L'adversaire le plus coriace auquel un joueur de la NFL sera confronté cette saison ne sera pas un porteur de ballon robuste ou un méchant garde-nez.

Ce sera un virus déchaîné qui a infecté plus de 4,4 millions d’Américains, tué plus de 150 000 personnes dans ce pays et ravagé l’économie américaine. Une entreprise de plusieurs milliards de dollars qui s'est récemment engagée pleinement dans sa voie, la Major League Baseball, a vu l'une de ses équipes ravagée par une épidémie de coronavirus quatre jours après la journée d'ouverture – mettant en péril sa saison.

Mardi, un jour après que l'épidémie de baseball a forcé le report de près d'une douzaine de matchs, la NFL a accueilli le dernier de plus de 2500 joueurs dans des camps d'entraînement.

La NFL, comme le baseball, tentera d'organiser une saison régulière dans un environnement sans bulle dans lequel les joueurs, les entraîneurs et le personnel vivront dans leurs communautés. Et la NFL, contrairement au baseball, a des listes massives et des contacts sans fin sur le terrain, ce qui lui donne apparemment beaucoup moins de chances de succès contre un virus apprivoisé par la distanciation sociale.

Cependant, malgré ce sombre portrait, il y a de l'optimisme que la NFL puisse avoir une saison qui se termine avec le Super Bowl LV.

Ce n’est pas le discours de Pollyanna du commissaire Roger Goodell ou d’autres personnes investies dans une machine largement considérée comme plus intéressée par les bénéfices que par la sécurité des joueurs. Il s’agit plutôt d’experts médicaux qui ne font pas partie de la masse salariale de la NFL.

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« Je pense que la NFL a fait un long chemin pour atténuer le risque et je pense qu'elle sera assez réussie », a déclaré le Dr John Swartzberg, un expert en maladies infectieuses à l'école de santé publique UC Berkeley. « Autrement dit, ils peuvent être capables de grincer une saison sans avoir trop de joueurs à s'isoler. »

Dit le Dr George Rutherford, un expert en maladies infectieuses à l'UCSF: Au départ, « vous dites: ‘À quoi diable pensent-ils ?' Et puis vous y réfléchissez un peu, et je pense qu'avec beaucoup de tests, vous pouvez le faire tout à fait sûr. Au moins, rendez-le assez sûr.

L’optimisme des deux médecins repose en grande partie sur les tests fréquents que les joueurs de la NFL subiront. Et leurs perspectives relativement ensoleillées s'accompagnaient de mises en garde importantes. Ils ont noté que les tests, avec un délai actuel de 24 heures avant un résultat, ne sont pas infaillibles. Les joueurs, les entraîneurs et le personnel devront rester vigilants pendant au moins les cinq prochains mois pour suivre les protocoles de sécurité tels que le port de masques et éviter les foules.

La nécessité pour la NFL de procéder avec une extrême prudence a été soulignée cette semaine par le récit édifiant du baseball. Mercredi, le 16e joueur des Marlins de Miami a été testé positif pour le virus, portant à 18 le total des membres infectés de leur groupe de voyage. Leur saison a été suspendue jusqu'à dimanche.

Dimanche dernier, alors que quatre Marlins avaient été testés positifs, l'équipe aurait décidé de jouer cet après-midi à Philadelphie après avoir voté dans une chaîne de SMS organisée par l'arrêt-court Miguel Rojas.

La décision n’aurait pas été coordonnée avec la MLB, le syndicat des joueurs ou les experts de la santé et n’aurait pas suivi les protocoles décrits dans le manuel des opérations de la ligue de 113 pages pour la saison.

La NFL n’a pas établi d’ensemble de critères, comme un taux d’infection, qui permettrait de déterminer s’il est sécuritaire pour une équipe de s’entraîner ou de jouer. Un porte-parole de la NFL a déclaré que Goodell avait le pouvoir de prendre une telle décision et serait guidé par le médecin-chef de la ligue et le directeur médical du syndicat. En outre, les responsables de la santé publique et les responsables locaux, de comté et d’État qui ont examiné les protocoles de la NFL pourraient fournir des mandats.

L’échec du baseball a mis en évidence le fait que les ligues sportives doivent être plus organisées et disciplinées que la société américaine. Il n'y a pas de réponse coordonnée du gouvernement fédéral et du gouvernement et il y a toujours un débat sur les mérites de porter des masques pour ralentir la propagation du virus.

« C'est un autre exemple », a déclaré Swartzberg, faisant référence aux Marlins, « de la façon dont nous, en tant qu'humains, avons du mal à comprendre ce que signifie être au milieu d'une pandémie et comment nous conduire.

Rutherford, des ligues sportives, a déclaré: « Cela ne peut pas être, » nous allons le durcir. Ici, frottez-y de la saleté. « Cela ne fonctionne pas pour les maladies infectieuses. »

La NFL a pris des mesures importantes pour lutter contre le virus.

En ce qui concerne les tests, chaque joueur devra subir trois tests de coronavirus négatifs sur une période de quatre jours avant de pouvoir entrer dans une installation d'équipe pour un camp d'entraînement. Ils seront ensuite testés quotidiennement pendant les deux premières semaines du camp. Après cela, si le taux d'infection d'une équipe est inférieur à 5%, ils seront testés tous les deux jours.

Les joueurs et les entraîneurs des installations porteront des dispositifs de suivi pour surveiller la distance sociale et fournir des données qui aident à la recherche des contacts après un test positif. Ils devront également porter un masque à l'intérieur de l'établissement, à moins qu'ils ne soient seuls dans une pièce.

En dehors des installations de l'équipe, la NFL et le syndicat des joueurs ont convenu de règles concernant les comportements à « haut risque » qui sont passibles d'amendes ou de suspensions en cas de violation. Ces activités interdites, notamment aller dans un bar, une discothèque, une fête à la maison, un événement sportif ou un concert avec plus de 15 personnes, ou assister à un service religieux auquel participent plus de 25% de la capacité du lieu.

Dans le vestiaire reconfiguré des 49ers, tous les autres casiers sont vides, chaque autre pomme de douche a été éteinte et les canapés ont été retirés. Les joueurs ne peuvent entrer dans la salle d'entraînement que s'ils ont un rendez-vous pour un traitement et que l'équipe a abattu les murs pour créer des salles de réunion plus grandes qui permettront une bonne distance sociale.

« Une grande partie de notre message est qu'il y a un élément aléatoire à cela », a déclaré mardi le directeur général des 49ers John Lynch sur KNBR. « Autant que nous essayons de l'atténuer, cela est parfois hors de notre contrôle. Mais une grande partie est sous notre contrôle.

Les 49ers ne fonctionneront pas dans une bulle, mais il existe des preuves provenant d'autres ligues que les équipes de la NFL pourraient organiser en toute sécurité des camps d'entraînement dans leurs propres installations sans qu'une épidémie ne se produise avant le début de la saison régulière le 10 septembre.

Les équipes de la MLB, par exemple, ont organisé Spring Training 2.0 dans leurs stades dans un environnement sans bulle. Lors de la dernière série de tests du baseball avant le jour d’ouverture, seuls six des 10 939 échantillons prélevés étaient positifs.

De même, la LNH, qui a organisé des camps d'entraînement dans des arènes à domicile sans bulle, n'a eu aucun test positif pour le coronavirus parmi les 4256 examens qu'elle a administrés du 18 au 25 juillet.

La NFL a annulé ses 65 matchs de pré-saison. Et les chances d'une épidémie augmenteront lorsque les équipes commenceront à voyager et à jouer les unes contre les autres, en particulier compte tenu des limites des tests.

Les joueurs doivent actuellement attendre 24 heures pour recevoir un résultat de test. Ce décalage signifie qu'un joueur pourrait obtenir un résultat de test négatif samedi, la veille d'un match, mais voir son test du jour du match revenir positif lundi. Dans un tel scénario, ce joueur pourrait transmettre le virus à ses coéquipiers et adversaires lors du match de dimanche.

Il y a cependant bon espoir que des tests au point de service fiables et abordables – qui pourraient produire des résultats en moins de 30 minutes – seront disponibles à grande échelle dans les prochains mois. Swartzberg a noté que le Dr Michael Mina, professeur adjoint d'épidémiologie à Harvard, faisait partie de ceux qui travaillaient avec des entreprises pour produire un tel test. Le test, qui est similaire à un test de grossesse, pourrait coûter entre 1 $ et 2 $.

« Je pense qu'il y a un très bon coup – peut-être dans cette année – qui sera disponible », a déclaré Swartzberg. « Pensez à ce que cela changerait la donne – pas seulement pour la NFL, mais pour vous et moi. C'est une possibilité distincte et cela pourrait vraiment faire une différence profonde.  »

L’épidémie des Marlins a été la plus grande histoire de la jeune saison de baseball. Mais les 29 autres équipes de la MLB sont optimistes pour la NFL. Mardi, la MLB a déclaré que les Marlins étaient la seule équipe à avoir obtenu des résultats de test positifs parmi les 6400 tests effectués depuis vendredi.

Pourtant, le coronavirus est l'adversaire le plus difficile auquel les athlètes professionnels seront confrontés en 2020. Et il ne faudra pas beaucoup d'erreurs – d'un joueur ou d'un décideur indiscipliné – pour arrêter une saison.

« C'est un peu comme une défense de la NFL », a déclaré l'épidémiologiste Zach Binney au Los Angeles Times. « Si vous avez neuf gars qui suivent le programme des entraîneurs, mais que vous avez deux gars à la pige, ce ne sera pas difficile pour un bon quart-arrière de marquer sur vous. COVID-19 est un bon quart-arrière.  »

Eric Branch couvre les 49ers pour The San Francisco Chronicle. Courrielcom Twitter: @Eric_Branch