Partout dans le monde, l’espoir d’un retour à la normale repose sur un vaccin, «l’arme ultime», comme l’ont appelé des responsables comme le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses. Mais on ne sait toujours pas à quel point un vaccin contre le SRAS-CoV-2, le virus qui cause Covid-19, peut réussir.

Beaucoup dépendra de la façon dont le virus mute. D’une manière générale, il existe deux façons dont les mutations peuvent se produire.

Le coronavirus est en mutation. Qu'est-ce que cela signifie pour un vaccin ?

Scénario 1: le coronavirus est incapable d’échapper à un vaccin

Un vaccin réussi pourrait arrêter le virus mortellement, mais seulement si le virus ne mute pas sur le coup. Voici ce que les scientifiques attendent:

Comme tous les virus, le SRAS-CoV-2 est en train de muter en passant d’une personne à l’autre. Une «mutation» n’est qu’un changement dans le code génétique d’un virus. La plupart des mutations ne changent pas vraiment le fonctionnement du virus.

Voici un aperçu d’un virus imaginaire. Il fait ce que font tous les virus: entrer dans une cellule, détourner la machinerie de la cellule et l’utiliser pour faire de nombreuses copies de lui-même.

Parfois, de petites erreurs – ou mutations – peuvent apparaître dans cette réplication. Ces erreurs s’accumulent avec le temps à mesure que le virus se propage de cellule en cellule et de personne à personne.

Les vaccins agissent en incitant le corps à se développer des anticorps, qui neutralisent le virus en s’y liant de manière très spécifique. Les scientifiques regardent pour voir si les mutations affecteront cette interaction. S’ils ne le font pas, alors il y a de l’espoir qu’un vaccin n’aura pas besoin d’une mise à jour constante.

Ce même processus s’est déroulé avec nos vaccins les plus efficaces, y compris celui contre la rougeole.

« La rougeole mute aussi vite que la grippe et le coronavirus, mais le vaccin contre la rougeole de 1950 fonctionne toujours aujourd’hui », a déclaré Trevor Bedford, biologiste au Fred Hutchinson Cancer Research Center à Seattle.

Pour entrer dans une cellule, le virus de la rougeole utilise certaines de ses protéines qui sont incapables de muter même légèrement sans se casser. Le vaccin cible ces parties, donc toute mutation qui échapperait au vaccin signifierait que le virus ne peut pas infecter d’autres cellules.

Le vaccin a le virus de la rougeole acculé.

Scénario 2: Les mutations rendent les vaccins moins efficaces au fil du temps

Mais que se passe-t-il si le virus n’est pas coincé comme la rougeole? Si le virus mute d’une manière qui empêche les anticorps de se lier, il pourrait être difficile de créer un vaccin universel durable.

Des anticorps, que le corps produit en réponse à un vaccin ou à une infection, agit en se liant à des endroits spécifiques d’un virus appelé antigènes. Si des mutations virales aléatoires modifient la forme d’un antigène, cela peut rendre un vaccin moins efficace contre le virus.

« Ce qui se produira dans de nombreux virus, c’est que vous serez infecté par la souche A; votre système immunitaire apprend à reconnaître cette protéine de surface, mais ensuite le virus est capable de muter de telle manière qu’il remplit toujours sa fonction mais le fait de telle sorte que vos anticorps contre la souche A ne reconnaissent plus la souche B « , a déclaré le Dr Bedford.

Voici ce scénario qui se joue sur notre virus fictif: les anticorps produits par le vaccin fonctionnent sur une souche mais ne peuvent pas se lier à l’autre, ce qui rend le vaccin inefficace.

C’est ce qui se produit avec la grippe: les antigènes du virus mutent tellement qu’ils évoluent en différentes souches, chacune nécessitant un vaccin légèrement différent. Les scientifiques développent en permanence des vaccins pour cibler ces nouvelles souches. Malgré cela, les vaccins n’offrent qu’une immunité partielle aux différentes souches de grippe qui se propagent chaque année.

Si cela se produit avec le coronavirus, les chercheurs devront se précipiter pour produire et administrer de nouveaux vaccins à mesure que de nouvelles souches du virus surgiront naturellement.

Cela révèle également une autre bizarrerie avec le comportement des virus: certains peuvent répondre à l’immunité de la population qu’ils tentent d’infecter. Au fil du temps, par exemple, de nombreuses personnes développent une immunité contre au moins certaines souches de la grippe – soit en combattant les infections soit en se faisant vacciner. Mais le virus continue de se propager. Voici comment.

Pour un tout nouveau virus comme le SRAS-CoV-2, il n’y a pas d’immunité généralisée. Ce virus rencontre peu d’hôtes immunisés qui pourraient stopper sa propagation. Comme le virus n’a pas besoin de changer pour survivre, les mutations qui pourraient modifier la forme des antigènes – si elles existent – sont probablement rares et resteront rares.

Mais si les gens deviennent immunisés contre la souche dominante, soit en combattant le virus, soit par la vaccination, le jeu change. Les versions du virus avec des mutations qui contournent l’immunité de la population sont plus susceptibles de se propager et peuvent ensuite se développer en de nouvelles souches.

À retenir: il faudra attendre et voir

Les scientifiques savent que le SRAS-CoV-2 est en mutation.

Parmi les milliers d’échantillons du long brin d’ARN qui constitue le coronavirus, 11 mutations sont devenues assez courantes. Mais à notre connaissance, c’est le même virus qui infecte les gens partout dans le monde, ce qui signifie qu’il n’existe qu’une seule «souche» du virus, a déclaré Peter Thielen, biologiste moléculaire au Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

Une seule de ces mutations courantes affecte la «protéine de pointe», qui permet au virus d’infecter les cellules de la gorge et des poumons. Les efforts pour produire des anticorps qui bloquent la protéine de pointe sont au cœur de nombreux efforts pour développer un vaccin. Étant donné que la protéine de pointe a peu changé jusqu’à présent, certains scientifiques pensent que c’est un signe qu’elle ne peut pas beaucoup se modifier et rester infectieuse.

Il y a encore beaucoup de choses sur le virus que nous ne connaissons pas. Nous ne savons même pas si les gens sont immunisés contre le virus s’ils l’ont déjà attrapé, ni combien de temps cette immunité pourrait durer, bien que le travail soit en cours pour comprendre ces choses.

M. Thielen dit qu’il n’est pas encore clair comment ces mutations dans le génome affecteront finalement les contre-mesures comme un vaccin.

« Nous devons simplement continuer à chercher », a-t-il déclaré.