Le 10 mars, la société a annoncé qu'elle allait réduire son dividende pour la première fois depuis le début des années 1990, lorsque l'invasion de Koweït par Saddam Hussein a fait chuter les prix du pétrole.

Occidental n'est qu'une pièce du puzzle. En avril, l'Energy Information Administration a revu à la baisse ses prévisions de production de pétrole aux États-Unis, estimant qu'il chutera cette année et l'an prochain – ce qui laisse penser que les jours de forte croissance de la production de schiste sont révolus.

Le coronavirus peut tuer notre rêve de fièvre fracturante

Le 10 mars, Scott Sheffield, directeur général de Pioneer Natural Resources, un foreur majeur dans le bassin du Permien, a déclaré à Bloomberg que la production de pétrole américaine pourrait chuter de plus de deux millions de barils par jour d'ici l'année prochaine si les prix restent où ils sont aujourd'hui.

« C'est la fin des années 80 », a déclaré un observateur attentif de l'industrie.

Après que les États-Unis se soient engagés dans une négociation à enjeux élevés avec la Russie et l'Arabie saoudite pour réduire la production, un accord de principe a été conclu jeudi. Certes, le président Trump, qui a tant misé sur l'industrie américaine du schiste, veut la sauver. « Nous avons vraiment besoin que Trump fasse quelque chose ou il va perdre tous les états énergétiques dans cette élection », a déclaré M. Sheffield à CNBC fin mars.

Un accord et des prix du pétrole plus élevés pourraient aider l'industrie. Mais ils ne régleront pas son problème fondamental de rentabilité. L'indépendance énergétique était un rêve fébrile, alimenté par une dette bon marché et des marchés financiers mousseux.

Il ne reste plus qu'à compter les dommages environnementaux et financiers. Au cours des cinq années se terminant en avril, il y a eu 215 faillites d'entreprises pétrolières et gazières, impliquant 130 milliards de dollars de dettes, selon le cabinet d'avocats Haynes and Boone. Moody’s, l’agence de notation, a déclaré qu’au troisième trimestre de 2019, 91% de la dette des États-Unis en souffrance était due à des sociétés pétrolières et gazières. Et les foreurs de pétrole et de gaz nord-américains ont une dette de près de 100 milliards de dollars qui devrait arriver à échéance au cours des quatre prochaines années.

On ne sait toujours pas où se situe la majeure partie de cette dette. Certains d'entre eux ont été regroupés dans des obligations de prêt dites garanties, dont des parts sont détenues par des fonds spéculatifs. Certains d'entre eux peuvent figurer dans les bilans bancaires. Les investisseurs dans les fonds propres de ces sociétés ont déjà vu la valeur de leurs avoirs décimée. Les fonds de pension qui ont versé de l'argent dans des sociétés de capital-investissement pourraient bientôt en pâtir. Tout ce que nous savons avec certitude, c'est que les dirigeants d'entreprises et les financiers du capital-investissement ont fait fortune en vantant le mythe de l'indépendance énergétique – et ce ne seront pas eux qui devront ramasser les morceaux.¶

Bethany McLean, rédactrice en chef à Vanity Fair, est l’auteur de «Saudi America: The Truth About Fracking and How It’s Changing the World».

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