Les législateurs ont fait état de progrès sur un énorme projet de loi sur le soulagement des coronavirus samedi, alors que la pression politique s'intensifie pour restaurer une allocation de chômage supplémentaire de 600 dollars par semaine expirée et envoyer des fonds pour aider les écoles à rouvrir.

« C’était la plus longue réunion que nous ayons eue et elle a été plus productive que les autres réunions », a déclaré le chef de la minorité au Sénat, Chuck Schumer, D-N.Y., Qui faisait partie de la rare session du week-end. « Nous ne sommes pas encore finis, mais ce fut une discussion productive – maintenant chaque partie sait où elle en est. »

Schumer a parlé aux côtés de la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, D-Californie, après une réunion de trois heures avec le secrétaire au Trésor Steven Mnuchin et le chef de cabinet de la Maison Blanche, Mark Meadows.

Les dirigeants démocrates sont impatients de conclure un accord de grande envergure, tout comme le président Donald Trump et les principaux républicains comme le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, du Kentucky. Mais peut-être la moitié des républicains du Sénat, pour la plupart conservateurs et ceux qui ne sont pas confrontés à des courses difficiles cet automne, sont susceptibles de s'opposer à tout accord.

Les pourparlers antérieurs avaient donné peu de progrès et l'optimisme prudent de samedi était une rupture avec les sombres évaluations privées parmi les négociateurs du GOP. L'administration est prête à prolonger l'allocation de chômage de 600 $ nouvellement expirée, au moins à court terme, mais rechigne à d'autres demandes démocratiques telles que l'aide aux gouvernements des États et locaux, les augmentations des bons alimentaires et l'aide aux locataires et aux propriétaires.

Pelosi a mentionné l'aide alimentaire et le financement du vote par correspondance après la fin de la session de négociation. Elle et Schumer semblaient plus optimistes qu'après des réunions précédentes.

« Nous devons nous débarrasser de ce virus pour pouvoir ouvrir notre économie, ouvrir nos écoles en toute sécurité et le faire d'une manière qui ne réduit pas les avantages des travailleurs américains », a déclaré Pelosi.

Mnuchin a déclaré que le rétablissement de l'allocation chômage supplémentaire de 600 $ était d'une importance cruciale pour Trump.

« Nous sommes encore très éloignés l'un de l'autre et je ne veux pas suggérer qu'un accord est imminent parce qu'il ne l'est pas », a déclaré Meadows par la suite. « Il existe encore des différences substantielles, mais nous avons bien progressé. »

L'indemnité supplémentaire de chômage a officiellement expiré vendredi, et les démocrates ont clairement indiqué qu'ils ne l'étendraient pas sans garantir d'autres priorités de secours. Tout ce sur quoi les négociateurs sur l'aide au chômage s'accorderont sera rendu rétroactif – mais les systèmes d'État désuets prendront probablement des semaines pour rétablir les prestations.

Les républicains du Sénat s'étaient battus pour réduire la prestation de 600 dollars, affirmant qu'elle devait être réduite pour que les gens ne gagnent pas plus au chômage qu'ils ne le feraient s'ils retournaient au travail. Mais leur détermination s'est affaiblie à mesure que l'avantage expirait, et Trump a brusquement sapé leur position en signalant qu'il souhaitait conserver la totalité des 600 $ pour le moment.

Vendredi, Trump a utilisé Twitter pour approuver explicitement l'extension du paiement de 600 $ et pour critiquer Schumer.

Les principaux acteurs de Washington conviennent que le Congrès doit accorder un nouveau soulagement dans les jours et les semaines à venir. Au-delà des 600 dollars par semaine d'allocations au chômage, il y a un nouveau paiement direct de 1 200 dollars à la plupart des Américains et des centaines de milliards de dollars d'aide aux États, aux entreprises et aux pauvres, entre autres éléments.

Les démocrates détiennent une main forte dans les négociations – exploitant les divisions du GOP – et on s'attend à ce qu'ils fournissent une mine de votes nécessaire.

Le paquet COVID sera la cinquième réponse législative à la pandémie et pourrait bien être la dernière avant les élections de novembre. Le seul autre projet de loi incontournable à l'ordre du jour est une mesure de dépense provisoire qui devrait avancer en septembre.

Depuis mai, les républicains contrôlant le Sénat avaient maintenu les négociations de secours en « pause » dans une stratégie visant à réduire son prix. Mais alors que la pandémie a rebondi cet été – et que les fractures au sein du GOP ont érodé la position de négociation du parti – les républicains ont fait preuve d’une plus grande flexibilité.

Même avec des signes de progrès dans les pourparlers, la liste des points à négocier reste décourageante.

L'élément indispensable de McConnell est un bouclier de responsabilité contre les poursuites judiciaires pour les entreprises, les écoles et les organismes de bienfaisance qui rouvrent à mesure que la pandémie se poursuit. Les alliés commerciaux du GOP sont de solides soutiens, mais les avocats du pays conservent une influence considérable dans l’opposition. Un compromis est probablement une partie difficile mais nécessaire d'un accord final.

Parmi les priorités des démocrates, il y a une augmentation des avantages des bons alimentaires. Les républicains ont ajouté 20 milliards de dollars pour les entreprises agroalimentaires, mais aucune augmentation pour les avantages des bons alimentaires dans leur proposition de 1 billion de dollars. Meadows a joué un rôle en tuant une augmentation de l'aide alimentaire lors des pourparlers sur la facture de secours de 2 billions de dollars en mars, mais Pelosi semble déterminé. Les augmentations de bons alimentaires, disent de nombreux économistes, fournissent une injection immédiate de la demande dans l'économie en plus de lutter contre la pauvreté croissante.

« Traditionnellement, nous avons eu un partenariat entre les fermes et les familles, et ils ont constamment rompu cela », a déclaré la sénatrice Debbie Stabenow du Michigan, la plus haute démocrate du Comité sénatorial de l'agriculture.