Annie Grant, 55 ans, était fiévreuse depuis deux nuits. Inquiète de l'épidémie de coronavirus, ses enfants adultes l'avaient suppliée de rester à la maison plutôt que de retourner à l'usine de volaille glaciale de Géorgie où elle était sur la chaîne d’emballage depuis près de 15 ans.

Mais le troisième jour, elle était malade, ils ont reçu un texto de leur mère. « Ils m'ont dit que je devais retourner au travail », a-t-il déclaré.

La mort d'un travailleur de la volaille met en évidence la propagation du coronavirus dans les usines de viande

Mme Grant a fini par rentrer chez elle et est décédée jeudi matin dans un hôpital après s'être battue pour sa vie avec un ventilateur pendant plus d'une semaine. Deux autres travailleurs de l'usine de volaille de Tyson Foods où elle travaillait à Camilla, en Géorgie, sont également décédés ces derniers jours.

« Ma mère a dit que le gars de l'usine avait dit qu'ils devaient travailler pour nourrir l'Amérique. Mais ma mère était malade « , a déclaré l'un des fils de Mme Grant, Willie Martin, 34 ans, professeur en Caroline du Sud. Il a dit qu'il regardait sur son téléphone sa mère reprendre son dernier souffle.

La pandémie de coronavirus a atteint les usines de transformation où les travailleurs se tiennent généralement coude à coude pour effectuer le travail à bas salaire de découpe, de désossage et d’emballage du poulet et du bœuf que les Américains apprécient. Certaines usines ont offert des incitations financières pour les garder au travail, mais la propagation rapide du virus provoque des maladies et oblige les usines à fermer.

L'usine de porcs de Smithfield Foods à Sioux Falls, S.D., a annoncé jeudi qu'elle fermerait temporairement, après plus de 80 employés testés positifs pour le coronavirus. Les travailleurs sont descendus avec Covid-19 dans plusieurs usines de volaille en Alabama, en Géorgie et au Tennessee.

JBS USA, le plus grand transformateur de viande au monde, a confirmé la mort d'un travailleur dans une usine du Colorado et a fermé une usine en Pennsylvanie pendant deux semaines. Cette semaine, Cargill a également fermé une usine en Pennsylvanie, où elle produit des steaks, du bœuf haché et du porc haché. Tyson a interrompu ses activités dans une usine de porc en Iowa après que plus de deux douzaines de travailleurs se soient révélés positifs.

Les analystes de l'industrie ont déclaré que les fermetures d'usines ne devraient pas entraîner de graves perturbations de l'approvisionnement alimentaire.

Mais si la pandémie maintient les usines fermées pendant une période prolongée, certains produits pourraient devenir plus difficiles à trouver dans les magasins, a déclaré Christine McCracken, analyste de l'industrie de la viande chez Rabobank à New York. « Si les travailleurs ne se sentent pas en sécurité, ils peuvent ne pas revenir et nous n'avons pas un grand nombre de personnes qui font la queue pour travailler dans ces usines », a-t-elle déclaré.

Dans certaines usines, les travailleurs ont organisé des débrayages parce qu'ils craignaient de ne pas être correctement protégés. Mais un nombre incalculable reste en poste, la plupart d'entre eux des Afro-Américains, des Latinos et des immigrants.

L'administration Trump a exhorté les travailleurs de l'approvisionnement alimentaire à se mobiliser pour répondre à la demande croissante. « Vous êtes vital », a déclaré mardi le vice-président Mike Pence. « Vous rendez un excellent service à la population des États-Unis d'Amérique et nous avons besoin que vous continuiez, dans le cadre de ce que nous appelons les infrastructures critiques, à vous présenter et à faire votre travail. »

M. Pence a déclaré que l’administration travaillerait « sans relâche » pour assurer la sécurité des travailleurs.

Il n'y a aucune preuve que le coronavirus peut être transmis par les aliments, mais les experts en santé publique ont conseillé aux consommateurs d'essuyer les emballages car le virus pourrait survivre sur ces surfaces pendant des jours.

Plusieurs grandes entreprises de transformation de la viande offrent aux travailleurs des incitations en espèces pour continuer à se présenter au travail.

À l'usine de Tyson à Camilla, l'entreprise a offert à ses 2 100 travailleurs une prime de 500 $ s'ils travaillaient en avril, mai et juin sans manquer une journée.

De nombreux employés vivent à 15 minutes en voiture d'Albany, en Géorgie, qui est devenu l'un des épicentres de l'épidémie de coronavirus.

« Combien d'autres doivent se battre pour leur vie, combien de familles doivent souffrir avant de se rendre compte que nous sommes plus importants que leur production », a déclaré Tanisha Isom, 36 ans, une désosseuse en ligne quatre à l'usine de Camilla. Elle a récemment appris qu'elle souffrait de bronchite et avait raté deux semaines de travail.

Elle a continué à tousser, a-t-elle dit, avec une fièvre et une fatigue de bas grade – et espère pouvoir enfin être testée pour le coronavirus plus tard cette semaine.

« Nous demandons de l'aide, mais personne ne nous écoute », a déclaré Mme Isom, qui travaille chez Tyson depuis des années et gagne 12,95 $ de l'heure.

« Nos conditions de travail sont hors de contrôle. Nous travaillons littéralement côte à côte quotidiennement « , a-t-elle déclaré. Elle a dit que deux personnes avec lesquelles elle travaille étroitement se battent actuellement pour leur vie.

Gary Mickelson, un porte-parole de Tyson Foods, a déclaré que l'entreprise prenait la température des travailleurs avant leur entrée et avait mis en œuvre des mesures de distanciation sociale. Ceux-ci comprenaient des séparateurs entre les postes de travail et des lignes de production plus lentes pour élargir l'espace entre les travailleurs.

S'il y a un cas confirmé sur un site, « nous informons toute personne qui a été en contact étroit avec la personne et lui demandons de rentrer chez elle et de se mettre en quarantaine », a-t-il déclaré. Il a noté que les travailleurs malades continuent d'être payés pendant leur absence.

Il a également déclaré que Tyson se coordonnait avec les agences fédérales pour garantir « un approvisionnement suffisant de couvre-visages de protection pour les travailleurs de la production » et d'autres revêtements de protection.

Mais les travailleurs et les dirigeants syndicaux ont déclaré que la réponse de Tyson et d'autres entreprises de poulet, qui produisent la majeure partie de l'approvisionnement en viande du pays, a été inadéquate.

Le Syndicat des détaillants, des grossistes et des grands magasins, qui représente des milliers de travailleurs de la transformation de la volaille dans le Sud, a déclaré qu'il avait « imploré » les producteurs de prendre des mesures pour protéger la sécurité des travailleurs tout en sécurisant la chaîne d'approvisionnement alimentaire du pays.

« Jour après jour, nous entendons des informations selon lesquelles nos membres contractent le virus Covid-19 et y succombent « , a déclaré Stuart Appelbaum, président du syndicat. « L'industrie avicole peut et doit faire mieux pour protéger rapidement les travailleurs. »

« Dire que vous vous battez toujours pour des fournitures de protection alors qu'une grande partie de la chaîne d'approvisionnement protège les travailleurs depuis des semaines est une excuse pathétique pour les entreprises qui réalisent des milliards de bénéfices par an », a-t-il déclaré.

Les décès parmi les travailleurs ont rendu urgentes les demandes de protection.

Cameron Bruett, un porte-parole de JBS, a confirmé qu'un homme plus âgé qui avait travaillé pendant 30 ans dans son usine de boeuf à Greeley, au Colorado, est récemment décédé des complications de Covid-19.

Les opérations ont été interrompues dans une usine que la société exploite à Souderton, en Pennsylvanie, jusqu'au 16 avril, après que plusieurs responsables aient manifesté des « symptômes semblables à des faux », a-t-il déclaré.

Dans au moins sept États, les travailleurs de Cargill, le troisième plus grand producteur de viande du pays, se sont révélés positifs pour le virus, selon Dan Sullivan, porte-parole de l'entreprise.

M. Sullivan a confirmé que Cargill avait fermé une usine à Hazleton, en Pennsylvanie, après que plusieurs employés se soient révélés positifs.

Le gouvernement fédéral a jugé les travailleurs de l'industrie alimentaire essentiels, et Cargill a encouragé les employés à rester au travail pendant la pandémie avec des salaires supplémentaires et des offres de bonus. Les travailleurs ont droit à un maximum de 80 heures de congé payé pour toute absence liée au virus.

Mais certains employés disent que, comme Mme Grant en Géorgie, ils ressentent de la pression pour venir travailler, et d'autres disent qu'ils ne peuvent pas se permettre de rester à la maison après tout congé de maladie payé.

Jose Aguilar, un représentant du syndicat en Alabama, a déclaré que de nombreux travailleurs immigrés pourraient ne pas être éligibles aux allocations de chômage ou aux paiements du plan de relance fédéral.

« Pour la population immigrée, c'est vraiment triste car en ce moment, il y a beaucoup de gens qui n'ont pas le choix », a-t-il déclaré. « Presque tout le monde va travailler parce qu'il a besoin d'argent. »

Une femme qui travaille depuis 20 ans à Pilgrim’s Pride à Guntersville, en Alberta, a déclaré que le virus se propageait dans la zone d’emballage de la viande, où les employés travaillent côte à côte et où la distanciation sociale est presque impossible. Récemment, l'entreprise a pris des mesures pour renforcer la sécurité, a-t-elle déclaré.

« Il y a des gens qui nettoient l'usine; ils vérifient nos températures chaque fois que nous venons le matin; ils font tout ça. Ils commencent à nous donner des masques « , a expliqué la femme, qui a demandé à ne pas être nommée par crainte de représailles de la part de son employeur.

« Mais bien sûr, nous sommes inquiets parce que la vérité est que nous ne savons pas si plus de gens vont tomber malades », a-t-elle déclaré.

Pilgrim’s Pride n’a pas répondu à une demande de commentaires. La page Facebook de la société a indiqué que les travailleurs présentant des symptômes se faisaient dire de rester à la maison.

Sur Facebook, plusieurs employés de l'usine de Tyson à Camilla se sont demandé pourquoi ceux qui avaient travaillé aux côtés de personnes testées positives n'avaient pas été invités à rester à l'écart. D'autres se sont dits frustrés que l'installation reste ouverte du tout.

Shynekia Emanuel, qui travaille la nuit sur la ligne de désossage à Camilla, a déclaré que ses superviseurs de quart – les mêmes personnes qui avaient vérifié la température des travailleurs – avaient été testés positifs pour le virus.

Un porte-parole de l'entreprise a déclaré que Tyson ne discuterait pas d’employés spécifiques.

M. Emanuel, qui a déclaré qu’il était particulièrement vulnérable au virus parce qu’il est atteint de la maladie de Crohn, ne se présentera plus au travail avant la fin de la pandémie.

« Assez, c'est assez », a-t-il dit. « Personne ne veut risquer sa vie avec du poulet. Pardon. Ma vie et celle de mon fils est bien plus importante. « 

Avant de s'introduire dans un hôpital, Mme Grant avait dit à ses enfants que plusieurs collègues de sa ligne étaient absents.

« S'ils avaient pris les précautions appropriées, ils auraient empêché les gens de l'obtenir », a déclaré son fils. « Ce n’est pas juste. Il s'agit de sauver plusieurs vies. «