Par Robert F. ServiceApr. 29, 2020, 4:35 PM

Science's Les rapports COVID-19 sont pris en charge par le Pulitzer Center.

NIH lance un concours pour accélérer les diagnostics COVID-19

Les National Institutes of Health des États-Unis (NIH) ont annoncé aujourd'hui une initiative de 1,5 milliard de dollars pour accélérer les percées dans les tests de diagnostic du virus responsable du COVID-19. Le programme vise à augmenter jusqu'à 100 fois la capacité américaine de dépistage du SARS-CoV-2 d'ici la fin de l'été, à temps pour le début de la saison de la grippe.

Le directeur du NIH, Francis Collins au moins jusqu'à ce qu'un vaccin efficace soit déployé. « Ces technologies joueront un rôle central pour nous ramener à la normale », a déclaré Collins.

L'effort, connu sous le nom d'accélération rapide des diagnostics (RADx), utilisera un réseau de centres de développement de diagnostic parrainés par les NIH pour évaluer les propositions. Le réseau associera des équipes approuvées à des experts en technologie, en approbation réglementaire, en commercialisation et en fabrication pour accélérer leur progression. Les propositions peuvent utiliser n'importe quelle technologie pour détecter une infection active et seront évaluées pour leur succès probable dans l'amélioration des performances des tests – des qualités telles que la vitesse, la fiabilité et la précision – et la facilité d'utilisation, comme la détection du virus dans la salive ou l'expiration expirée.

Le NIH accepte déjà des propositions et prévoit d'approuver environ 100 projets de diagnostic pour un maximum de trois cycles de développement, ont déclaré des responsables lors de l'appel d'aujourd'hui. Le NIH prévoit de soutenir une poignée de ces projets pour un développement commercial complet.

L'agence organise le concours de fonds après Shark Tank, une émission de télé-réalité qui associe des entrepreneurs en herbe à des experts en affaires pour les évaluer et les conseiller sur leurs propositions. Mais tous les experts en diagnostic ne conviennent pas que l'approche de la télé-réalité est ce qu'il faut. « Nous avons suffisamment de plates-formes de test », explique Alan Wells, expert en diagnostic au University of Pittsburgh Medical Center. « Le problème est que la chaîne d'approvisionnement est vissée », ce qui empêche les laboratoires d'obtenir suffisamment de réactifs chimiques pour faire fonctionner leurs laboratoires à pleine capacité. Wells ajoute qu'il n'est pas réaliste de s'attendre à ce qu'une nouvelle technologie passe du concept à la validation et à la mise à l'échelle dans quelques mois. « Je me fiche de l'argent que vous me donnez, je n'aurai pas 10 millions de tests par semaine d'ici novembre. »

Les laboratoires américains effectuent désormais environ 1,5 million de tests de coronavirus par semaine. Le pilier des tests actuels est une technologie connue sous le nom de réaction en chaîne par polymérase de la transcriptase inverse (RT-PCR), qui amplifie le matériel génétique viral pour le rendre plus facile à détecter. Une fois qu'un échantillon est dans une machine de PCR, le test est très précis pour localiser le virus. Mais dans de nombreux cas, les écouvillons nasaux utilisés pour collecter les échantillons ne parviennent pas à capturer le matériel viral, ce qui fait que jusqu'à 30% des personnes chez qui le virus est diagnostiqué ne l'ont pas. Le transport des tests vers les centres de test et l'exécution du test peuvent également prendre des jours, ce qui signifie que les personnes qui finissent par être positives peuvent infecter sans le savoir d'autres personnes en attendant les résultats.

Pour rendre des millions de tests disponibles par semaine, le projet NIH est agnostique sur la technologie. Plusieurs technologies sont en cours de développement pour tenter de contourner les problèmes de PCR. Plusieurs sociétés tentent de détecter des protéines virales appelées antigènes. Les tests d'antigène sont largement utilisés pour détecter les infections telles que l'angine streptococcique. Mais jusqu'à présent, les efforts ont été entravés par la difficulté à trouver une cible protéique unique au SRAS-CoV-2, et par les difficultés à détecter de faibles quantités de virus. Une autre option en cours de développement utilise l'éditeur de génome appelé CRISPR pour détecter des extraits d'ARN viral uniques au SARS-CoV-2. Les premières études suggèrent que l'approche est tout aussi précise que la RT-PCR, mais la technologie se heurte à des obstacles pour valider les tests dans des conditions réelles et intensifier la fabrication.

Collins dit que c'est là que RADx peut aider. Les propositions acceptées seront associées à des experts en développement de projets et en commercialisation, et les NIH fourniront le financement, les partenariats et d'autres ressources pour déployer des tests réussis dans les plus brefs délais. L'argent pour le nouveau programme a été inclus dans le paquet de secours pour les coronavirus de 484 milliards de dollars adopté la semaine dernière. « Il s'agit d'un effort pour faire à une échelle et une vitesse sans précédent ce que le monde attend », déclare Collins. Et si elle réussit, une technologie de diagnostic améliorée contribuera probablement non seulement à la pandémie actuelle, mais aussi aux futures épidémies de maladies infectieuses.