Des millions d’Américains ont vécu directement la pandémie de coronavirus, car eux ou leurs proches ont souffert d’une infection. Mais pour la plupart d’entre nous, l’expérience est définie par des semaines et des mois passés à la maison. Les fermetures testent la sécurité de nos environnements domestiques. Le stress et l’isolement combinés à une autre caractéristique de la vie américaine – un accès facile aux armes à feu – pourraient former un breuvage mortel.

La semaine dernière, nous avons publié les résultats d’une nouvelle étude – la plus importante jamais réalisée sur le lien entre le suicide et la possession d’armes de poing – dans le New England Journal of Medicine, révélant que les propriétaires d’armes à feu étaient près de quatre fois plus susceptibles de mourir par suicide que les personnes sans arme, même lorsque contrôler le sexe, l’âge, la race et le quartier.

Plusieurs mythes obscurcissent la compréhension publique du lien entre les armes à feu et le suicide. Le plus pernicieux est peut-être l’idée que les personnes qui veulent vraiment mettre fin à leur vie trouveront un moyen de le faire, rendant la présence ou l’absence d’une arme à feu quelque peu hors de propos.

Des décennies de recherches sur le suicide racontent une histoire différente. Les tentatives de suicide sont souvent impulsives, provoquées par des crises passagères. Une grande majorité de personnes qui tentent de se suicider survivent et ne meurent pas dans un futur suicide. Mais le fait que les tentateurs obtiennent cette seconde chance dans la vie dépend beaucoup de la méthode qu’ils utilisent, qui à son tour dépend de ce qui est à portée de main. Les armes à feu offrent quelques secondes de chance. En somme, les méthodes comptent.

Notre étude a compilé des informations sur 26 millions d’Américains sur 12 ans. Nous avons suivi les acquisitions d’armes de poing dans un large échantillon de résidents californiens, puis comparé la fréquence des décès parmi ceux qui les possédaient et ne les possédaient pas.

Les taux de suicide élevés chez les propriétaires d’armes de poing étaient dus à leurs taux de suicide par arme à feu plus élevés – huit fois plus élevés pour les hommes et 35 fois plus élevés pour les femmes, par rapport aux non-propriétaires du même sexe. En revanche, les propriétaires d’armes de poing n’avaient pas de taux de suicide plus élevés attribuables à d’autres méthodes ni de taux de décès plus élevés pour d’autres causes. Ces résultats sont conformes à ceux de toutes les études sérieuses qui ont examiné la relation entre l’accès aux armes à feu et le suicide aux États-Unis. Au contraire, nous trouvons une connexion plus forte que la plupart des autres.

Un manque de bonnes données a longtemps entravé les efforts visant à améliorer la compréhension de la violence armée aux États-Unis. La Californie est probablement le seul État dans lequel cette étude aurait pu être réalisée. L’État exige que toutes les ventes d’armes à feu soient effectuées par l’intermédiaire d’un concessionnaire agréé, et les enregistrements de ces transactions sont signalés et archivés, créant un référentiel unique à l’échelle de l’État. (Le fait que seuls quelques États rassemblent de tels enregistrements empêche considérablement les chercheurs de mesurer les risques et les avantages de la possession d’armes à feu.) Ces informations historiques complètes nous ont permis d’identifier les personnes acquérant leur première arme de poing, puis de voir ce qui leur est arrivé au fil du temps . Il est important de connaître les stocks d’armes à feu et les historiques d’achat, car le premier pistolet d’un propriétaire est susceptible d’avoir plus d’importance que son deuxième ou son dixième.

La période de plus grand risque de suicide pour les propriétaires d’une première arme de poing a été les premières semaines de possession, alors qu’elle a grimpé jusqu’à 100 fois plus que pour les non-propriétaires. Néanmoins, 85% de tous les suicides par arme à feu parmi les propriétaires se sont produits plus d’un mois après l’achat, et plus de la moitié se sont produits plus d’un an plus tard. Ensemble, ces résultats suggèrent que si certaines personnes qui meurent par suicide par arme à feu achètent leurs armes dans l’intention de se suicider, ce n’est pas vrai pour la plupart de ceux qui meurent de cette façon – leur mort reflète le risque substantiel et durable posé par l’accès aux armes de poing.

De meilleures informations sur les stocks d’armes à feu et les historiques d’achat seraient également utiles pour démêler les effets de la crise de Covid-19 sur la violence armée Mais combien de ces ventes sont destinées aux nouveaux propriétaires d’armes à feu ? Malheureusement, nous ne le saurons peut-être jamais. En outre, les pics d’achat ont tendance à être de courte durée, ce qui ne représente finalement qu’une petite fraction des ventes totales à long terme. Rien de tout cela ne suggère que les inquiétudes concernant l’augmentation des taux de violence armée lors des fermetures ne sont pas fondées. Mais attendez-vous à ce que le plus grand impact sur la santé publique provienne de l’augmentation des niveaux de violence dans les quelque 40 millions de foyers américains qui possédaient des armes bien avant le déclenchement de la pandémie.

Les gens achètent et gardent des armes à feu pour de nombreuses raisons. En ce qui concerne les armes de poing, les enquêtes montrent systématiquement l’auto-protection en haut des listes. Malgré les anecdotes colorées de la défense armée de la maison et du foyer, aucune étude crédible n’a démontré les avantages pour la sécurité de la possession d’armes à feu par des particuliers ou des communautés. D’un autre côté, les preuves que les armes à feu peuvent être utilisées à mauvais escient et nuire gravement – aux propriétaires et aux membres de leur famille, y compris aux enfants – sont substantielles et croissantes. C’est un bilan déséquilibré qui devrait faire réfléchir les personnes qui possèdent des armes ou qui envisagent d’acheter leur première arme.

Remarque: les données des graphiques sont ajustées selon le sexe, la race, l’origine ethnique et l’âge. Sources: Yifan Zhang, « Propriété des armes de poing et suicide en Californie ».

Si vous avez des pensées suicidaires, appelez le National Suicide Prevention Lifeline au 1-800-273-8255 (TALK) ou rendez-vous sur SpeakingOfSuicide.com/resources pour une liste de ressources supplémentaires.

David Studdert est professeur aux écoles de droit et de médecine de l’Université de Stanford. Matthew Miller est professeur à l’Université Northeastern. Garen Wintemute est professeur à l’U.C. École de médecine Davis.

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