Que s'est-il donc passé ? Eh bien, plusieurs choses différentes. De l'épidémie de Wuhan à la mi-février, les réponses au coronavirus semblaient correspondre – très approximativement – aux théories de la psychologie conservatrice et libérale. En plus des spécialistes des maladies infectieuses, les personnes qui semblaient les plus alarmées par le virus comprenaient les habitants de Weird Right-Wing Twitter (une collection de comptes mordants, principalement anonymes intéressés par le déclin de la civilisation), divers excentriques de la Silicon Valley, ainsi que des chiffres originaux de MAGA comme Mike Cernovich et Steve Bannon. (L'animateur de radio Michael Savage, souvent considéré comme le plus extrême des orateurs de droite, a également été un des premiers alarmistes.)

Pendant ce temps, la bureaucratie libérale et ses appendices médiatiques étaient plus susceptibles de minimiser la menace, de peur de donner aide et réconfort à la sinophobie ou au populisme. Cette période a été le point culminant des assurances « c'est juste la grippe » dans les points de vente libéraux, des critiques pieuses des restrictions de voyage de Donald Trump, de la propagande trompeuse de santé publique sur la façon dont les masques ne fonctionnent pas, des conférences du chef de la Organisation mondiale de la santé sur la façon dont « le plus grand ennemi auquel nous sommes confrontés n'est pas le virus lui-même; c'est la stigmatisation qui nous tourne les uns contre les autres. « 

Mais ensuite, quelque part en février, la dynamique a changé. Alors que la maladie se propageait et que le débat se généralisait, l'opinion libérale abandonna pour la plupart sa position anti-quarantaine et bascula vers une panique raisonnable, tandis que l'opinion conservatrice divisa, une grande partie de la droite suivant l'exemple de Trump lui-même, qui passa des semaines cruciales à essayer pour souhaiter la sortie de la crise. Là où des figures comme Bannon et Cernovich manifestaient un conservatisme à l'écoute des dangers externes, des figures comme Rush Limbaugh et Sean Hannity manifestaient un conservatisme du déni tribal, détenant les bibliothèques en minimisant la menace des coronavirus.

Nous sommes maintenant dans une troisième phase, où Trump est (plus ou moins, selon le jour) à bord avec une réponse robuste et la plupart des conservateurs ont rejoint la plupart des libéraux alarmés. Les sondages montrent une fracture partisane minimale en faveur de l'éloignement social et des fermetures, et une partie de cette fracture minimale s'explique par le fait que les zones rurales sont donc beaucoup moins susceptibles de faire face à des épidémies. (Vous n'avez pas besoin d'une théorie compliquée de l'esprit idéologique pour expliquer pourquoi les New-Yorkais sont plus effrayés que les Nebraskans.)

Mais même maintenant, il reste un courant d'opinion conservatrice qui veut croire que tout cela est exagéré, que les experts se trompent sur le nombre probable de morts, que Trump devrait tout rouvrir le plus tôt possible, que les médias libéraux veulent juste écraser l'économie américaine pour prendre sa présidence vers le bas.