Quand l'Amérique a-t-elle commencé à perdre sa guerre contre le coronavirus? Comment nous sommes-nous retrouvés parias internationaux, même pas autorisés à voyager en Europe?

Je dirais que le tournant a été le 17 avril, le jour où Donald Trump a tweeté « LIBERATE MINNESOTA », suivi de « LIBERATE MICHIGAN » et « LIBERATE VIRGINIA ». Ce faisant, il a effectivement déclaré le soutien de la Maison Blanche aux manifestants exigeant la fin des blocages que les gouverneurs avaient institués pour contrôler Covid-19.

En l'occurrence, les gouverneurs démocrates ciblés par Trump dans ces tweets étaient fermes. Mais les gouverneurs républicains d'Arizona, de Floride, du Texas et d'ailleurs ont rapidement levé les ordonnances de séjour à domicile et mis fin à de nombreuses restrictions sur les opérations commerciales. Ils ont également, suivant l'exemple de Trump, refusé d'exiger que les gens portent des masques, et le Texas et l'Arizona ont refusé aux gouvernements locaux le droit d'imposer de telles exigences. Ils ont écarté les avertissements des experts de la santé selon lesquels une réouverture prématurée et négligente pourrait entraîner une nouvelle vague d'infections.

Et le virus est venu.

L'épidémie initiale de Covid-19, centrée sur New York, aurait dû nous apprendre à nous méfier. L'augmentation des taux d'infection peut sembler une préoccupation mineure au premier abord, surtout si vous ne disposez pas de tests adéquats, jusqu'à ce qu'ils explosent à une vitesse terrifiante.

Mais ni les politiciens républicains ni l'administration Trump n'étaient prêts à tenir compte de cette leçon. À la deuxième semaine de juin, de nouveaux cas de Covid-19 montaient en flèche en Arizona et manifestement à la hausse au Texas. Pourtant, les gouverneurs des deux États ont rejeté les appels à une pause dans la réouverture, insistant sur le fait que les choses étaient sous contrôle.

Et le 16 juin, bien sûr, le Wall Street Journal a publié un article d'opinion du vice-président Mike Pence déclarant qu'il n'y avait pas et qu'il n'y aurait pas de deuxième vague de coronavirus. Compte tenu des antécédents de l'administration Trump, cela garantissait pratiquement que la vague allait frapper. Et il en fut ainsi.

Au cours des trois dernières semaines, les choses sont rapidement devenues très sombres. Les hôpitaux de l'Arizona et du Texas sont en crise. Et, oui, c'est une réouverture prématurée qui l'a fait, à la fois directement et en envoyant un signal aux individus que le risque était passé.

Mais pourquoi l'Amérique a-t-elle si mal battu Covid-19?

Il y a eu pas mal de commentaires à l'effet que notre réponse échouée à une pandémie était profondément enracinée dans la culture américaine. Nous sommes, selon l'argument, trop libertaires, trop méfiants envers le gouvernement, trop peu disposés à accepter même de légers inconvénients pour protéger les autres.

Et il y a sûrement quelque chose à cela. Je ne pense pas qu'un autre pays avancé (mais sommes-nous encore un pays avancé?) Ait un nombre comparable de personnes qui réagissent avec rage lorsqu'on lui demande de porter un masque dans un supermarché. Il n'y a certainement aucun autre pays avancé où des manifestants contre les mesures de santé publique brandiraient des armes et envahiraient les capitales des États. Et le Parti républicain est plus ou moins unique parmi les principaux partis politiques occidentaux dans son hostilité à la science en général.

Mais ce qui me frappe, quand on regarde l'extraordinaire échec de la pandémie américaine, c'est à quel point tout cela a été descendant.

Ces manifestations anti-verrouillage n’étaient pas des affaires spontanées de base. Beaucoup ont été organisés et coordonnés par des militants politiques conservateurs, certains ayant des liens étroits avec la campagne Trump, et financés en partie par des milliardaires de droite.

Et la précipitation à la réouverture dans les États de la Ceinture de soleil était moins une réponse à la demande populaire qu’un cas de gouverneurs républicains suivant l'exemple de Trump.

Pour autant que je sache, le principal moteur de la réouverture était le désir de l’administration de réaliser de gros gains d’emploi avant novembre, afin de pouvoir faire ce qu’elle savait faire – se vanter de sa réussite économique. En fait, faire face à la pandémie n'était tout simplement pas le genre de chose de Trump.

Dans ce cas, cependant, pourquoi Trump a-t-il refusé de porter un masque facial ou encouragé les autres à le faire? Après tout, une utilisation plus large des masques serait un moyen de limiter les infections sans arrêter l'économie.

Eh bien, la vanité de Trump – sa conviction que le port d'un masque lui donnerait l'air idiot, ou gâcher son maquillage, ou quelque chose – a sûrement joué un rôle. Mais il est également vrai que les masques rappellent aux gens que nous n'avons pas contrôlé le coronavirus – et Trump veut que les gens oublient ce fait gênant.

L'ironie est que la volonté de Trump d'échanger des morts contre des emplois et des gains politiques s'est retournée contre lui.

La réouverture a entraîné une forte augmentation de l’emploi en mai et juin, car environ un tiers des travailleurs licenciés en raison de la pandémie ont été réembauchés. Mais l'approbation des emplois et les perspectives électorales de Trump n'ont cessé de diminuer.

Et même en termes purement économiques, la ruée vers la réouverture échoue probablement. Le dernier numéro d’emploi officiel était un instantané de la deuxième semaine de juin; une variété d'indicateurs à court terme suggèrent que la croissance a ralenti ou même s'est inversée peu de temps après, en particulier dans les États où les cas de Covid-19 sont en hausse.

En tout cas, le fait est que la défaite de l'Amérique aux mains du coronavirus n'a pas eu lieu parce que la victoire était impossible. Ce n'était pas non plus parce que nous, en tant que nation, étions incapables de répondre. Non, nous avons perdu parce que Trump et ses proches ont décidé qu'il était dans leur intérêt politique de laisser le virus se déchaîner.

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