"Les prisons et les prisons ont connu une baisse de la population totale (environ 11 pour cent de la population incarcérée) au cours du premier semestre de 2020", selon un rapport sur la décarcération publié par les Académies nationales des sciences, de l'ingénierie et de la médecine. Le rapport note que "ces réductions semblent être principalement le résultat de la baisse des arrestations, des réservations de prison et des admissions dans les prisons liées aux verrouillages et à la fermeture des tribunaux nationaux et locaux". Il poursuit: "Les libérations des prisons condamnées et des populations carcérales qui ont eu lieu se sont, pour la plupart, survenues au cas par cas et ont été lentes du point de vue de la procédure et mal adaptées aux situations de crise."

Alors que de nombreuses prisons ont vu leur population diminuer au cours des premiers mois de la pandémie, le nombre de personnes incarcérées a recommencé à grimper au cours de l'été, selon un briefing de septembre de la Prison Policy Initiative, qui a analysé 451 prisons de comté. "Dans 88 comtés, la population carcérale est plus élevée aujourd'hui qu'elle ne l'était avant la pandémie", note le briefing.

L'Amérique laisse le coronavirus faire rage à travers les prisons

Certains États ont pris des mesures législatives pour accélérer le processus de décarcération. Un projet de loi signé par le gouverneur du New Jersey le mois dernier permet aux prisonniers qui n’ont plus d’un an de peine à être libérés jusqu’à huit mois plus tôt. Cela a déjà provoqué la libération de plus de 2 000 personnes, et 1 000 autres ou plus sont attendus.

Trop souvent, la poursuite de la traînée de pied ou le dysfonctionnement des responsables de la prison obligent les tribunaux à intervenir. Au printemps et en été, la prison d'État de San Quentin en Californie a connu une épidémie majeure de coronavirus. Construit au milieu des années 1800 et au début des années 1900, l'établissement désuet souffrait de surpeuplement, de personnel médical inadéquat, de "ventilation extrêmement médiocre, de locaux d'habitation extrêmement proches et de sanitaires inadéquats", selon un groupe d'experts médicaux de l'Université de Californie à Berkeley, qui ont été amenés à évaluer la situation en juin. À la fin de juillet, le nombre de cas actifs avait dépassé 1 600. Des tentes ont été érigées pour loger les malades. Avant que l'épidémie ne s'estompe, environ 2200 détenus avaient confirmé des infections à coronavirus et 28 étaient décédés. En outre, 298 membres du personnel ont été infectés, entraînant un décès.

Le problème a continué de s'aggraver. Fin octobre, une cour d’appel de l’État a jugé que les efforts des autorités pénitentiaires pour régler le problème étaient insuffisants et que la protection constitutionnelle des détenus contre les châtiments cruels et inhabituels était toujours violée. Pour faire face à l'urgence, la prison a reçu l'ordre de réduire sa population d'environ la moitié, grâce à un mélange de libérations et de transferts. (L'épidémie d'origine a été déclenchée par le transfert à San Quentin de détenus infectés d'une autre prison.)

De toute évidence, il reste encore beaucoup à faire. Le rapport des académies nationales décrit les meilleures pratiques pour réduire la population incarcérée, déclinées en solutions à court et à long terme. Les mesures suggérées commencent par un engagement systémique en faveur des efforts de déjudiciarisation tels que des "sanctions non privatives de liberté" pour des infractions mineures, y compris les violations de probation et de libération conditionnelle, et la limitation des détentions provisoires par des moyens tels que la réduction ou l'élimination de la mise en liberté sous caution.

En plus d'offrir des conseils sur un effort de décarcération plus audacieux, le rapport souligne l'importance de minimiser les risques pour les familles et les communautés impliquées, comme "offrir des tests avant la libération, un lieu de quarantaine dans la communauté et l'examen des politiques de libération conditionnelle et de probation. et les procédures. " Des exigences de test et de rapport plus complètes et plus normalisées sont également nécessaires.