Powell’s, une chaîne de librairies bien-aimée à Portland, en Oregon, a licencié plus de 300 personnes à la mi-mars, fermé temporairement ses cinq devantures et lancé un avertissement pour les années à venir. « Lorsque nous ouvrirons à nouveau nos magasins, nous nous attendons à ce que le paysage de l'Oregon, et toutes nos capacités à dépenser de l'argent pour des livres et des cadeaux, aient radicalement changé », a écrit le chef de la direction de Powell, Emily Powell. « Nous voyons plus clairement la voie à suivre: elle est sombre et effrayante. »

Alors que des millions d'Américains se réfugient chez eux, les magasins ont été obligés de fermer et de licencier ou de mettre en disponibilité des employés. Les entreprises les plus vulnérables sont celles qui n'ont pas réussi à préparer un avenir dominé par le commerce électronique.

Nous avons besoin d'Amazon pendant le coronavirus. C'est un problème.

Malheureusement, le plan de relance fédéral de 2 billions de dollars contre les coronavirus ne fait pas grand-chose pour atténuer les malheurs des détaillants, malgré les demandes de soulagement de leurs dirigeants, bien que la Réserve fédérale s'efforce de garantir que les plus grandes entreprises ont toujours accès aux marchés du crédit. Le plan d'aide accorde un allégement fiscal pour les améliorations immobilières antérieures, et il établit un fonds de 350 milliards de dollars pour les prêts aux petites entreprises qui pourraient aider ces entreprises à maintenir la masse salariale et le loyer, mais rien d'autre.

Bien que les fissures dans la vente au détail de briques et de mortier aient commencé à se former il y a des années, l'épidémie croissante de coronavirus devrait accélérer le déclin de la vente au détail physique et renforcer la position de monopole d'Amazon et d'autres géants en ligne. Une telle consolidation du pouvoir entre quelques détaillants menace de laisser aux consommateurs des prix plus élevés et moins de choix.

Pendant la pandémie, la livraison fiable de produits essentiels comme le lait, les œufs, le papier hygiénique et les produits de nettoyage a été une bouée de sauvetage pour ceux qui sont réticents ou incapables de s'aventurer à l'extérieur de leurs maisons – les camions de marque Amazon sont restés familiers dans les quartiers résidentiels. Les avantages compétitifs du réseau logistique mondial méticuleusement construit d'Amazon, conçu pour transporter presque tous les articles imaginables aux clients en moins d'une heure, sont particulièrement évidents dans cette crise.

Alors que de nombreux autres détaillants traditionnels luttent contre la baisse de la demande, Amazon s'est engagé à embaucher 100 000 travailleurs temporaires pour suivre le rythme. Plusieurs autres géants de la vente au détail, dont Walmart et Target, ont suivi le rythme des demandes de mise en quarantaine des coronavirus en gardant les magasins physiques ouverts et en s'appuyant sur leurs propres réseaux de livraison pour les expéditions d'épicerie et autres articles nécessaires. Walmart prévoit d’embaucher 150 000 nouveaux travailleurs.

Après une forte augmentation des commandes en ligne après la fermeture de ses magasins physiques, Powell réembauche certains de ses employés, bien que la perte de quelque 3,3 millions d’emplois à l’échelle nationale en mars annonce une période plus sombre pour les détaillants.

Bien qu'Amazon et Walmart méritent d'être félicités pour se préparer à une calamité telle que la pandémie de coronavirus, une partie de leur capacité à livrer pendant la crise peut se faire au détriment des protections des employés.

Les deux entreprises offrent deux semaines de congé payé aux travailleurs diagnostiqués avec Covid-19, bien que certains employés aient déclaré à The Atlantic que les politiques étaient déroutantes. Walmart a hésité à accorder aux employés suffisamment de congés s'ils tombent malades ou ont peur de venir travailler.

Chez Amazon, des cols blancs ont été renvoyés chez eux tandis que l'armée de cueilleurs et d’emballeurs de l'entreprise a dû braver des épidémies dans au moins 21 installations. Quelque 1500 employés d'Amazon ont signé une pétition ce mois-ci pour demander des améliorations sur le lieu de travail face à Covid-19. Et les procureurs généraux de 14 États et du district de Columbia ont envoyé une lettre au directeur général d'Amazon, Jeff Bezos, pour l'exhorter à assouplir sa politique en matière de congés de maladie.

Quelques travailleurs d'un entrepôt de Staten Island en Amazonie ont quitté le travail lundi pour protester, après qu'un employé ait été testé positif pour le coronavirus, ce qui a incité Amazon à licencier l'un des organisateurs. Le procureur général de l'État de New York a déclaré lundi qu'elle enquêtait sur le licenciement.

D'autres envisageaient de ne pas travailler mardi dans les épiceries Whole Foods de l'entreprise en raison de ses politiques en matière de congés de maladie.

Les chauffeurs sous contrat pour ces camionnettes de livraison omniprésentes d'Amazon disent que le rythme effréné du travail les oblige à renoncer à des mesures préventives telles que l'utilisation de gants, de désinfectants et de masques, mettant potentiellement en danger les clients et les autres conducteurs.

Les consommateurs peuvent également être désavantagés. Étant donné qu'Amazon dépend de petits vendeurs pour la majorité des ventes, les hausses de prix restent un problème. Et tout en accordant la priorité au stockage et à la livraison de produits qu'il juge « essentiels » pendant la pandémie – tels que « les produits de première nécessité, les fournitures médicales et autres produits à forte demande » – Amazon a également semblé inclure ses propres appareils de marque dans la catégorie « essentiel » .

Bien que cela puisse paraître il y a une vie, avant que le coronavirus ne frappe, Amazon était en proie à une enquête antitrust du Congrès et était une cible fréquente d'élus qui la critiquaient pour ses conditions de travail et pour avoir échappé à l'impôt sur les sociétés. Pour réprimer un battement de tambour constant de critiques, Jay Carney, responsable des communications et des politiques d'Amazon, a écrit un article d'opinion dans le New York Times en février vantant le salaire minimum de 15 $ l'heure de l'entreprise et arguant que « ce que nous faisons peut générer une ondulation positive partout au pays. « 

C'est peut-être vrai, mais cela peut également obliger les concurrents à adopter les pratiques commerciales fortes d'Amazon. Le mois dernier, un groupe de syndicats a demandé à la Federal Trade Commission d'ouvrir une enquête sur le pouvoir de marché d'Amazon.

Même à une époque moins effrénée, Amazon a été critiqué pour sa culture en milieu de travail et ses tactiques brutales avec les vendeurs. L'année dernière, le Wall Street Journal a affirmé qu'Amazon pouvait perdre le contrôle de son propre marché, permettant à des contrefaçons dangereuses d'apparaître sur ses étagères virtuelles qui ne passeraient jamais le cap des détaillants traditionnels. Walmart et Amazon ont annulé les efforts de syndicalisation.

Amazon et Walmart ont offert des services de livraison essentiels pendant cette crise, mais les régulateurs et les élus ne devraient pas perdre de vue les dangers d'un pouvoir monopolistique tombant entre les mains de quelques chanceux qui survivent aux retombées du coronavirus.

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