Le meurtre de masse qui en a résulté a été provoqué par des Allemands. Mais il y avait beaucoup de scientifiques dans d'autres pays, y compris aux États-Unis, qui pensaient que la santé publique devrait être améliorée par l'eugénisme – par exemple, en stérilisant des personnes considérées comme défectueuses d'une manière ou d'une autre. Les eugénistes veulent débarrasser le monde des personnes jugées physiquement ou mentalement inférieures. Mais le même genre de pensée peut être appliqué aux ennemis politiques.

En Union soviétique, la politique a été médicalisée en traitant les personnes qui critiquaient le gouvernement communiste comme des malades mentaux. Le système marxiste-léniniste, après tout, était censé être rationnel et scientifiquement solide. Cela signifiait qu'une personne devait être folle de dissidence et qu'elle n'était donc apte qu'à être enfermée dans un établissement pour malades mentaux.

Coronavirus comme métaphore

Les choses ne sont pas allées aussi loin dans des pays démocratiques comme les États-Unis. Mais il y a une tendance, notamment à la Maison Blanche, à parler en termes darwiniens de sacrifier les vieux et les malades dans la crise actuelle pour le bien de l'économie. Pire encore, M. Trump a l'habitude de rejeter ses sceptiques, critiques et opposants politiques non seulement comme « méchants » mais aussi comme « malades ». Les démocrates, a déclaré M. Trump lors d'un rassemblement l'année dernière, étaient des « personnes malades ». La maladie empêche les divergences d'opinion légitimes et les débats raisonnables, sans lesquels la démocratie ne peut exister. Les malades doivent être exclus pour des raisons de santé publique.

C'est pourquoi l'idée d'un virus en tant qu'attaquant étranger est si dangereuse. Même si M. Trump, sans aucun doute sur de bons conseils, a maintenant déclaré que les Américains d'origine asiatique ne sont pas à blâmer pour la présence du coronavirus, des citoyens supposés d'origine asiatique ont déjà été attaqués – parfois physiquement – par des personnes qui ont pris M. Les mots de Trump au sujet d'un « virus chinois » littéralement, comme si Covid-19 était une attaque chinoise contre les Américains.

Un leader qui applique le chauvinisme et les préjugés à une maladie effrayante n'est pas le mieux équipé pour faire face à une pandémie. Le nationalisme ne devrait pas avoir sa place dans le discours médical. Et le langage médical ne devrait jamais être appliqué à la politique. Le coronavirus n'est ni chinois ni étranger; c'est mondial. Blâmer les forces étrangères, que ce soit au nom de Dieu, ou de la science ou de simples préjugés, ne manquera pas d'aggraver les choses.

Ian Buruma, professeur au Bard College, écrit un livre sur la relation anglo-américaine.

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