Monique Williams a perdu son emploi de réceptionniste dans un immeuble à Detroit l'année dernière lors de la pandémie de Covid-19. Elle apprend maintenant à quel point il est difficile de se remettre sur les rails de ses dettes.
Son défi le plus difficile, dit-elle, a peut-être été le prêt auto coûteux qu'elle a contracté en 2016 avec Credit Acceptance Corp., la plus grande entreprise du pays spécialisée dans les prêts dits subprime pour les emprunteurs dont le crédit est terni.
Williams a déclaré que lorsque son mari et elle avaient eu du mal à s'acquitter de leurs obligations l'année dernière, elle a demandé à Acceptation de crédit si elle pouvait payer temporairement un montant inférieur ou reporter ses paiements. Alors que la société proposait des aménagements liés à Covid-19 - arrêtant les frais de retard et les reprises de possession - les reports n'étaient pas une option.
"Je paie cette voiture depuis quatre ans - plus de 12 000 $ - et je n'ai même pas pu obtenir un report", a déclaré Williams. La voiture est décédée en décembre 2019, a-t-elle déclaré, mais environ 2000 dollars sur le prêt restent impayés.
Monique Williams.NBC NouvellesLes voitures sont essentielles pour que les gens se rendent au travail, aux épiceries et aux centres de vaccination, mais le gouvernement n'a fourni aucune aide fédérale réservée aux prêts automobiles pendant la pandémie. Les chèques de relance ont bien sûr aidé les emprunteurs à éviter les défauts de paiement, et certains États ont mis fin aux reprises de possession, mais fournir d'autres accommodements, tels que des ajournements, incombait aux prêteurs eux-mêmes.
Il n'y a pas d'aide directe pour les prêts automobiles en partie parce que, contrairement aux prêts étudiants et aux hypothèques, il n'y a pas de réglementation fédérale des prêts dans le domaine de l'automobile, a déclaré John Van Alst, avocat au National Consumer Law Center, une organisation à but non lucratif -les Américains à revenu. Maintenant que le pays rouvre ses portes, les logements des prêteurs commencent à disparaître, et Van Alst a déclaré que les reprises de voitures étaient en augmentation parmi les emprunteurs à risque. Et quand il s'agit de prêts automobiles coûteux à risque, "il n'y a pas beaucoup de marge, et la moindre petite chose peut amener quelqu'un à un défaut de paiement", a-t-il déclaré.
Au début de la pandémie, de nombreux prêteurs ont comblé le vide laissé par le gouvernement, offrant des reports et arrêtant les frais de retard; En conséquence, les défauts de paiement sur les prêts automobiles sont tombés l'année dernière à leur plus bas taux en 15 ans, a déclaré Jonathan Smoke, économiste en chef chez Cox Automotive, une entreprise qui fournit des services à l'industrie automobile.
L'acceptation de crédit, cependant, n'offrait pas de tels reports. La société affirme avoir gelé les rapports sur les rapports de crédit des emprunteurs et suspendu les frais de retard et les activités de recouvrement, telles que les appels téléphoniques et les reprises de possession, pendant 90 jours pour les clients touchés par Covid-19. Après cela, cependant, les emprunteurs doivent effectuer leurs paiements mensuels; s'ils ne le font pas, indique le site Web du prêteur, la société peut reprendre les saisies et les frais de retard.
Credit Acceptance, fondée en 1972, est le plus grand prêteur auto subprime autonome du pays; il a généré 1,7 milliard de dollars de revenus l'an dernier. Depuis le début de la pandémie, les actions de la société ont bondi de plus de 50%. L'acceptation de crédit a octroyé des subventions d'actions à sept hauts dirigeants d'une valeur estimée à 55 millions de dollars, selon les documents réglementaires.
L'été dernier, le procureur général du Massachusetts, Maura Healey, a poursuivi l'acceptation de crédit, affirmant que ses pratiques de prêt et de recouvrement étaient prédatrices et illégales dans l'État. La société a annoncé jeudi qu'elle avait accepté de régler avec Healey, en payant 27,2 millions de dollars.
"L'acceptation de crédit accordait des prêts à des emprunteurs à des intérêts élevés que la société savait qu'elle ne pouvait pas rembourser", a déclaré Healey à NBC News avant l'annonce du règlement. "Ce que je considère comme prédateur dans ces pratiques, c'est qu'elles visent spécifiquement les personnes vulnérables, les personnes qui ne peuvent pas être admissibles à des prêts normaux, à des arrangements financiers normaux."
Au moment de la divulgation du règlement, Credit Acceptance a également annoncé le départ à la retraite de son PDG de longue date, Brett A. Roberts. Lors d'une conférence téléphonique avec les investisseurs et les analystes jeudi, Roberts a déclaré qu'il prenait sa retraite pour "des raisons personnelles". Le directeur financier Kenneth Booth, ancien directeur de l'audit interne, le remplacera, a déclaré la société.
L'acceptation de crédit n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire sur le règlement.
Les dépôts réglementaires de Credit Acceptance montrent qu'il fait l'objet d'un examen minutieux dans 43 autres États au-delà du Massachusetts et par le Consumer Finance Protection Bureau, ou CFPB. Une porte-parole de l'acceptation de crédit a déclaré avant le règlement que la société ne discutait pas de questions impliquant un litige actif mais avait l'intention de se défendre vigoureusement.
Monique Williams avec sa Pontiac 2008.NBC NewsWilliams n'est pas le seul emprunteur mécontent de l'acceptation de crédit. Au 24 mars, la société avait généré plus de 150 plaintes de clients sur le site Web du CFPB, y compris celles concernant son rapport de solvabilité.
De janvier 2018 au milieu du mois dernier, a déclaré la société, les données de la CFPB ont montré que les plaintes concernant uniquement ses prêts se sont élevées à 585. Cela l'a classée au 5e rang de la liste, derrière Santander Consumer USA, Ally Financial, Wells Fargo et Capital One, toutes les entreprises beaucoup plus grandes.
La porte-parole de l'acceptation de crédit a déclaré: «Avec plus de 1,7 million de comptes traités, les plaintes sont extrêmement rares», soit moins de 4 pour 10 000 clients par an.
En plus de Williams, NBC News s'est entretenu avec huit autres emprunteurs d'acceptation de crédit mécontents; leurs documents de prêt montrent à quel point le financement de l'entreprise est coûteux.
Williams et son mari, par exemple, ont acheté une Pontiac 2008 avec 70 000 milles au compteur kilométrique pour environ 18 500 $. Ensemble, ils ont déposé 1 000 $ en espèces et ont emprunté le reste à l'acceptation de crédit à un taux d'intérêt de 22,9%. Le coût de la voiture était de 10 500 $, indique le contrat. Au cours de la durée de vie de cinq ans du prêt, les frais de financement de Williams ajouteraient 7 140 $ supplémentaires.
Monique Williams a acheté sa voiture chez Great Deal Auto Sales à Detroit.Le taux d'intérêt de près de 23% des Williamses est courant chez les emprunteurs en acceptation de crédit, et il est considérablement plus élevé que la moyenne de 17,8% des emprunteurs subprime facturés l'année dernière, selon Experian.
Mais le taux n'est que le début des coûts d'un emprunteur d'acceptation de crédit, selon le procès du Massachusetts. Il a déclaré que l'acceptation de crédit imposait des frais cachés qui ajoutaient de 37% à 68% aux prêts accordés aux clients ayant de faibles scores de crédit. La plainte soutient également que l'acceptation de crédit obligeait de nombreux emprunteurs à acheter des contrats de service de véhicules qui ajoutaient en moyenne 2 500 $ à leurs prêts.
Ces pratiques gonflent le coût final d'un véhicule, selon le procès du Massachusetts. De 2013 à 2019, le client moyen d'acceptation de crédit de l'État a fini par payer environ 20 000 $ pour une voiture d'occasion, soit plus de deux fois et demie le coût du véhicule pour le concessionnaire, soit environ 7 800 $.
Lorsque les clients ont fait défaut, ont allégué les enquêteurs du Massachusetts, la politique d'acceptation de crédit était de les appeler huit fois par jour pour essayer de récupérer. La loi du Massachusetts n'autorise que deux appels de collecte par semaine, selon le procès.
En plus des coûts élevés et des pratiques de recouvrement agressives, l'acceptation de crédit a également joué un rôle important dans les reprises de possession. Lors d'une conférence téléphonique avec des analystes boursiers en 2015, le directeur de la trésorerie de Credit Acceptance, Doug Busk, a déclaré que la société avait généralement repris des voitures dans 35% des prêts de son programme de prêt le plus populaire.
Aucune source officielle ne suit les volumes de reprise de possession de voitures aux États-Unis, ce chiffre est donc difficile à évaluer. Mais cela semble certainement élevé; selon une estimation de Cox Automotive, seulement 2,06% des prêts automobiles ont donné lieu à des reprises de possession en 2015.
La porte-parole de Credit Acceptance a refusé de fournir des chiffres mis à jour sur les reprises de possession. Sur les neuf clients d'acceptation de crédit interrogés par NBC News, trois ont déclaré que leurs voitures avaient été reprises; deux avaient demandé la protection de la faillite en partie pour empêcher la reprise de possession.
Lorsque l'acceptation de crédit reprend possession d'une voiture, l'emprunteur doit continuer à payer le montant dû. Cela peut inclure des paiements sur un contrat de service de véhicule dont l'emprunteur ne peut plus bénéficier. Alors que le dépôt de la protection de la faillite aide à mettre fin à une reprise de possession, une telle décision nuit à la solvabilité d'un consommateur.
Alors même que Covid-19 mettait en péril ses emprunteurs, Credit Acceptance a octroyé des attributions d'options d'achat d'actions d'une valeur estimée à 55 millions de dollars à sept hauts dirigeants fin décembre. Les dépôts réglementaires montrent que les attributions ont dépassé le montant d'actions autorisé pour l'émission dans le cadre du plan de rémunération actif de la société d'un quart de million d'actions.
Les destinataires étaient Busk, le directeur du Trésor qui a parlé de reprises de possession; Booth, l'ancien directeur financier et nouveau PDG; Charles A. Pearce, le juriste en chef; Arthur L. Smith, le directeur des analyses; Daniel A. Ulatowski, le directeur des ventes; et Jonathan Lum, le chef de l'exploitation.
Par l'intermédiaire de la porte-parole de l'entreprise, les hommes ont refusé d'être interrogés.
Scott Vassalluzzo est président du comité de rémunération du conseil d'acceptation de crédit et membre directeur de Prescott General Partners, une société d'investissement qui est le plus grand actionnaire de Credit Acceptance. Il a déclaré dans un communiqué: "Les options attribuées représentent 100 pour cent de la rémunération incitative. Le comité de rémunération et le PDG estiment que c'est une bonne affaire pour les actionnaires et une transaction équitable pour les dirigeants compte tenu de la composition, de l'expérience et des antécédents de l'équipe."
Les actionnaires d'acceptation de crédit seront invités à approuver le plan d'actions lors de son assemblée annuelle plus tard cette année.