"Notre objectif est que toutes les équipes terminent en toute sécurité et de manière responsable la saison régulière dans le cadre de notre calendrier de 17 semaines - et aient une série complète de séries éliminatoires, culminant avec le Super Bowl avec des fans dans les gradins le 7 février à Tampa", a déclaré le commissaire de la NFL, Roger Goodell a déclaré la semaine dernière alors que la ligue entamait la seconde moitié de la saison.

La NFL joue pendant le coronavirus avec l'intention de se rendre au Super Bowl LV

C'est un défi de taille, car les infections et les décès à coronavirus augmentent à travers le pays dans une vague d'automne et d'hiver à laquelle les Américains s'attendent depuis des mois. Largement saluée pour ses protocoles de pandémie stricts, la NFL a atteint un point crucial dans sa quête pour devenir le premier sport majeur du pays à jouer une saison complète et presque ininterrompue pendant la crise sanitaire.

"Se rendre au Super Bowl, c'est tout à fait possible", a déclaré Tara Kirk Sell, chercheuse principale au Johns Hopkins Center for Health Security. "Cela dépend vraiment à la fois de votre tolérance au risque et de votre tolérance pour avoir des cas. Et si vous ne vous souciez vraiment pas d'avoir trop de cas, alors il n'y a vraiment pas de problème, non ? Je pense que la ligue a fait beaucoup de bonnes choses. pour réduire les risques. La question est: est-ce suffisant ? Et cela deviendra tellement plus difficile à l'avenir. "

"Il reste encore beaucoup à faire ''

La semaine dernière - au cours de laquelle les États-Unis ont battu un record quotidien avec plus de 184000 nouveaux cas vendredi - la NFL a rapporté que 15 joueurs et 41 membres du personnel avaient été testés positifs pour Covid-19 lors de la dernière série de tests. D'août à la première semaine de novembre, environ 600000 tests de coronavirus ont été administrés, avec 78 joueurs et 140 entraîneurs et autres membres du personnel testés positifs, selon la ligue et le syndicat des joueurs.Les tests positifs incluaient le quart-arrière des New England Patriots Cam Newton et Hall of Fame quarterback John Elway, président des opérations de football et directeur général des Denver Broncos."Nous nous attendons à ce que cela devienne plus difficile parce que ces taux (de positivité des coronavirus) augmentent et c'est pourquoi nous devons continuer à évoluer et à améliorer nos protocoles au fur et à mesure que nous allons faire face à cette exposition inévitable", Dr Allen Sills, NFL's médecin en chef, a déclaré mardi.

"Il y a donc évidemment beaucoup plus de travail à faire", a-t-il ajouté.

Les joueurs et les équipes ont été sanctionnés pour avoir enfreint les protocoles relatifs aux coronavirus. Plus tôt ce mois-ci, la ligue a puni les Raiders de Las Vegas et les Steelers de Pittsburgh pour ne pas avoir respecté les protocoles. Les Raiders ont été condamnés à une amende et ont perdu un choix au repêchage parce que l'entraîneur-chef de l'équipe ne portait pas systématiquement de masque, les joueurs ont assisté à un grand rassemblement en salle et l'équipe a autorisé une personne non autorisée à entrer dans les vestiaires après un match. En octobre, les Titans du Tennessee ont dû jouer un mardi après que 24 membres - dont 13 joueurs - de l'organisation aient été testés positifs. "Les cas augmentent de façon exponentielle dans ce pays et nous allons simplement avoir beaucoup plus de problèmes. Il est, bien sûr, prématuré de dire:" Nous avons réussi ", a déclaré Kirk Sell à propos de la ligue. "Je ne sais même pas ce qui va se passer dans les deux prochains mois, à part que ce sera probablement une transmission assez importante."

Problèmes de conformité pour les équipes non éliminatoires

La NFL et le syndicat des joueurs se sont mis d'accord sur des protocoles stricts, y compris des tests approfondis, et ont récemment adopté des mesures plus strictes pour les personnes considérées comme des contacts à haut risque. Les tests sont administrés quotidiennement. Les joueurs et le personnel qui ont eu des contacts étroits à haut risque doivent être mis en quarantaine pendant cinq jours. La ligue a créé une liste de réserve Covid-19 pour les joueurs testés positifs au virus ou mis en quarantaine après avoir été en contact étroit avec une personne infectée.

Les joueurs, les entraîneurs et le personnel ont été exhortés à porter des masques en marge. Les masques sont obligatoires dans les installations du club. Et les joueurs portent des dispositifs de localisation de proximité lorsqu'ils participent à des activités d'équipe et se rendent aux matchs. Les appareils fournissent des données précises sur les personnes proches des joueurs, leur proximité et leur durée. Les réunions et séances de cinéma sont en ligne. Les bancs latéraux ont été allongés pour favoriser la distance sociale.

"Les choses se sont remarquablement bien passées, mais je suis préoccupé par ce que nous considérons comme une augmentation significative des taux de positivité dans le pays et une fatigue potentielle de Covid", a déclaré le Dr Scott Braunstein, directeur médical de Sollis Health Los Angeles et de la NFL. médecin auxiliaire pendant quatre ans.

Marc Ganis, un consultant sportif basé à Chicago qui conseille les clubs de la NFL, de la NBA et de la MLB, a exprimé ses inquiétudes concernant le respect du protocole par les équipes qui ne se disputent pas les séries éliminatoires.

"Les équipes qui ne participent pas aux séries éliminatoires peuvent être moins concentrées", a-t-il déclaré. "Certains joueurs, certaines personnes, peuvent perdre un peu de concentration. Et ce sera une grande partie d'un effort pour redynamiser les équipes."

"C'est les affaires contre la santé"

L'ancien cadre des Green Bay Packers, Andrew Brandt, a déclaré que "les précautions et l'abondance de prudence" de la ligue au cours de la première moitié de la saison semblaient diminuer. Il a souligné le récent match de jeudi aux heures de grande écoute entre les Packers et les 49ers de San Francisco, qui s'est déroulé même après que les joueurs des deux équipes aient été testés positifs et que d'autres aient eu des contacts étroits à haut risque.

"Il y a une réelle impulsion maintenant qu'il y a une dynamique pour y parvenir", a-t-il déclaré.

"Chaque mardi matin, nous nous réveillons et nous essuyons le front du point de vue de la ligue:" Wow, nous en avons traversé un autre. " Mais chaque semaine est un défi. Nous le voyons chaque semaine avec différentes équipes avec des joueurs sur la liste (réserve Covid-19). Et il semble que ce qui aurait été un report dans les semaines trois, quatre ou cinq n'est plus un report dans les semaines huit, neuf et dix. "

Sills a déclaré que la ligue a eu "un grand nombre de situations où nous avons eu un test positif, un petit nombre de contacts à haut risque, et nous avons finalement pu continuer nos opérations en toute sécurité pendant cette période".

La ligue sportive la plus riche du monde, avec 15 milliards de dollars de revenus, est déterminée à continuer même pendant la vague de coronavirus d'automne et d'hiver, selon Brandt, professeur et directeur exécutif du Moorad Center for the Study of Sports Law de la Villanova Law School.

"Il y a beaucoup de pièces mobiles ici et beaucoup de parties prenantes qui sont toutes concernées par les affaires du football", a-t-il déclaré. "Nous parlons beaucoup de la ligue. Mais, bien sûr, les réseaux (de télévision) sont un acteur majeur dans ce domaine. Et, bien sûr, les joueurs se rendent compte qu'ils ne sont pas payés s'ils ne jouent pas. dilemme du pays: les affaires contre la santé. "

La NFL veut autant de fans au Super Bowl que la sécurité le permet

Ainsi, au milieu de sa saison, la ligue se précipite vers un match de championnat au stade Raymond James de 65 000 places.

"Qu'il y ait un vaccin, s'il y a des tests supplémentaires alors que nous pensons que cela aiderait à rendre nos fans assistant au match plus sûrs, nous réfléchissons activement à cela", a déclaré Goodell mardi.

"Mais notre intention ... est d'accueillir autant de fans au Super Bowl que possible en toute sécurité."

Contrairement à la NBA, qui a créé une soi-disant bulle pour réduire les infections, la NFL - comme la Major League Baseball - a autorisé les joueurs, les entraîneurs et le personnel à sortir d'un environnement restreint.

Mardi, Goodell a annoncé l'extension des séries éliminatoires si des matchs clés devaient être annulés dans les semaines à venir.

Jusqu'à présent, il n'y a eu aucune preuve de joueurs transmettant le virus sur le terrain, selon la ligue. Des directives strictes de distanciation et de vidéosurveillance ont minimisé la transmission dans les locaux des équipes.

"Mais ça va devenir tellement plus difficile ... parce qu'ils n'ont pas de vraie bulle", a déclaré Kirk Sell. "Et au fur et à mesure que les cas augmentent dans le pays, ce n'est que des calculs de base que vous allez avoir plus d'opportunités pour que la maladie apparaisse chez les joueurs et les familles des joueurs et du personnel."

Le premier dimanche de février, lorsqu'une équipe de la NFL devrait soulever le trophée Lombardi en tant que vainqueur du Super Bowl LV, le sombre décompte américain de décès de Covid-19 devrait être d'un peu moins de 400000. Les décès quotidiens pourraient dépasser 2000, selon l'Institute for Health Metrics and Evaluation, un centre de recherche indépendant sur la santé de l'Université de Washington.

Ganis, le consultant sportif de Chicago, a félicité le commissaire, la ligue, le syndicat des joueurs et ses membres pour avoir fourni au pays "un phare de normalité dans une période d'incertitude". La ligue a fait preuve d'un leadership "manquant du côté politique" dans la réponse à la crise sanitaire, a-t-il déclaré.

"S'ils réussissent, chaque personne qui a participé à la NFL cette année aura participé à ce succès", a déclaré Ganis. "Peu importe que l'équipe soit de 0 à 16 ou remporte le Super Bowl. Et c'est chaque joueur, chaque entraîneur, chaque entraîneur."