Mais les chaînes d'approvisionnement alimentaire complexes du pays seront néanmoins confrontées à des risques croissants à mesure que le virus persiste. Cela nécessitera des mesures pour contrôler les prix des denrées alimentaires et répondre à la demande.

Une possibilité potentielle est de réaffecter, pour la consommation à domicile, les aliments normalement vendus aux restaurants, hôtels et autres lieux d’hospitalité, où un peu plus de la moitié des dépenses alimentaires du pays sont effectuées. Cela pourrait réactiver les chaînes d'approvisionnement destinées à ces entreprises. Sinon, certains de ces aliments, en particulier les fruits, les légumes et autres produits périssables, pourraient être perdus.

Le coronavirus menacera-t-il nos aliments ?

De plus, la Chine et la Corée du Sud, dont on pense maintenant qu'elles ont dépassé les pires phases de leurs épidémies, offrent des leçons sur la façon d'éviter les goulets d'étranglement de l'approvisionnement alimentaire.

Les producteurs alimentaires de ces pays ont instauré la confiance en partageant des informations tout au long de la chaîne d'approvisionnement. Ils ont réaffecté la main-d'œuvre pour atténuer les goulets d'étranglement et constituer des réserves dans les régions où des pénuries pourraient en résulter. Par exemple, les sociétés de livraison et de vente au détail ont emprunté du personnel en congé auprès des restaurants et des fournisseurs de services alimentaires. La production alimentaire a été déplacée vers des zones moins touchées par le virus. Les itinéraires de livraison ont également été redirigés vers ces zones.

Et ayant fait face à l'épidémie de SRAS en 2003, de nombreuses entreprises alimentaires en Asie avaient établi des plans de perturbation des activités, leur permettant de modifier l’emballage, le stockage et les tests pour maintenir la qualité et la sécurité malgré les retards de livraison.

Le virus se propageant créant de l'incertitude, la volonté de l'industrie alimentaire de modifier rapidement la façon dont elle produit et livre ses produits à une population nerveuse sera cruciale. Il en sera de même de la volonté des autorités étatiques et fédérales de fournir de la flexibilité tout en garantissant la sécurité alimentaire et en minimisant les déchets. La coordination entre tous sera vitale.

Alors que la bonne nouvelle est que nous avons une production alimentaire suffisante pour répondre à nos besoins immédiats, les prochaines semaines seront cruciales pour maintenir l'approvisionnement des Américains en nourriture pendant une pandémie qui a déjà provoqué des troubles et pourrait conduire à encore plus de bouleversements.

Shub Debgupta est économiste et fondateur de Mesh Intelligence, une société de prévision des risques de la chaîne d'approvisionnement axée sur la nourriture.

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