De même, à l’échelle internationale: si certains responsables étrangers ont salué les efforts d’aide de la Chine, d’autres l’ont fait défaut. « La Chine attend-elle du Kenya qu'il s'acquitte de ses obligations en matière de dette à la suite d'une perturbation sans précédent de notre économie? » un éditorial dans The Standard, un journal populaire kenyan, a demandé la semaine dernière.

Les tentatives officielles visant à s'approprier les opinions des gens semblent également avoir suscité un examen minutieux. Un poste – qui a ensuite été censuré – a critiqué la décision du gouvernement de déclarer le 4 avril jour de deuil national pour les victimes de Covid-19. L'auteur a fait valoir que le moment n'était pas approprié car l'épidémie était toujours en cours et de nombreuses questions sur la responsabilité restaient sans réponse.

Le côté mou de la propagande chinoise contre les coronavirus

D’autres personnes semblent repousser le récit officiel de force et d’héroïsme de l’État en partageant des récits intimes de leurs pertes brûlantes et de leurs accrochages avec des obstacles administratifs qui ont sabordé leur tentative de pleurer dignement. Considérez ce message d'un résident de Wuhan qui a perdu son père à Covid-19: «La morgue de Wuchang vient d'appeler pour vérifier les informations avec moi et a relayé le message que je dois attendre un avis du poste de commandement de la prévention des épidémies de Wuhan avant de pouvoir vous choisir papa. Quand je pense à toi seul à la morgue, incapable d'être enterré en paix, je pleure de façon incontrôlable. » Depuis début avril, les habitants de Wuhan sont tenus de ramasser les cendres de leurs proches décédés et de leurs proches accompagnés de responsables locaux.

La cooptation de voix étrangères au service de la campagne de persuasion de la Chine n’a pas été contestée non plus. L'Organisation mondiale de la santé a été accusée de s'incliner devant la Chine de diverses manières, et le hashtag #TedrosResign, faisant référence au directeur général de l'institution, Tedros Adhanom Ghebreyesus, gagne du terrain sur Twitter.

Bien sûr, cela est le résultat d'une contre-propagande égoïste de l'administration Trump. (Mardi, le président Trump a annoncé que les États-Unis cesseraient de financer le W.H.O.) Mais d'autres États reculent également. La soi-disant diplomatie masquée de la Chine a suscité des soupçons quant à sa volonté d'étendre son influence politique à l'étranger. Taïwan et le Vietnam ont tenté de contrebalancer cette possibilité en exportant également des masques faciaux. Et même si certains analystes soutiennent que la crise des coronavirus aide la Chine à devenir un leader mondial et un concurrent sérieux contre les États-Unis, d'autres affirment que le gain sera limité.

Tout en menant des recherches sur les perceptions publiques de la Chine en Éthiopie et en Russie au cours des deux dernières années, j'ai trouvé de nombreuses personnes dans les deux pays qui avaient des opinions et des sentiments contradictoires envers la Chine. On peut respecter la puissance et les réalisations de la Chine, tout en étant vigilant sur ses intentions, notamment en matière d’aide matérielle. Pas plus tard que la semaine dernière, un journaliste lituanien m'a interrogé sur les risques politiques d'accepter l'aide médicale chinoise.

La propagande chinoise a mûri, mais ses cibles aussi. Au lieu de délivrer un diktat et une attitude défensive, le gouvernement engage désormais un dialogue sélectif avec son public et ses critiques, en présentant ces points de vue dans sa propre narration, ou en la récitant. Jusqu'à présent, cela semble avoir joué à l'avantage du Parti communiste, en partie en l'obligeant à continuer d'adapter ses messages. Mais le public, en Chine et à l’étranger, réinterprète à son tour la propagande et teste l’agilité du parti.

Maria Repnikova (@MariaRepnikova) est professeure adjointe en communication mondiale à la Georgia State University et auteure de «Media Politics in China: Improvising Power Under Authoritarianism».