier vote national de l'ère des coronavirus au niveau national, et plus de 29 millions de personnes – 66% de l'électorat, le taux de participation le plus élevé en près de trois décennies – ont voté pour choisir 300 nouveaux membres à l'Assemblée nationale.

Chaque bureau de vote était équipé d'un désinfectant pour les mains et de gants jetables; les électeurs, masqués et éloignés les uns des autres, ont fait vérifier leur température aux entrées. Personne ne semblait sentir qu'il devait choisir entre exercer ses droits démocratiques et protéger sa santé. Comme pour les tests généralisés, le taux de participation record aussi: la Corée du Sud est à nouveau un phare dans les temps sombres, un modèle pour la façon dont une société ouverte peut résister à la tempête d'une pandémie.

Comment la démocratie a remporté la première élection mondiale de coronavirus

Qui aurait prédit cela il y a six semaines? Fin février, la Corée du Sud détenait la distinction douteuse d'avoir le plus grand nombre d'affaires Covid-19 en dehors de la Chine. Avec l'Italie et l'Iran, ce fut l'un des premiers nouveaux pays chauds et un signe avant-coureur que l'épidémie qui a commencé à Wuhan était en passe de devenir une pandémie mondiale. Je suis rentré à Séoul avec ma famille d'un séjour prolongé au Vietnam au moment où le nombre d'infections quotidiennes commençait à augmenter: la compagnie aérienne que nous avons utilisée a annulé tous ses vols à destination et en provenance de la Corée du Sud peu de temps après. Pour un épisode douloureux à la fin de février et au début de mars, la Corée du Sud s'est sentie comme au sol zéro.

Avant le déclenchement, le président Moon Jae-in et sa coalition libérale, le Parti démocrate, étaient dans le marasme. M. Moon a dû abandonner un nouveau ministre de la Justice controversé et se retirer des réformes structurelles impopulaires, comme un engagement à augmenter substantiellement le salaire minimum. La croissance économique a été atone. La politique étrangère de signature de M. Moon de « paix et dénucléarisation » avec la Corée du Nord était bloquée, paralysée par le manque de progrès dans les négociations entre Kim Jong-un, le leader du Nord, et le président Trump.

La flambée des cas de coronavirus fin février a amplifié la voix des critiques conservateurs, qui ont critiqué la décision du gouvernement de ne pas interdire tous les visiteurs chinois. Les gens ont grommelé à quel point il était difficile d'acheter des masques. Les cotes d’approbation de M. Moon ont baissé alors que la Corée du Sud, un pays de pessimistes résilients, se préparait au pire.

Comment les choses ont changé depuis lors, tant en termes de santé publique que de fortune politique. La Corée du Sud ne cesse de baisser dans le>

Au centre de sa remarquable capacité à aplatir la courbe des coronavirus a été une stratégie gouvernementale d'ouverture et de réactivité envers le public. En d'autres termes, la Corée du Sud a tiré parti de ses forces en tant que société libérale pour faire face à la crise de santé publique – et cette semaine, son peuple a doublé la démocratie en se déplaçant en masse pour réélire son leadership.

Comme cela est désormais bien connu du monde, dès la fin janvier, les responsables de la santé publique ont donné leur feu vert aux efforts du secteur privé pour renforcer les capacités de dépistage généralisé du coronavirus au cas où l'épidémie s'aggraverait. Moins bien connu est de savoir comment, au fur et à mesure que les résultats de ces tests arrivaient, les Centres coréens de contrôle et de prévention des maladies et le Ministère de la santé publique et du bien-être social veillaient à ce que les informations soient transmises rapidement et systématiquement à ceux qui en avaient besoin: le grand public.

Pendant des semaines, mon téléphone portable a bourdonné tout au long de la journée, m'alerte sur tous les cas confirmés de Covid-19 dans mon quartier et a fourni des détails utiles comme l'heure à laquelle une personne infectée était allée à l'épicerie. La recherche de contacts et le partage de données publiques du genre qui commence à peine dans des États durement touchés comme le Massachusetts a été une caractéristique standard de la vie quotidienne ici.

Cette transparence, à son tour, a permis au gouvernement de s'appuyer largement sur des mesures de confinement qui sont volontaires: la distanciation sociale fait ici l'objet d'une campagne de santé publique, et non d'un ordre de l'État. Il n'y a eu aucun verrouillage – ni à l'échelle nationale ni même à l'épicentre de l'épidémie, la ville de Daegu, dans le sud-ouest du pays, pendant le pire de la crise.

Les élections parlementaires de cette semaine ont été un référendum sur l’approche démocratique de M. Moon face à la pandémie de Covid-19, et les électeurs sud-coréens lui ont remis une victoire retentissante. Le Parti démocrate a remporté un glissement de terrain, remportant (avec son parti satellite) environ 180 sièges et obtenant la plus grande majorité depuis des décennies. Les électeurs ont puni les détracteurs de M. Moon, le chef du parti conservateur United Future Party ayant perdu sa race – face à Lee Nak-yon, ancien Premier ministre de M. Moon et futur candidat à la présidence – et démissionnant immédiatement. (Une rare bonne nouvelle pour les conservateurs a été la victoire du diplomate nord-coréen devenu transfuge Thae Yong-ho.)

M. Moon a maintenant le vent en poupe alors qu'il entre dans ses deux dernières années au pouvoir. Dans un avenir prévisible, son objectif, comme celui de tous les chefs d'État de la planète, sera la gestion des pandémies. Il devra conduire la Corée du Sud dans la prochaine phase de recherche d'une approche démocratique durable de la lutte contre Covid-19, notamment en termes économiques. Plus loin, alors que cette crise et ses pressions s’apaisent, M. Moon devrait faire revivre ses rêves de faire la paix avec la Corée du Nord – la mesure ultime par laquelle l’histoire jugera l’héritage du leader sud-coréen.

Mais pour le reste du monde, l'importance de cette élection a peu à voir avec son résultat. Ce qui importe le plus, c'est que des dizaines de millions de citoyens ont pu exercer leurs droits démocratiques même à l'ère du coronavirus.

John Delury est professeur d'études chinoises à l'Université Yonsei, à Séoul, en Corée du Sud.

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