Au milieu de la pire vague de cas de COVID-19 aux États-Unis, de nombreux responsables étatiques et locaux se débattent à nouveau avec la question brûlante de la fermeture des écoles. À présent, de nouvelles recherches confirment que les écoles ne sont pas les principaux moteurs des flambées, mais que des cas s’infiltrent et contribuent à la propagation de la maladie chaque fois qu’un pays perd le contrôle de la maîtrise de la pandémie.

Nous savons enfin à quel point les enfants propagent le coronavirus. Voici comment cela peut aider les écoles.

National Geographic a eu un accès exclusif aux résultats d'une étude islandaise qui fournit des preuves définitives de la contribution des enfants à la propagation du coronavirus. Des chercheurs de la Direction nationale de la santé et de la génétique deCODE, une société de génomique humaine à Reykjavik, ont surveillé chaque adulte et chaque enfant du pays qui avait été mis en quarantaine après avoir été potentiellement exposés ce printemps, en utilisant la recherche des contacts et le séquençage génétique pour tracer les liens entre divers groupes d'épidémies. . Cette étude menée auprès de 40000 personnes a révélé que les enfants de moins de 15 ans étaient environ deux fois moins susceptibles que les adultes d'être infectés et deux fois moins susceptibles que les adultes de transmettre le virus à d'autres. Presque toutes les transmissions de coronavirus aux enfants provenaient d'adultes.

«Ils peuvent être infectés et transmettre à d'autres, mais ils le font moins souvent que les adultes», déclare Kári Stefánsson, directeur général de deCODE.

Cette analyse fait partie d'une récente série d'études à grande échelle qui soutiennent la conclusion que les adultes infectés représentent un plus grand danger pour les enfants que les enfants pour les adultes. Ces études pourraient aider à informer les fonctionnaires qui ont du mal à décider quand, ou si, fermer les écoles, sachant que ces fermetures nuisent aux enfants. En plus des leçons académiques essentielles, les écoles fournissent de nombreux services essentiels aux communautés, c'est pourquoi la semaine dernière, les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont recommandé que les écoles soient à la fois «les derniers établissements à fermer» et «les premiers à rouvrir».

Mais même si les enfants sont généralement moins sensibles, lorsque l'infection augmente dans une communauté, les risques dans les écoles peuvent augmenter considérablement. Les États-Unis n'ayant pas réussi à contenir le virus au niveau national, les écoles américaines de la maternelle à la 12e année ont signalé plus de 313000 cas de COVID-19 au 10 décembre.

Les enfants vont bien, à moins que…

La propagation d'une maladie infectieuse dans les écoles dépend de deux facteurs: la fréquence à laquelle les enfants sont infectés par le coronavirus et la facilité avec laquelle ils transmettent la maladie à d'autres. Si les enfants devaient être à la fois très sensibles et très contagieux, les écoles seraient probablement à l'origine de nouvelles épidémies de COVID-19, comme elles le font pour la grippe. Mais si les enfants sont de piètres receveurs et de légers épandeurs, les écoles devraient simplement refléter ce qui se passe dans la communauté au sens large.

Avant cet automne, cependant, les données sur les coronavirus impliquant des enfants étaient rares, principalement parce que les écoles américaines avaient fermé si tôt dans la pandémie. De plus, les recherches qui ont émergé au cours de l'été avaient souvent des limites.

Les enfants jouent un rôle mineur dans la transmission du coronavirus, mais cela ne justifie pas la réouverture instantanée des écoles sans prendre d’abord d’autres mesures pour contrôler la propagation de la communauté.

Photographie de Rosem Morton, The New York Times

La meilleure façon de comprendre comment la transmission peut se produire entre enfants et adultes serait de surveiller en permanence les familles en bonne santé avec des enfants d'âge scolaire pour voir si elles sont infectées. En effectuant des tests fréquemment, les scientifiques attraperaient les infections au fur et à mesure qu'elles se produisaient, indiquant clairement qui est tombé malade en premier.

L’Islande et deCODE ont mis cela en pratique en effectuant des tests et des recherches approfondis, en examinant plus de la moitié de la population du pays: toute personne potentiellement exposée était mise en quarantaine, les isolant de la communauté, mais exposant souvent leurs familles. En examinant la différence entre les adultes et les enfants dans ces quarantaines, deCODE a constaté que les enfants jouent un rôle mineur dans la transmission.

L'Islande n'a jamais fermé ses écoles élémentaires, bien qu'elle ait fermé ses lycées au plus fort de sa première poussée. Les données de sa vague de septembre soutiennent l'idée que les jeunes enfants sont moins susceptibles de tomber malades ou d'en infecter d'autres. Stefánsson est en train de publier ces résultats dans une revue à comité de lecture, mais il dit que l'ensemble de données méticuleux est concluant pour la transmission islandaise - «et nous nous sommes révélés être un modèle animal raisonnable pour la population humaine.»

Stefánsson prévient que si tout sauf les écoles et les garderies d'enfants était fermé, les enfants deviendraient alors l'une des principales sources de transmission. Il explique que si le risque individuel peut être faible chez les jeunes, les écoles connaîtront toujours des flambées.

Cela signifie que la question n'est pas scientifique, mais plutôt quel niveau de risque la société est prête à accepter pour maintenir les enfants à l'école: «Avec quoi êtes-vous prêt à vivre?» il demande.

Ne traitez pas tous les âges de la même manière

En plus de l'étude islandaise, d'autres recherches ont montré que les enfants pré-pubères ont une probabilité significativement plus faible de tomber malade. Les responsables scolaires doivent donc faire une distinction entre les jeunes enfants et les adolescents.

Une étude récente à grande échelle sur la façon d'arrêter la propagation virale confirme cette conclusion. Lorsque l'épidémie de COVID-19 n'avait que quelques semaines, des milliers de personnes en Chine se sont rendues pour célébrer le Nouvel An lunaire. Dans le Hunan - une province adjacente à l'endroit où le coronavirus a été découvert pour la première fois - le gouvernement a mis en place des dépistages de voyage et la recherche des contacts. En utilisant les données de ces points de contrôle, les chercheurs ont analysé 1 178 personnes infectées et leurs 15 648 contacts étroits.

Leurs résultats, publiés dans Science fin novembre, montrer que les enfants de moins de 12 ans étaient moins susceptibles de contracter la maladie après une exposition que les adultes, selon le co-auteur de l'étude Kaiyuan Sun, chercheur au Fogarty International Center des National Institutes of Health des États-Unis. L'étude a également révélé que le risque de transmission au sein des ménages, en particulier pendant le confinement, était beaucoup plus élevé qu'entre des contacts plus occasionnels, comme ceux faits à l'école. Lorsque les cas positifs ont été isolés et leurs contacts mis en quarantaine, les chaînes de transmission ont été rompues. Cela suggère que des interventions intelligentes pourraient aider à enrayer des flambées plus larges, y compris dans les écoles.

De nombreuses autres études conviennent que l'âge compte. Une récente pré-impression a suivi 4 524 personnes de 2 267 maisons à Genève, en Suisse, d'avril à juin. Les chercheurs ont découvert que les enfants de 5 à 9 ans étaient jusqu'à 22,7% moins susceptibles d'être infectés et que leur risque augmentait avec l'âge.

Ce qu'il faut retenir, c'est qu'un changement critique apparaît quelque part entre les âges de 10 et 12 ans. À l'époque de la puberté, le risque que les adolescents contractent et transmettent le virus augmente. Le COVID Monitor, un groupe de suivi des informations provenant de plus de 7000 districts scolaires américains, a révélé que les taux de cas dans les lycées sont près de trois fois ceux des écoles élémentaires.

On ne sait toujours pas pourquoi cela pourrait être le cas. Une théorie est que les enfants sont plus fréquemment exposés aux coronavirus, ce qui leur confère une certaine protection. Un autre est que les enfants ont moins de récepteurs ACE2, une cible du coronavirus, dans leurs voies respiratoires supérieures. Une autre théorie encore est que leurs poumons plus petits ne sont pas aussi bons pour projeter des gouttelettes ou générer des aérosols.

Malgré cette distinction, les enfants et les adolescents sont souvent regroupés dans la déclaration des maladies, ce qui, selon Alasdair Munro, chercheur clinique sur les maladies infectieuses pédiatriques à l'hôpital universitaire de Southampton en Grande-Bretagne, «est extrêmement problématique».

Mais la transmission ne repose pas uniquement sur la biologie. Le comportement joue également un rôle. En novembre, une étude menée en Inde sur un demi-million de personnes a révélé des «schémas de risque accru de transmission» chez les enfants de moins de 14 ans, y compris de nombreux cas dans lesquels des enfants ont été infectés par d'autres enfants.

«Si une école ouvre, les enfants entrent en contact beaucoup plus fréquemment que les adultes», dit Sun. Son analyse a également confirmé l’estimation du CDC selon laquelle la transmission présymptomatique est responsable d’environ 50% des infections, ce qui signifie qu’il n’est pas toujours possible d’isoler les personnes avant qu’elles ne tombent malades. C'est pourquoi les écoles présenteront toujours un certain niveau de risque.

Quand les écoles doivent-elles fermer?

Parce que les pays ont adopté des approches différentes des écoles, le monde a conçu par inadvertance une expérience naturelle sur leur rôle exact dans la transmission du COVID-19.

Au Royaume-Uni, un nouvel article publié dans le Lancette ont constaté que la réouverture partielle des écoles cet été était associée à un faible risque de cas; sur plus de 57 000 écoles et crèches, l'étude n'a trouvé que 113 cas associés à 55 éclosions. Ces cas étaient fortement corrélés avec les taux d'infection locaux, montrant à quel point il est important de réduire la transmission communautaire pour assurer la sécurité des écoles. «La transmission se produira dans les écoles, tout comme elle se produira partout où les gens se mélangent», dit Munro. «Mais les enfants ne sont pas les moteurs de la maladie.» Au lieu de cela, il est de plus en plus clair que dans de nombreux pays, ce sont les personnes dans la vingtaine et la trentaine qui déclenchent des flambées qui se répercutent ensuite sur les personnes âgées et les enfants.

Un terrain de jeu vide d'une école publique de New York, le 19 novembre 2020. Les faux pas du gouvernement et les messages mitigés sur la pandémie ont creusé les disparités raciales dans l'éducation.

Photographie de Wang Ying, Xinhua / Alamy Live News

Les données de l'Allemagne font écho à ces conclusions. Les scientifiques ont récemment testé des milliers d’enfants en Bavière à la recherche d’anticorps et ont découvert que six fois plus d’enfants que prévu en avaient, ce qui suggère que de nombreux cas d’enfants sont manqués. Mais peu de ces cas ont provoqué des flambées plus importantes. Le pays a également collecté des données auprès de ses 53 000 écoles et garderies; même cet automne, alors que les cas dans la communauté augmentaient, une moyenne de 32 écoles par semaine ont eu plus de deux cas positifs. Susanne Kuger, directrice du Centre de surveillance sociale de l'Institut allemand de la jeunesse, déclare que souvent «ce sont les adultes qui transmettent la maladie, même dans les structures d'accueil des enfants», lorsque les parents déposent leurs enfants ou que le personnel se mêle dans une salle de repos.

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L'Allemagne a également pris de nombreuses mesures supplémentaires pour soutenir les parents, comme l'augmentation du nombre de jours de congé de maladie afin que les parents puissent rester à la maison plus longtemps si les enfants tombent malades. Ces étapes sont essentielles, dit Kuger, car «les parents transmettent la peur et les inquiétudes à leur enfant. Plus les parents sont stressés, plus l'enfant est stressé.

Des conséquences inégales

Après des mois d'apprentissage à distance, il est parfaitement clair pour les enseignants et les parents que la fermeture des écoles fait son propre mal. De nombreux rapports font état de problèmes de santé mentale accrus, de violence domestique et peut-être même d'années de vie perdues en raison d'une diminution de l'apprentissage. C’est pourquoi Fiona Russell, directrice du doctorat en santé de l’enfant et de l’adolescent. Le programme de l'Université de Melbourne en Australie déclare: «Les écoles devraient absolument être la première priorité à ouvrir, et la dernière à fermer. Ils doivent être classés par ordre de priorité. »

Cela ne signifie pas nécessairement rouvrir instantanément les écoles sans prendre d’abord d’autres mesures pour contrôler la propagation de la communauté. L'État de Victoria, par exemple, a adopté une approche très conservatrice en matière de verrouillage. Abritant 6,5 millions de personnes, l'État n'a rouvert ses portes que lorsqu'il y a eu moins de 10 infections au COVID-19 au total. Russell dit que les écoles ont été fermées non pas parce qu'elles sont intrinsèquement dangereuses, mais pour empêcher la circulation des personnes.

Brett Sutton, directeur de la santé de Victoria, a également déclaré que rétrospectivement, l’État n’aurait pas fermé d’écoles. En partie grâce à ses conseils, l'Irlande a laissé ses écoles ouvertes lors du dernier verrouillage tout en fermant des gymnases, des églises, des restaurants et des entreprises non essentielles. Néanmoins, les infections communautaires ont diminué de 80 pour cent en six semaines.

«Notre priorité pour empêcher le virus d'entrer dans les écoles», dit Russell, «est de le garder hors de la communauté.»

Aux États-Unis, le président élu Joe Biden a déclaré que la réouverture des écoles serait une priorité au cours de ses cent premiers jours au pouvoir, mais en communiquant clairement sur la science - et en étant réel sur les risques inégaux du virus en fonction de la race et des revenus. —Sera important pour instaurer la confiance avec les parents alors que les écoles tentent de rouvrir.

Kaliris Salas-Ramirez, neuroscientifique à la CUNY School, est une mère célibataire qui a décidé de garder sa fille de neuf ans à la maison de son école dans le district 4 de New York. «Il y a tellement d'autres choses qui mettent déjà mon Noir fils à risque », explique-t-elle, citant les dangers existentiels du racisme institutionnalisé. "Les familles noires et brunes n'ont pas le luxe de choisir de mettre la vie de nos enfants en danger."

Les faux pas du gouvernement et les messages mitigés sur la pandémie ont déjà creusé les disparités raciales dans l'éducation. Une enquête récente dans le Massachusetts a révélé que les familles noires, latino-américaines et à faible revenu sont beaucoup plus susceptibles d'avoir un enfant en apprentissage à distance cet automne, une tendance observée dans tout le pays. Ces choix sont intentionnels et reflètent une considération logique du risque disproportionné: la majorité des enfants qui ont été infectés et tués par le coronavirus appartiennent à ces groupes raciaux et ethniques. Pendant ce temps, les écoles privées sont plus susceptibles d'être ouvertes pour des cours en personne.

«Je ne veux pas me mettre moi-même, mes enfants ou leurs enseignants en danger», déclare Naomi Pena, une femme de couleur et membre du Community Education Council du District 1 à New York. Elle a vu plusieurs amis mourir du COVID-19. Pena a donc choisi de garder ses adolescents à la maison, même si l'un de ses enfants a des troubles d'apprentissage. Comme Pena, environ 60 pour cent des familles du district 1 ont décidé de faire apprendre à leurs enfants à distance.

Alors que les scientifiques commencent enfin à parvenir à un consensus sur la sécurité des écoles, les conseils scolaires devront non seulement élaborer des plans fondés sur des données probantes, mais aussi mieux communiquer les mesures qu'ils prennent pour assurer la sécurité des enfants et des collectivités.