"Utilisons des données, pas des dates" - a déclaré jeudi la conseillère médicale en chef adjointe du gouvernement, Angela McLean, aux députés alors qu’elle était interrogée sur le bon cadre pour la feuille de route en dehors du verrouillage. Demain est le jour tant attendu où le Premier ministre expose son plan, et il est clair que lui et ses conseillers médicaux sont en désaccord. Les deux ont vu des données très encourageantes - le nombre de cas signalés est en forte baisse, tout comme les hospitalisations et les décès. L’étude React 1 de l’Imperial College, la semaine dernière, a montré que les infections en Angleterre avaient chuté des deux tiers en moins d’un mois. Le taux R est maintenant estimé entre 0,6 et 0,9, bien en dessous de 1,0 au-dessus duquel le virus se propage de manière exponentielle. Public Health England dispose de premières données suggérant que le succès de la vaccination commence à avoir un impact sur la transmission de Covid.

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Amer Ghazzal / Rex / Shutterstock

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Les gens profitent de températures douces sur Wimbledon Common à Londres alors que le gouvernement se prépare à annoncer la levée progressive des restrictions de verrouillage.

Ce qui suscite le débat, c'est à quel point ces données encourageantes peuvent informer les dates pré-annoncées d'assouplissement au cours des prochains mois. La réponse, au-delà du 8 mars, n’est pas du tout - le patron de McLean, Chris Whitty, qui serait mécontent du fait que Johnson insiste sur le fait que les dates d’action devraient encadrer la prise de décision, même si elles sont mises en garde par l’évolution des données. Au lieu de cela, les données devraient être l'alpha et l'oméga de l'ensemble du processus.

Il y a un domaine d'accord. L'extrapolation des tendances au 8 mars signifie que même les scientifiques prudents reconnaissent que les risques liés à l'ouverture d'écoles primaires, à la prise en main dans les maisons de retraite, à la réouverture de sports extérieurs socialement distants tels que le golf et le tennis, et à la rencontre d'une personne à l'extérieur, hors de sa bulle, sont très lent. Le premier ministre booster sera autorisé à annoncer certaines, sinon toutes ces mesures comme une bonne nouvelle. Le problème est ce qui se trouve au-delà.

Asservi à une droite libertaire vocale, Johnson veut alors annoncer, à intervalles de deux ou trois semaines, des dates de déclenchement pour les décisions sous la bannière d'un "relâchement prudent mais irréversible", de sorte qu'au début de l'été le pays - sauf pour la suite distanciation sociale et port de masque - sera de retour à la semi-normale. Selon ce calendrier, les magasins non essentiels ouvriraient à la fin du mois de mars; l'hospitalité extérieure à Pâques; les universités et toutes les écoles après Pâques; et un assouplissement supplémentaire pour permettre aux pubs et aux restaurants d'ouvrir début mai. La droite conservatrice jubilera, mais le pays est la circonscription, pas une aile de son parti. L'approche d'assouplissement par dates de déclenchement est erronée.

Nous ne savons toujours pas pendant combien de temps les vaccins offrent une protection, à quelle vitesse les mutations se propagent et dans quelle mesure les vaccinés peuvent propager Covid.

Le désaccord n'est pas de savoir si cela doit être le dernier verrouillage: tout le monde le veut. Les coûts sociaux, éducatifs, économiques et de santé mentale sont connus de nous tous. Tout le monde aimerait que chaque acte d'assouplissement - de l'ouverture des écoles à la socialisation plus libre à l'intérieur - soit également irréversible, mais c'est là que surgit un désaccord amer. Johnson ne peut pas promettre que ce sera le dernier verrouillage sous l'excuse que les dates pré-annoncées ne sont qu'indicatives et ne déclencheront pas d'assouplissement si les données suggèrent le contraire. Les médecins savent que Johnson est incapable de résister à la pression de la droite de son parti et que la pré-annonce des dates invite à une répétition des erreurs qui ont conduit la Grande-Bretagne à avoir parmi les taux de mortalité Covid les plus élevés au monde.

Au lieu de cela, le Premier ministre devrait dire que les données favoriseront un assouplissement du verrouillage, qui ne peut être irréversible si les tendances deviennent soudainement défavorables. Il sera guidé à tout moment par les conseils du Centre conjoint de biosécurité sur les niveaux d'alerte appropriés, et s'en tiendra à un objectif primordial, plutôt que de changer d'objectif en fonction des exigences politiques. La Fondation Blair suggère qu'un seul objectif est logique: maintenir le taux R en dessous de 1,0 et les cas signalés stables ou en baisse. L'approche correcte consiste à viser cet objectif, avec le gouvernement suffisamment agile pour resserrer de manière préventive, selon les données, ou se détendre plus tôt si les améliorations sont durables.

Whitty est en désaccord avec Johnson à propos de la réouverture "big bang '' des écoles en Angleterre

Malgré le succès de la vaccination, on en ignore encore trop. Il est peut-être vrai qu'à la fin du mois d'avril, presque tous les 50 ans seront vaccinés, et les moins de 50 ans en bonne santé ne représentaient que 0,94% des décès en 2020. Mais nous ne savons toujours pas combien et combien de temps les vaccins permettent de payer. protection, à quelle vitesse le programme de vaccination se déroulera, à quelle vitesse les mutations se propagent et si elles sont résistantes aux vaccins, et même dans quelle mesure les vaccinés peuvent propager la maladie. Le boosterisme johnsonien dans ce contexte est fou.

La bonne nouvelle, au-delà du programme de vaccination, est que le système de test et trace commence à bien fonctionner. Les gens sont désormais contactés en moyenne dans les 78 heures suivant la proximité d'un transporteur Covid, contre 120 heures à l'automne. À la sortie du verrouillage, le gouvernement local et le NHS ont désormais accès aux données, aux résultats des tests et à un système de test et de traçage fonctionnel qui permettrait au système de hiérarchisation de fonctionner comme il ne le faisait pas à l'automne - surtout s'il y avait une compensation financière adéquate pour ceux qui doivent s'isoler. Il est grand temps que le Trésor modélise les coûts de ne pas encourager la conformité et la propagation du virus, plutôt que de s'inquiéter des coûts des congés.

Plus tôt le virus est sous contrôle, meilleures sont les perspectives économiques. C'est un moment critique. Des vies et une reprise économique soutenue, capitalisant sur le succès de la vaccination, dépendent du fait que le Premier ministre met les données avant les dates, s'en tient aux objectifs les plus clairs et se relâche étape par étape sécurisée comme l'indiquent les niveaux d'alerte. Ses scientifiques et médecins connaissent ces vérités. Il est temps qu'ils les soutiennent avec des démissions s'ils craignent d'être ignorés. Trop de souffrance, de privation et de mort sont en jeu pour toute autre action.