Une compagnie de croisière australienne travaille au débarquement d'un navire de croisière en Antarctique frappé sur lequel environ 60% des passagers et de l'équipage ont été infectés par un coronavirus.

Le Greg Mortimer est ancré à 20 km (12 miles) des côtes de l'Uruguay depuis le 27 mars, mais les autorités du pays sud-américain ont jusqu'à présent refusé d'autoriser les passagers à descendre.

Mardi, l'exploitant du navire, Aurora Expeditions, a déclaré que sur 132 passagers et 85 membres d'équipage, 128 personnes avaient été testées positives pour Covid-19. La plupart à bord seraient australiens, bien qu'il y ait également des citoyens de Nouvelle-Zélande, des États-Unis et du Royaume-Uni.

« Nous avons trouvé un navire où presque tout le monde a été infecté », a déclaré Karina Rando, l'un des 21 médecins uruguayens dépêchés sur le navire. « Nous avons fait tout notre possible pour prévenir notre propre infection. La plupart des passagers vont bien. « 

Beaucoup de ceux qui ont été testés positifs sont toujours asymptomatiques, mais pourraient toujours être à risque, a déclaré Rando.

« Il y a de nombreux patients de plus de 70 ans, certains d'entre eux souffrant d'autres maladies chroniques telles que les maladies cardiaques et pulmonaires », a-t-elle déclaré. « Ces patients pourraient tomber gravement malades demain même s'ils avaient l'air bien aujourd'hui. »

Le navire est parti le 15 mars du port argentin d'Ushuaia, la ville la plus au sud du monde. Il devait entreprendre une croisière de 16 jours en Antarctique et en Géorgie du Sud, baptisée « Sur les traces de Shackleton » d'après l'explorateur polaire irlandais, Ernest Shackleton.

Les symptômes du coronavirus ont commencé à apparaître peu de temps après le départ, et le navire s'est détourné vers la capitale uruguayenne, Montevideo. Même le médecin du navire est tombé malade avec de la fièvre et n'a pas été en mesure d'exercer ses fonctions.

« Nous avons clairement indiqué que la mauvaise santé et l'isolement de l'équipage rend difficile le maintien du même niveau de services essentiels à bord », a déclaré Aurora Expeditions aux passagers le 2 avril.

L'Uruguay a refusé l'autorisation d'amarrer le navire et a également refusé d'autoriser les passagers ou l'équipage à débarquer.

Cette décision a finalement été annulée ce week-end, lorsqu'un navire de la marine uruguayenne a été envoyé au Greg Mortimer pour retirer six passagers gravement malades et les emmener à l'hôpital britannique de Montevideo.

Samedi, la marine uruguayenne a tweeté une vidéo d'un passager – apparemment une Britannique avec une pneumonie dans les deux poumons – sautant du bateau de croisière en mouvement vers le navire militaire pour être transporté à l'hôpital de la capitale uruguayenne.

Armada Uruguay

🔴AHORA: Tercer pasajera británica con síntomas de COVID-19 es embarcada en Lancha “Isla de Flores” ⚓️🇺🇾 pic.twitter.com/Rzgl5Q3Xbo

4 avril 2020

« Les gens à bord du navire sont calmes mais ils ont hâte de rentrer chez eux », a déclaré à l'AP Marcelo Girard, médecin dans un établissement médical uruguayen où deux personnes du navire de croisière sont soignées.

Les passagers australiens et néo-zélandais embarqueront dans un vol d'urgence à destination de Melbourne jeudi, ont confirmé les autorités uruguayennes mardi après-midi.

Le coût par passager est d'environ 9 300 $ US et l'opérateur du navire de croisière a demandé au gouvernement australien de l'aider à payer ses dépenses. À l'atterrissage, les passagers subiront une quarantaine obligatoire de 14 jours.

Les autres passagers devront attendre plus longtemps. « Nous avons été informés que les passagers européens et américains qui se sont révélés positifs pour Covid-19 doivent malheureusement attendre jusqu'à ce qu'ils obtiennent un résultat négatif, après quoi nous pourrons organiser leur départ via São Paulo. [in Brazil] puis à leur destination finale « , a expliqué la société.

L'Uruguay compte 406 cas confirmés de coronavirus et a fait six morts.