19 janvier 2025

Lorsque Covid-19 a émergé pour la première fois en tant que crise sanitaire en Chine il y a cinq ans, les observateurs ont noté que les régimes autoritaires – avec leur hostilité envers les dénonciateurs, leur manipulation des données, leur peur de la libre circulation de l'information – facilitent la propagation des maladies.

En quelques mois, il est devenu clair que le revers de cette proposition était également vrai: la maladie facilite la propagation de l'autoritarisme.

En Hongrie, le virus a servi de prétexte au Premier ministre Viktor Orban pour établir une dictature sur le modèle de la Russie de Vladimir Poutine. Aux Philippines, le président Rodrigo Duterte a utilisé la pandémie pour donner des ordres de tirer pour tuer contre des manifestants politiques. En Israël, la décision du gouvernement d’utiliser les données des téléphones portables pour suivre les mouvements des individus infectés est rapidement devenue un modèle et un alibi pour les autres États pour reprendre la pratique, sans aucun scrupule sur les données qu’ils ont collectées.

Cela ne s'est pas arrêté là. La pandémie a fourni une excuse prête à l’emploi pour les gouvernements démocratiques du monde entier pour entraver les partis d'opposition, interdire les assemblées publiques, supprimer le vote, mettre en quarantaine les villes, fermer les frontières, limiter le commerce, renforcer les entreprises, imposer des restrictions de voyage et censurer les médias hostiles dans le nom de la lutte contre les « fausses informations ».

Remarquablement, les tactiques ont rencontré relativement peu de résistance, en partie parce qu'elles étaient annoncées comme temporaires seulement, et en partie parce que les préoccupations des libertaires civils pâlissaient à côté des appels à « aplatir la courbe ». Mais comme les fermetures de 2020 se sont prolongées du printemps à l'été puis au début de l'automne, un processus de normalisation a commencé à s'imposer.

Aux États-Unis, Joe Biden a accepté la nomination démocrate de son domicile du Delaware après qu'il est devenu clair que la tenue d'une convention poserait des risques inacceptables pour la santé. Effectivement empêché de faire campagne par des restrictions sur les rassemblements publics (ainsi que par la crainte parmi ses collaborateurs que le candidat de 77 ans puisse contracter le virus), il a cherché à monter une campagne virtuelle contre un titulaire qui exerçait les pouvoirs d'urgence du gouvernement pour aider son réélection. Donald Trump a de nouveau gagné haut la main en novembre.

Alors que les libertés civiles s'éloignaient, le grand gouvernement se développa. Un chômage sans précédent a entraîné une augmentation sans précédent des rouleaux de Medicaid, des allocations de chômage, de l'aide au logement et des coupons alimentaires. Il appartenait à Trump de présider à une expansion de l'État providence dont Bernie Sanders n'aurait pu rêver qu'un an plus tôt.

Les choses n'ont pas non plus beaucoup changé après la levée des blocages, car les gens hésitaient à s'aventurer dans les restaurants, les magasins et les avions – et étaient moins en mesure de se les permettre. Des millions de faillites d'entreprises et de faillites personnelles se sont traduites par des dizaines de millions de défauts de paiement de prêts et d'hypothèques, qui ont à leur tour provoqué une crise financière. Des dizaines de banques ont dû être nationalisées, tandis que le gouvernement a pris des participations dans toutes les industries qu'il a secourues. Au moment où un vaccin sûr était enfin disponible, les dégâts avaient été faits.

Le monde en développement a connu la crise beaucoup plus sévèrement. « Aplatir la courbe » n'avait guère de sens dans les pays dont les systèmes médicaux étaient déjà débordés et sous-équipés bien avant la naissance de Covid-19. Les ordonnances de rester à la maison et de distanciation sociale ont été traitées comme une blague cruelle et inapplicable dans des villes densément peuplées comme Lagos, Le Caire, Jakarta et São Paulo. Les personnes confrontées à la faim si elles n’arrivaient pas à leur travail étaient prêtes à tenter leur chance avec le coronavirus.

Le résultat a été un taux de mortalité effroyable, peu atténué par le fait que les pays pauvres ont une population plus jeune. Ensuite, la dépression mondiale a eu des effets sur les économies les plus vulnérables du monde. La destruction des industries des maquiladoras au Mexique a rapidement conduit à l'effondrement brutal de l'autorité de l'État le long de la frontière, un vide immédiatement rempli par les cartels. En 2023, Trump avait finalement construit son mur, soutenu par le soutien bipartite du Congrès.

Au début de la crise, il pouvait sembler que les partis progressistes en bénéficiaient politiquement. L'inverse s'est avéré vrai.

Les préoccupations environnementales semblaient être un luxe inactif lorsque le gaz était bon marché et que les émissions de CO2 chutaient parallèlement à l'activité économique. La demande de contrôle des armes à feu et de réforme de la condamnation pénale est restée stable face à l'augmentation du niveau de criminalité. Les appels répétés de Trump à remettre l'Amérique au travail ont retenti auprès des électeurs ruraux et suburbains, qui pensaient qu'ils avaient moins à craindre du virus et avaient tendance à mesurer le risque personnel différemment des élites urbaines.

Un esprit belliqueux s'est également installé. Les régimes économiquement endommagés – la Chine, la Russie et l'Iran en particulier – visaient à compenser le mécontentement intérieur par des aventures étrangères. Les enrôlements militaires ont augmenté partout, en partie comme une forme d’emploi, en partie par peur. L'un des paradoxes de la crise de Covid-19 était qu'elle avait rapproché le monde comme jamais auparavant dans une expérience commune de verrouillage et d'auto-isolement – tout en la fragmentant comme jamais auparavant en États méfiants et voisins nerveux.

Tout n'était pas sombre. Les adultes lisent plus de livres, prêtent une plus grande attention à leurs conjoints et enfants, appellent plus souvent leurs parents vieillissants, font des choix plus prudents avec leur argent, réfléchissent plus profondément à ce qu'ils veulent vraiment dans la vie. Avec le temps, ce genre d'approfondissement spirituel paiera sûrement ses propres dividendes.

Pour l'instant, cependant, l'Amérique attend l'inauguration de son 46e président, Michael Richard Pence.

Le Times s'est engagé à publier une diversité de lettres à l'éditeur. Nous aimerions savoir ce que vous en pensez ou l'un de nos articles. Voici quelques conseils. Et voici notre e-mailcom.