Des navettes autonomes sont utilisées pour déplacer les tests COVID-19 d'un site de test de Jacksonville, en Floride, vers un site de traitement de la Mayo Clinic à proximité, dans ce que l'organisme à but non lucratif médical appelle une « première » aux États-Unis. Mais comme c'est souvent le cas avec les programmes de pilotage de véhicules autonomes, il y a un hic: à chaque trajet effectué vers et depuis la clinique, les navettes autonomes sont traînées par un SUV conduit par un humain.

Le SUV peut être repéré dans une vidéo publiée par la Mayo Clinic (vue ci-dessus), après qu'un des employés de la Mayo Clinic ait chargé la glacière de tests sur la navette autonome. Le SUV suit ensuite la navette à travers le campus de la clinique Mayo, où le lot de nouveaux tests est échangé contre un autre refroidisseur. Quatre de ces véhicules ont fait la même course aller-retour chaque jour depuis le 30 mars.

Des navettes autonomes dirigées déplacent les tests COVID-19 en Floride

Dans une déclaration fournie à The Verge, Joe Moye, PDG de l'opérateur de véhicules autonomes Beep, a déclaré que la Jacksonville Transportation Authority fournissait les véhicules de poursuite pour « garantir qu'aucun trafic ou piétons n'influerait potentiellement sur le chemin de livraison des échantillons et fournitures COVID-19. .  » Et ce malgré le fait que le communiqué de presse de la Mayo Clinic indique que les itinéraires empruntés par les navettes « sont isolés des piétons, de la circulation et du personnel ».

Un représentant de Beep, qui a travaillé avec la Mayo Clinic, JTA, et le constructeur de navettes autonomes Navya sur le pilote, dit que le fait de placer les tests dans la navette sans accompagnateur plutôt que dans un VUS ou un camion conduit par un humain aide à limiter toute exposition potentielle au nouveau coronavirus. Et à en juger par la distance parcourue dans la vidéo publiée par la clinique Mayo, il semble que l'utilisation d'une sorte de véhicule – autonome ou non – aiderait en effet à accélérer la livraison des tests sur le site de traitement. Un autre avantage, selon Moye, est que la navette aide à garder de nombreux employés de la Mayo Clinic aussi libres que possible, car ils devraient autrement transporter les échantillons eux-mêmes.

La clinique Mayo « voulait également mettre en place autant de précautions que possible », selon David Cawton II, directeur des communications de JTA. Étant donné que JTA utilise ces navettes autonomes depuis quelques années avec des assistants à bord, Cawton II a déclaré que l'agence estimait collecter des informations et une expérience précieuses « même si ce service fonctionne avec une couche supplémentaire de surveillance humaine ou d'interaction à distance ».

Pourtant, les humains ne sont pas aussi complètement hors de la boucle de livraison que cela puisse paraître. Outre les voitures fantômes, Beep, la Mayo Clinic et la JTA surveillent également de près[ing] »Les navettes d'un » centre de commande mobile « pour s'assurer qu'il n'y a aucun problème avec les livraisons.

Faire des tests rapidement et en toute sécurité est une énorme priorité à l'heure actuelle, surtout si l'on considère le temps qu'il a fallu aux États-Unis pour lancer un régime de tests sérieux. Mais le nouvel effort de navette autonome en Floride n'est que le dernier exemple de la difficulté à éliminer totalement les humains de la tâche de conduire – même pendant une pandémie, lorsque les virages sont parfois autorisés à être coupés et que les règles peuvent être modifiées ou entièrement réécrit.