Alors que Covid-19 se répand à travers les États-Unis, les écoles et les garderies équilibrent leur rôle en aidant à prévenir la transmission des maladies tout en garantissant l'accès à la nourriture pour les enfants qui dépendent du filet de sécurité nutritionnel fédéral. Ensemble, le programme national de repas scolaires, le programme de petits déjeuners scolaires et le programme alimentaire pour les enfants et les adultes du département américain de l'Agriculture (USDA) desservent quotidiennement près de 35 millions d'enfants, apportant une nutrition vitale et une aide financière aux familles dans le besoin1. un élément essentiel de la réponse de Covid-19 sera de nourrir les enfants de familles à faible revenu.

Les repas et les collations des écoles ou des garderies couvrent jusqu'à deux tiers des besoins nutritionnels quotidiens des enfants et sont généralement plus sains que ceux apportés de la maison. Les effets à court terme sur la santé des repas manqués comprennent la fatigue et une réponse immunitaire réduite, ce qui augmente le risque de contracter des maladies transmissibles. Même de brèves périodes d'insécurité alimentaire peuvent causer des dommages développementaux, psychologiques, physiques et émotionnels à long terme. Les enfants des ménages à faible revenu, qui courent déjà un risque plus élevé de mauvaise santé et de mauvais résultats scolaires que les enfants des ménages à revenu élevé, peuvent être davantage désavantagés par les carences nutritionnelles.

La perte d'accès aux repas scolaires met également en évidence la santé financière fragile des familles dans le filet de sécurité nutritionnel fédéral. Lorsque les écoles et les garderies ferment, les enfants manquent des services alimentaires d'une valeur d'au moins 30 $ par semaine.2 Le vrai coût pour les familles de nourrir les enfants est probablement plus élevé, car ce chiffre ne tient pas compte du temps passé à acheter ou à préparer des aliments ou prix plus élevé des aliments au détail par rapport aux taux d'achat en gros des écoles. L'augmentation des charges financières liées à l'alimentation peut nuire à tous les membres du ménage en forçant les familles à rationner la nourriture ou à renoncer à d'autres besoins essentiels, tels que les médicaments, les services publics et le loyer.

La situation actuelle est sans précédent et on ne sait pas combien de temps dureront les fermetures d’écoles. L'USDA n'a pas exigé que les écoles offrent des services alimentaires pendant les fermetures. Au lieu de cela, les autorités éducatives locales (telles que les directeurs d'école et les commissions scolaires) sont autorisées à appliquer les approches des programmes d'alimentation d'été de l'USDA et ont été « encouragées à veiller à ce que les besoins des enfants à faible revenu soient satisfaits lors de licenciements prolongés » 3. Cependant, de nombreuses écoles manquent d'expérience avec les initiatives d'alimentation d'été, qui n'atteignent qu'un enfant sur sept qui reçoit généralement des repas gratuits ou à prix réduit pendant l'année scolaire4 et les programmes d'été ne suivent pas les mêmes normes nutritionnelles strictes que le petit-déjeuner et le déjeuner à l'école programmes. L'USDA a commencé à publier des dérogations nationales pour les exigences en matière d'heures de repas et de repas en commun, permettant aux écoles d'adopter des approches innovantes pour fournir des repas et de pratiquer une distanciation sociale appropriée.

Alors que les directives fédérales émergent, plusieurs États et écoles développent leurs propres solutions, adaptant les modèles de services traditionnels pour réduire la transmission des maladies. Par exemple, le ministère de l'Éducation de la Caroline du Sud (où plus de 15% de la population vit dans les zones rurales) a annoncé des sites de repas « Grab-n-Go » dans tout l'État qui peuvent fournir jusqu'à 5 jours de repas à la fois. Plusieurs districts du Michigan et de New York organisent des livraisons de repas aux arrêts d'autobus scolaires ou à domicile. L'USDA a également lancé un partenariat public-privé dans les zones rurales pour fournir des emballages alimentaires stables à la conservation qui incluent des aliments que les enfants peuvent préparer de manière indépendante, bien que la portée du programme soit limitée. Bien que ces approches soient innovantes, il est difficile de savoir si elles peuvent garantir que la nourriture est distribuée de manière efficace et équitable tout en empêchant la transmission des maladies, et il reste à voir quels programmes se révéleront rentables et durables pendant la durée des fermetures d'écoles.

Étant donné la diversité géographique et la variation de la prévalence de Covid-19, les solutions pour nourrir les enfants qui participent généralement aux programmes fédéraux de nutrition devront être flexibles, adaptées et réfléchies – afin de ne pas stigmatiser les enfants qui reçoivent des repas d'urgence, ce qui pourrait décourager la participation. Des directives fédérales sur les meilleures pratiques de manipulation des repas pour réduire la propagation virale sont également nécessaires. Nous ne savons actuellement pas quels modèles de livraison de nourriture sont les plus conformes aux recommandations de distanciation sociale ou facilement activés et évolutifs. Ces conseils sont essentiels pour la prise de décision locale, car le nombre et la durée des fermetures d'écoles augmentent.

Les directives pour le programme alimentaire pour les enfants et les adultes, qui touche 4,3 millions d'enfants par jour1, sont encore moins détaillées. Dans le cadre de ce programme, les prestataires de services de garde préparent souvent eux-mêmes la nourriture et ne peuvent probablement pas gérer un service de restauration si leurs installations sont fermées. Les districts et les garderies doivent essentiellement « construire l'avion pendant qu'ils le pilotent ». Les faux pas peuvent avoir de graves conséquences nutritionnelles et sanitaires pour des millions d'enfants.

Des efforts législatifs récents peuvent aider à relever les défis liés à l'alimentation des enfants, bien que des mesures supplémentaires soient sûrement nécessaires. Le président Donald Trump a déclaré une urgence nationale en vertu de la loi Stafford, autorisant ainsi l'aide fédérale aux États et aux gouvernements locaux. Ces fonds pourraient être utilisés pour élargir l'accès à l'assistance alimentaire, mais la majeure partie de l'aide semble être destinée à renoncer aux réglementations qui entravent l'accès aux soins de santé (par exemple, un soutien supplémentaire pour l’embauche de plus de travailleurs d'urgence ou l'obtention de fournitures médicales et de vaccins).

Le Families First Coronavirus Response Act, qui a été promulgué le 18 mars et autorise 100 milliards de dollars de secours, comprend des dispositions explicites pour l'assistance nutritionnelle. La législation autorise les États à demander des dérogations pour fournir des prestations d'urgence temporaires dans le cadre du Programme d'assistance nutritionnelle supplémentaire (SNAP) aux ménages déjà inscrits au programme avec des enfants qui recevraient normalement des repas gratuits ou à prix réduit, jusqu'à l'allocation mensuelle maximale de 646 $ pour une famille de quatre personnes. Testé en pilote pendant les mois d'été – lorsque de nombreux enfants perdent l'accès aux repas scolaires – cette approche a réduit l'insécurité alimentaire grave.5 Cependant, les résultats des tests pilotes sont préliminaires, et le programme n'a pas été étendu et peut ne pas atteindre de nombreux enfants affecté par Covid-19. Par exemple, les enfants ne sont pas admissibles s’ils sont servis par le Programme d’alimentation pour enfants et adultes ou s’ils sont des immigrants sans papiers dont les familles ne sont pas admissibles au programme SNAP mais dépendent des repas scolaires.

Le transfert de la responsabilité de nourrir les enfants du programme national de repas scolaires et du programme de petits déjeuners scolaires au SNAP peut également avoir des conséquences négatives sur la santé. Les repas scolaires sont nécessaires pour s'aligner sur les dernières sciences de la nutrition (bien que l'USDA puisse déroger aux exigences de modèle de repas si l'approvisionnement alimentaire est perturbé). En revanche, SNAP impose peu de limites aux achats autorisés. Par conséquent, le fait de s’appuyer davantage sur ce programme risque de ne pas répondre aux besoins nutritionnels des enfants. Ce changement peut également entraîner une augmentation de la prise de poids, en particulier chez les minorités raciales et ethniques et les enfants en surpoids, car il est prouvé que ces enfants ont tendance à prendre du poids plus rapidement pendant l'été que pendant l'année scolaire.

Le 27 mars, Trump a également promulgué la loi CARES (Coronavirus Aid, Relief, and Economic Security Act), qui comprend un crédit de 15,8 milliards de dollars pour SNAP et 8,8 milliards de dollars pour les programmes de nutrition infantile. L'augmentation du financement du SNAP n'augmentera pas l'admissibilité ni n'augmentera la taille des prestations; au lieu de cela, le financement couvrira les hausses anticipées des coûts administratifs et des avantages sociaux résultant de l'augmentation du chômage.

La pandémie de Covid-19 met en évidence la nécessité de solutions politiques garantissant la sécurité alimentaire de millions d'enfants américains. Alors que les programmes sous condition de ressources tels que SNAP ont traditionnellement reçu un soutien bipartisan, les efforts récents pour protéger l'accès à ce programme ont rencontré une opposition partisane importante. La situation actuelle est rendue plus fragile par les modifications proposées au SNAP qui pourraient réduire ou éliminer les prestations pour plus d'un million de ménages avec enfants, comme une proposition de règle pour limiter l'éligibilité catégorique à large assise. De plus, des changements à la règle de la « charge publique » sont entrés en vigueur en février 2020. Ces changements pourraient maintenant refuser un chemin vers la citoyenneté pour les personnes qui utilisent des avantages publics tels que le SNAP, ce qui dissuadera probablement les familles d'immigrants documentées d'avoir accès aux dispositions d'urgence., les laissant de plus en plus vulnérables pendant la pandémie de Covid-19. Des solutions politiques à court terme peuvent aider à résoudre les problèmes immédiats d'insécurité alimentaire résultant de la perte d'accès aux repas fournis par les écoles ou les garderies. Malheureusement, des politiques plus larges qui découragent l'inscription ou réduisent l'accès aux programmes d'assistance nutritionnelle ont sapé notre réponse à Covid-19.

Alors que nous nous attaquons à Covid-19, il est essentiel de veiller à ce que les besoins nutritionnels des enfants vulnérables soient satisfaits afin d'éviter d'aggraver les disparités en matière de santé et de niveau d'éducation pour les années à venir (voir l'encadré pour les suggestions préliminaires). Nous devons examiner en temps réel les stratégies utilisées, reconnaître le paysage politique plus large dans lequel elles sont mises en œuvre et améliorer notre capacité à adapter comment, quand et où nous fournissons un soutien nutritionnel aux enfants.

Approches suggérées préliminaires pour lutter contre l’insécurité alimentaire chez les enfants américains
pendant la pandémie de Covid-19.

  • Centraliser et diffuser largement des informations sur les écoles et les districts scolaires proposant des repas pendant la fermeture des écoles
  • Diminuez les expositions sociales et réduisez le temps et le fardeau du transport pour les familles en fournissant plusieurs jours de repas, en permettant la prise en charge des repas au volant (lorsque cela est raisonnable) ou en coordonnant la livraison des repas
  • Étendre les prestations d'urgence aux dispensateurs de soins aux enfants dans les garderies participant au programme alimentaire pour les enfants et les adultes et autoriser leur utilisation pendant des périodes allant au-delà de l'intervention de Covid-19, comme les mois d'été ou d'autres urgences
  • Codifier les efforts pour élargir l'accès et les avantages du programme d'assistance nutritionnelle supplémentaire lors de futures pandémies
  • Examiner et modifier les politiques qui réduisent ou découragent la participation au filet de sécurité nutritionnelle (p. Ex. La règle des frais publics)