Les décès sont, à coup sûr, déchirants: plus de 85 000 Américains sont morts et plus de 1,4 million sont infectés. Mais de nombreux experts en santé publique, dont certains au sein de l’administration Trump, ont souligné que les décès et les cas de Covid-19 étaient sous-estimés.

Lors d’une comparution devant un comité sénatorial mardi, le Dr Anthony Fauci, le plus grand expert du pays en matière de maladies infectieuses et membre clé du groupe de travail du président sur les coronavirus, a déclaré aux législateurs que le nombre réel de morts était « presque certainement plus élevé » que le nombre officiel. (L’audience a eu lieu pratiquement parce que le Dr Fauci, deux autres membres du groupe de travail qui témoignaient et le président du comité, le sénateur Lamar Alexander, se mettaient tous en quarantaine après une exposition possible au virus.)

Combien de morts Covid ? Ne demandez pas au président Trump

Malgré cela, le président Trump et certains hauts responsables de l’administration semblent soupçonner que le nombre de morts de Covid-19 est surestimé. Le débat sur l’exactitude des données publiées par les Centers for Disease Control and Prevention est devenu un sujet brûlant à la Maison Blanche, selon le rapport d’Axios cette semaine, au point que le groupe de travail réévalue les chiffres de la mortalité dans le cadre « d’un examen beaucoup plus large des problèmes de qualité des données », a déclaré un responsable de l’administration au Times.

La Maison Blanche doit être transparente sur cet examen et sur toutes les préoccupations sous-jacentes. Comprendre combien d’Américains cette maladie a réclamé est vital pour organiser la réponse – et pour honorer ceux qui ont perdu. Comme pour la pandémie, les questions sur le nombre de morts sont devenues une source de confusion publique et de frictions partisanes – une question que le président n’a rien fait pour réprimer.

Ces dernières semaines, M. Trump a exprimé son mécontentement quant au nombre de décès signalés par Covid-19, y compris, à l’occasion, publiquement. Dans sa conférence de presse du 15 avril, il a laissé entendre que la ville de New York attribuait mal les décès dus à d’autres causes au virus. « Je vois ce matin où New York a fait 3000 morts parce qu’ils sont morts », a déclaré le président. « Plutôt que de » crise cardiaque « , disent-ils, » crise cardiaque causée par cela. « 

Plus sèchement, le 26 avril, le président a retweeté un commentateur conservateur qui suggérait que les mêmes forces politiques sombres qui avaient lancé « trois tentatives de coup d’État ratées » contre M. Trump manipulaient maintenant les données de la pandémie: « Pensez-vous vraiment que ces fous ne ferait pas gonfler les taux de mortalité en sous-déclarant les taux d’infection pour tenter de voler l’élection ? « 

Une partie du problème peut être de comprendre les chiffres dans leur contexte. Au début, le nombre de décès de Covid-19 était strictement basé sur les victimes qui avaient été testées positives pour le virus. Mais ce système avait des défauts flagrants, notamment la disponibilité limitée des tests et le grand nombre de personnes décédant à domicile sans médecin. À partir de la mi-avril, de nombreux États – répondant aux directives mises à jour du C.D.C. – a commencé à inclure les décès « probables » ou « présumés » de Covid-19, même si la victime n’avait pas été testée.

Lorsque New York a révisé ses rapports pour inclure cette catégorie, le nombre de morts a bondi de plus de 3 700, au grand dam de M. Trump.

Ce n’est pas la première fois que le président conteste des chiffres indésirables. À la suite de l’ouragan Maria, qui a dévasté Porto Rico en 2017, les premiers décomptes de la tempête étaient à deux chiffres. Plus tard, des analyses plus complètes ont révisé le péage à près de 3 000. M. Trump a rejeté la révision, la dénonçant comme faisant partie d’un complot partisan pour l’embarrasser.

Ces derniers jours, la Dre Deborah Birx, coordinatrice de la réponse aux coronavirus, a exhorté le C.D.C. pour revoir sa façon de compter les coronavirus morts, plusieurs responsables ont déclaré au Daily Beast. Plus précisément, certains à la Maison Blanche sont mécontents de la décision de certains États d’inclure les cas probables dans leurs chiffres de mortalité, et les responsables ont déclaré qu’ils étaient invités à restreindre leurs critères de déclaration.

Alors que le président pousse les États à assouplir les restrictions de distanciation sociale et à redémarrer l’économie, il est urgent de disposer d’informations précises sur les progrès de la pandémie. Si la Maison Blanche pense que le nombre de morts est trop élevé et doit être ajusté, elle doit expliquer aux gens pourquoi elle prend une position contraire aux conclusions de ses propres experts en santé publique.