Le coronavirus infecte et tue des Noirs aux États-Unis à des taux disproportionnellement élevés, selon les données publiées par plusieurs États et grandes villes, mettant en évidence ce que les chercheurs en santé publique disent être des inégalités enracinées dans les ressources, la santé et l'accès aux soins.

Les statistiques sont préliminaires et beaucoup reste inconnu car la plupart des villes et des États ne signalent pas la race car ils fournissent un nombre de cas confirmés et de décès. Les premières indications provenant d'un certain nombre d'endroits, cependant, sont suffisamment alarmantes pour que les décideurs politiques disent qu'ils doivent agir immédiatement pour endiguer la dévastation potentielle dans les communautés noires.

La tendance inquiétante se déroule à travers le pays, chez les personnes nées dans différentes décennies et occupant des emplois très différents.

Il y a Donnie Hoover, un juge de Charlotte, en Caroline du Nord, qui n'a pas pu secouer la toux sèche qui est arrivée en mars. Dans le sud de Chicago, LaShawn Levi, une assistante médicale qui prend le bus pour se rendre au travail chaque jour, s'est tournée vers le thé et le sirop contre la toux – « tout ce que votre grand-mère vous a appris » – pour traiter un mal de tête et une toux. Et à Détroit, Glenn Tolbert, un dirigeant syndical pour les chauffeurs d'autobus urbains, toussait tellement qu'il s'est fait tester.

« C'est un moment d'appel à l'action pour nous tous », a déclaré Lori Lightfoot, la mairesse de Chicago, qui a annoncé des statistiques sur l'épidémie dans sa ville cette semaine. Les Afro-Américains représentent plus de la moitié de ceux qui ont été testés positifs et 72% des décès liés au virus à Chicago, même s'ils représentent un peu moins d'un tiers de la population.

« Ces chiffres vous coupent le souffle, ils le font vraiment », a déclaré Mme Lightfoot, qui est la première femme noire élue à la mairie. Elle a ajouté dans une interview que les statistiques étaient « parmi les choses les plus choquantes que je pense avoir vues en tant que maire ».

Dans l’Illinois, 43% des personnes décédées de la maladie et 28% des personnes testées positives sont des Afro-Américains, un groupe qui ne représente que 15% de la population de l’État. Les Afro-Américains, qui représentent un tiers des tests positifs dans le Michigan, représentent 40% des décès dans cet État, même s'ils représentent 14% de la population. En Louisiane, environ 70% des personnes décédées sont noires, bien qu’un tiers seulement de la population de cet État le soit.

La Caroline du Nord et la Caroline du Sud ont également signalé un ratio de résidents noirs par rapport aux résidents blancs qui ont été testés positifs pour le virus, ce qui dépasse largement le ratio de la population générale. Les Noirs sont surreprésentés parmi les personnes infectées dans la région de Las Vegas et parmi les personnes testées positives pour le virus dans le Connecticut. Dans le Minnesota, les Noirs ont été infectés par le coronavirus à des taux à peu près proportionnels à leur pourcentage de la population de l'État.Mardi, le président Trump a reconnu les signes croissants de disparité et a déclaré que les autorités fédérales s'efforçaient de fournir des statistiques sur les deux ou trois jours qui pourraient aider à examiner la question. « Pourquoi est-ce que la communauté afro-américaine est tellement, plusieurs fois plus que tout le monde ? » a-t-il déclaré lors d'un briefing quotidien sur le coronavirus.

Pour de nombreux experts en santé publique, les raisons de ces disparités ne sont pas difficiles à expliquer, le résultat d'inégalités structurelles de longue date. À une époque où les autorités ont préconisé de rester à la maison comme le meilleur moyen d'éviter le virus, les Noirs américains appartiennent de manière disproportionnée à une partie de la population active qui n'a pas le luxe de travailler à domicile, ont déclaré des experts. Cela les expose à un risque élevé de contracter la maladie hautement infectieuse en transit ou au travail.

Mme Levi, l'assistante médicale de Chicago qui est tombée malade, pense que son trajet quotidien en bus pour se rendre au travail aurait pu être la source de son exposition. Ou, a-t-elle dit, elle aurait pu le ramasser à l'hôpital où elle travaille, à l'épicerie ou dans la nourriture qui lui a été servie.

« Je ne suis tout simplement pas sûre », a déclaré Mme Levi, 45 ans, qui souffre d'asthme et d'hypertension artérielle.

Les inégalités de longue date rendent également les Afro-Américains moins susceptibles d'être assurés, et plus susceptibles d'avoir des problèmes de santé existants et de faire face à des préjugés raciaux qui les empêchent d'obtenir un traitement approprié.

Les premières indications sont que les médecins sont moins susceptibles de référer des Afro-Américains pour des tests lorsqu'ils visitent une clinique présentant des symptômes de Covid-19, la maladie causée par le virus. Étant donné que la maladie peut évoluer rapidement, selon les chercheurs, une disparité dans les tests peut entraîner des résultats considérablement pires. Un manque de communication précoce sur la menace de Covid-19 et les messages confus qui ont suivi ont laissé un vide d'information dans certaines communautés noires qui a permis à de fausses rumeurs de supposer que les Noirs étaient immunisés contre la maladie. Certains endroits ont fini par prendre des mesures pour ralentir la propagation.

Sharrelle Barber, professeure adjointe de recherche en épidémiologie et en biostatistique à l'Université de Drexel, a déclaré que les effets de la redéfinition des politiques gouvernementales qui ont commencé dans les années 1930 persistent. De nombreux résidents noirs vivent dans des quartiers isolés qui manquent de possibilités d’emploi, de logements stables, d'épiceries avec des aliments sains et plus encore.

Des niveaux élevés de ségrégation dans les grands comtés urbains abaissent l'espérance de vie des résidents afro-américains, mais ont peu d'effet sur l'espérance de vie des résidents blancs, selon une analyse du County Health Rankings par l'Institut de santé de la population de l'Université du Wisconsin. Avant la pandémie, les autorités avaient calculé que les Chicagoans blancs avaient une espérance de vie moyenne de 8,8 ans de plus que les résidents noirs.

« Ces communautés, structurellement, sont des lieux de reproduction pour la transmission de la maladie », a déclaré le Dr Barber. « Ce n'est pas biologique. Ce sont vraiment ces inégalités structurelles existantes qui vont façonner les inégalités raciales dans cette pandémie. « 

Le travail a empêché M. Tolbert, 54 ans, qui a conduit un autobus à Detroit pendant 24 ans avant de devenir président de la section locale 26 de l'Amalgamated Transit Union, de rester à la maison pendant la propagation du virus.

Tout au long du mois de mars, a déclaré M. Tolbert, il a assumé ses responsabilités de vérification du bien-être des conducteurs au dépôt de bus et des passagers le long des itinéraires de la ville.

Le 2 avril, M. Tolbert toussait tellement lors d'une rencontre avec Mike Duggan, le maire de Détroit, que M. Duggan lui a suggéré de se faire dépister. Il a été l'une des premières personnes de la ville à passer un test rapide et a obtenu ses résultats en 15 minutes.

« J'étais distancié social – au moins je pensais que je l'étais », a déclaré M. Tolbert. « Je ne sais pas où cela s'est produit. »

Le nombre de morts a été particulièrement dévastateur chez les Afro-Américains.

« Ce qui est vraiment important, c'est de savoir qui succombe à l'infection », a déclaré le Dr Phillip D. Levy, directeur adjoint de la recherche au département de médecine d'urgence de la Wayne State University. « Cela vous donne une idée de la gravité de la maladie et de son impact sur la communauté. »

Un facteur qui pourrait rendre le coronavirus plus dévastateur pour les Afro-Américains est qu'ils subissent des niveaux élevés d'usure induite par le stress appelés « intempéries », a déclaré Arline Geronimus, professeur de santé publique à l'Université du Michigan qui étudie le concept. .

Des stress comme l'exposition aux toxines, le manque de sommeil et la discrimination raciale, a déclaré le Dr Geronimus, peuvent provoquer une sorte de vieillissement accéléré. Le coronavirus est le plus mortel chez les personnes de plus de 65 ans.

Des experts médicaux, des militants communautaires et des décideurs politiques font pression pour une plus grande transparence sur les données raciales.

Les fonctionnaires qui communiquent des données raciales ne le font que pour les cas où la race du patient est connue. Pour un grand pourcentage du nombre total de cas dans certains endroits – parfois plus de 40% – aucune information raciale n'est disponible.

Et les responsables de nombreux États, y compris ceux durement touchés par la pandémie – Californie, New Jersey, New York et État de Washington – n'ont pas fourni d'informations sur la race des patients à l'échelle de l'État.

Cela a suscité de la colère dans certains coins. Les sénateurs Elizabeth Warren du Massachusetts, Kamala Harris de Californie et Cory Booker du New Jersey ont exigé que l'administration Trump recueille des données sur la race et l'origine ethnique sur les tests et le traitement des coronavirus. Et Jumaane D. Williams, l'avocat du public pour New York, a envoyé une lettre au maire Bill de Blasio demandant la publication d'une ventilation des cas par race.

Dans le comté de Mecklenburg, en Caroline du Nord, où les résidents noirs sont surreprésentés dans le nombre de tests positifs, George Dunlap, président de la commission du comté, s'est dit sceptique quant aux données. Il a dit qu'il pensait que les Afro-Américains dans ce comté, qui comprend Charlotte, étaient surreprésentés parce que le groupe était testé à un taux plus élevé, selon les informations qu'il aurait reçues des autorités sanitaires du comté.

Mais le plus haut responsable de la santé de la Caroline du Nord a déclaré que les disparités correspondaient aux tendances historiques.

« Cette crise actuelle expose ce que nous savons depuis longtemps, à savoir que votre code postal est souvent un déterminant de votre état de santé », a déclaré le Dr Mandy Cohen, secrétaire du ministère de la Santé et des Services sociaux de la Caroline du Nord.

Le juge Hoover, juge de la Cour supérieure du comté de Mecklembourg qui a été testé positif au virus, a 70 ans. Son épouse, Josephine, a également été testée positive. Il recevait une chimiothérapie pour le myélome multiple et elle souffre de diabète, des problèmes médicaux sous-jacents qui les exposent à un risque accru de maladie grave.

Pendant que le juge Hoover récupérait dans son condominium au centre-ville de Charlotte, Mme Hoover, une professeure de mathématiques à la retraite, a été hospitalisée pendant deux semaines. Même maintenant, ils restent séparés d'au moins six pieds dans leur maison.

« Je suppose que je l'ai ramassé au palais de justice et que je lui ai donné », a-t-il déclaré. « Nous avions tellement peur. Et nous avons toujours peur parce que nous ne savons pas avec certitude si nous sommes sortis du bois. « 

Amy Harmon