Lundi, le capitaine Brett Crozier, le commandant du porte-avions Theodore Roosevelt, a envoyé une lettre à la Marine pour demander la permission de décharger son équipage, y compris des dizaines de marins malades du Covid-19, à Guam, où il a été amarré. Le Pentagone traînait des pieds et la situation à bord du navire devenait dramatique.

« Nous ne sommes pas en guerre », écrit-il. « Les marins n'ont pas besoin de mourir. Si nous n'agissons pas maintenant, nous ne parvenons pas à prendre correctement soin de notre atout le plus fiable – nos marins. « 

Le capitaine Crozier a sauvé son équipage du coronavirus. Il est un héros.

Après que la lettre a été divulguée au San Francisco Chronicle, la Marine a cédé. Mais jeudi, il a relevé le capitaine Crozier de son commandement.

Le capitaine Crozier se joint à une liste croissante d'hommes et de femmes héroïques qui ont risqué leur carrière au cours des dernières semaines pour dénoncer les échecs mettant en jeu le pronostic vital des victimes de cette terrible pandémie. Beaucoup d'entre eux sont médecins et infirmières et nombre d'entre eux, comme le capitaine Crozier, ont été punis. Tous méritent notre profonde gratitude.

En retirant le capitaine Crozier, la Marine a déclaré que sa lettre était une erreur grossière qui pouvait provoquer la panique parmi son équipage. Mais il est difficile de savoir quoi d'autre il aurait pu faire – la situation sur le Theodore Roosevelt était désastreuse.

Les navires en mer, qu'il s'agisse de navires de la Marine ou de navires de croisière, sont des foyers de cette maladie. La distance sociale est presque impossible: les marins sont pratiquement les uns sur les autres toute la journée, dans des mess bondés, dans des dortoirs exigus et sur des montres de groupe.

On pense qu'un marin a attrapé le virus alors qu'il était à terre au Vietnam. Une fois à bord, le virus a pris son cours désormais prévisible: d'abord un marin ou deux, puis des dizaines, et tout à coup plus de 100 étaient malades.

Le capitaine Crozier a reçu l'ordre de conduire le navire à Guam, mais il n'a pas été autorisé à débarquer la plupart des marins. Le virus menaçait de submerger la petite équipe médicale à bord. Il ne restait pas beaucoup de temps avant que les marins ne commencent à mourir.

Le capitaine a estimé qu'il devait agir immédiatement s'il voulait sauver ses marins. Il a choisi d'écrire une lettre ferme, qu'il a distribuée à un certain nombre de personnes au sein de la Marine, demandant le retrait immédiat du navire du plus grand nombre de marins possible. Ce n'était peut-être pas la meilleure approche pour sa carrière, mais cela a donné des résultats.

La lettre, une fois divulguée à The Chronicle, est rapidement réapparue dans les journaux du pays. La pression immédiate du public a forcé la Marine à céder et elle a commencé à organiser le débarquement du plus grand nombre possible de membres d'équipage du navire vers les hôtels de Guam.

Le capitaine Crozier a cependant payé un lourd tribut. Le secrétaire par intérim de la Marine, Thomas Modly, a congédié sommairement le capitaine, non pas pour avoir divulgué la lettre (pour laquelle il a dit qu'il n'avait aucune preuve), mais pour avoir fait preuve d'un « jugement extrêmement médiocre ». Beaucoup ne sont pas d'accord, estimant que le capitaine Crozier a fait preuve d'un excellent jugement. Il a quitté le navire jeudi soir pour envoyer un héros enthousiaste.

J'imagine que c'est trop d'espérer que la Marine, ne serait-ce que pour son propre bénéfice, verra comment renverser cette décision malheureuse. Mais il est probablement trop tard pour sauver la carrière du capitaine Crozier.

En tant que descendant de l’homonyme de l’ancien commandement du capitaine Crozier, je me demande souvent, dans des situations comme celle-ci, ce que Théodore Roosevelt aurait fait. Dans ce cas, cependant, je sais exactement ce qu'il aurait fait. En 1898, il se retrouva presque exactement dans la même position.

Avant son ascension vers la politique nationale, Roosevelt commandait les Rough Riders, un régiment de cavalerie volontaire, lors de l'invasion de Cuba pendant la guerre hispano-américaine. La bataille de la colline de San Juan avait été menée et gagnée, et la guerre était pratiquement terminée. Cependant, les soldats, toujours déployés à Cuba, faisaient face à un ennemi bien pire: la fièvre jaune et le paludisme.

Comme d'habitude à l'époque de la médecine moderne, bien plus de soldats sont morts de maladie que de l'ennemi. Les commandants du champ de bataille, dont Roosevelt, voulaient ramener les soldats chez eux. Mais la direction de Washington – en particulier Russell Alger, le secrétaire à la guerre – a refusé, craignant un contrecoup politique. Une impasse s'ensuivit.

Les officiers de carrière de l'armée, qui ne voulaient pas risquer leur emploi en étant trop francs, ont été bloqués. Roosevelt, en tant que volontaire à court terme, avait moins à perdre. Ainsi, avec l'approbation tacite de ses collègues commandants, il a écrit une lettre ouverte enflammée et l'a diffusée à la presse.

La lettre, connue sous le nom de « tournoi à la ronde », a été imprimée dans pratiquement tous les journaux du pays, créant un tollé exigeant que les soldats soient ramenés chez eux immédiatement. Alger céda et les troupes furent envoyées en quarantaine au bout de Long Island, à Montauk Point. Bien que des centaines d’hommes soient morts de maladie à Cuba, les actions de Roosevelt ont probablement permis d’économiser encore plus.

Il a cependant payé un prix. Alger était furieux contre lui. Lorsque la nomination de Roosevelt a été décernée pour une médaille d’honneur, le secrétaire l’a abattue (Roosevelt a finalement reçu la médaille, à titre posthume, en 2001). Bien sûr, Roosevelt est sorti vainqueur. Qui se souvient aujourd'hui de Russell Alger ?

À cette époque où tant de gens semblent privilégier l'opportunité à l'honneur, il est encourageant de voir que tant d'autres font preuve d'un grand courage, certains risquant même leur vie. Theodore Roosevelt, en son temps, a choisi le parcours honorable. Le capitaine Crozier a fait de même.

Tweed Roosevelt, arrière-petit-fils de Theodore Roosevelt, est professeur d'université et président de l'Institut Theodore Roosevelt de l'Université de Long Island.

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