Lors de ses jours de congé, le pompier et le père de deux enfants ont été ambulanciers et membre de l'équipe communautaire d'intervention d'urgence, a déclaré Hector Lora, maire de Passaic.

L'année dernière, à la promenade des jouets de Noël du service d'incendie, Tolentino, Jr. s'est porté volontaire pour être le Père Noël, a déclaré sa femme, Maria Vazquez. Il portait un costume rouge traditionnel et une barbe blanche lors d'une croisière dans les rues du quartier sur une moto pour distribuer des jouets.

La mort liée au coronavirus d'un pompier local a incité un maire du New Jersey à se battre pour une nouvelle législation

« Ce virus nous a laissé un vide qui ne peut pas être comblé », a déclaré Vazquez à CNN. « La famille était tout pour lui (Tolentino Jr.). »

Les tragédies consécutives ont dévasté Vazquez et sa famille – y compris ses enfants, Ailani, 9 ans, et Israël, 7 ans. Avec le chagrin, a déclaré Vazquez, la prise de conscience soudaine d'avoir à élever ses enfants seule, sans le revenu de son conjoint pour les aider, est également venue.

La famille recevra un premier versement de pension basé sur le salaire de Tolentino Jr. au moment du décès, a déclaré Lora. Mais Vazquez craint que cela ne soit pas suffisant.

Lora, qui a dit qu'il était « impacté » par le grand cœur de Tolentino Jr., a décidé de soutenir les efforts pour aider Vazquez et d'autres comme elle.

Le bureau du maire demande aux législateurs des États de reconnaître les décès liés aux coronavirus des premiers intervenants comme des décès en service. Cela, a-t-il dit, contribuerait à garantir des avantages financiers et sanitaires supplémentaires aux familles des personnes décédées du virus.

« Il est injuste pour la famille de tout premier intervenant de devoir mettre sa vie en danger et de douter ensuite que leurs enfants auront leurs études payés ou non ou que la famille ait ou non les ressources nécessaires », a déclaré Lora.

«Faites la bonne chose maintenant»

Dans le New Jersey, Lora plaide pour l'introduction d'un projet de loi similaire au 9/11 Victim Compensation Fund, qui fournit une assistance médicale et financière supplémentaire aux travailleurs d'urgence qui se sont précipités sur les lieux des attentats terroristes du 11 septembre 2001.

Le fonds a versé 7 milliards de dollars de dommages-intérêts lors de son fonctionnement initial de 2001 à 2003, a été rouvert en 2011 et prolongé de cinq ans en 2015. L'ancien animateur de fin de soirée Jon Stewart, un défenseur des premiers intervenants du 11 septembre, faisait partie de ceux qui réclamaient qu'il soit réautorisé. Le président Donald Trump a signé un projet de loi autorisant à nouveau le fonds l'année dernière.

« Nous n'avons pas à réinventer la roue », a déclaré Lora. « Avec le projet de loi du 11 septembre, nous avons déjà créé un précédent. Je demande donc à nos chefs de gouvernement, à partir du président, de réduire la bureaucratie et de faire ce qu'il faut maintenant, pas dans 10 ans ».

Le bureau du maire a travaillé aux côtés du chef des pompiers de Passaic, Patrick Trentacost, et du syndicat des pompiers locaux, pour contacter les législateurs de l'État du New Jersey. Ils veulent que les représentants de l'État local présentent un projet de loi qui reconnaîtrait les décès comme ligne de service.

« Le défi auquel nous sommes confrontés est qu'en vertu des directives actuelles du ministère de la Justice qui supervisent le programme de prestations aux agents de sécurité publique, pour que ces décès soient>

Cette semaine, Lora a déclaré qu'il envoyait une lettre au gouverneur du New Jersey, Phil Murphy, aux Sens. Cory Booker et Bob Menendez, ainsi qu'au représentant Bill Pascrell, qui représente le neuvième district de l'État.

Le 7 avril, le New Jersey a perdu un autre premier intervenant, EMT Kevin Leiva, 24 ans, à cause du virus, a déclaré Lora. Il prévoit que le nombre de décès liés aux coronavirus parmi les premiers intervenants augmentera à mesure que la pandémie continue de se propager.

« Soyons raisonnables ici: en ce qui concerne nos hommes et nos femmes en uniforme, nos pompiers, nos ambulanciers, nos policiers, je pense qu'il est évident qu'ils se sont exposés à tout moment », a déclaré Lora.

Il y a plus de 61 000 cas confirmés de coronavirus dans le New Jersey, selon les données de l'Université John Hopkins. Lundi matin, au moins 2350des gens dans l'État sont morts du virus.

Certains premiers intervenants de New York souhaitent une législation similaire

Dans l'État voisin de New York, qui est considéré comme l'épicentre américain de la pandémie, certains premiers intervenants conviennent que la législation visant à aider les premiers intervenants, dont beaucoup sont en première ligne de la pandémie, est importante.

Le lieutenant Vinny Variale, président du Syndicat des officiers EMS en uniforme de New York, fait partie de ceux qui soutiennent les efforts de Lora pour promulguer une loi non seulement dans le New Jersey, mais aussi à New York.

« Le tout a une atmosphère très proche du 11 septembre lorsque les agences gouvernementales nous ont dit » ne vous inquiétez pas, l'air va bien, entrez et faites le travail «  », a déclaré Variale à CNN. « Et nous sommes entrés parce que c'est notre travail, c'est ce que nous faisons – et encore une fois (avec la crise des coronavirus), nous mettons nos vies en danger. »

Le syndicat représente 535 officiers du SME, ainsi que 3 900 ambulanciers et ambulanciers paramédicaux, a déclaré Variale.

La contraction du virus est une préoccupation constante pour les pompiers et les ambulanciers paramédicaux qui, à New York, doivent désormais composer avec un nombre record d'appels au 911 en raison de l'épidémie de coronavirus. Début avril, la Federal Emergency Management Agency a envoyé des centaines d'ambulances, d'urgences ambulatoires et d'ambulanciers paramédicaux à New York pour aider le FDNY.

« Lorsque nous entrons dans une maison, nous ne savons vraiment pas si nous allons être infectés », a déclaré à CNN Jose Gonzalez, un ambulancier paramédical à New York. « Mais nous devons continuer à faire notre travail. Nous devons soigner la personne, l’emmener à l'hôpital et la crainte n'est pas seulement que nous l'obtenions, mais que nous pourrions la renvoyer chez nous à nos familles. Nous avons des collègues qui restent à la caserne des pompiers ou dormir dans leur voiture à cause de cette peur. « 

Dimanche, 724 membres du FDNY ont été testés positifs pour Covid-19, a déclaré à CNN le porte-parole du FDNY, Jim Long. Le nombre comprend les pompiers, les SMU et le personnel civil. Il y a encore environ 2 700 membres du FDNY qui sont en congé de maladie pour un certain nombre de cas, y compris, mais sans s'y limiter, les cas de Covid-19, a-t-il déclaré.

Variale a déclaré que le syndicat travaillait avec des représentants de l'État pour créer une législation, un peu comme Lora s'efforce de faire pression dans le New Jersey.

« Nous sommes dans les premiers stades de travail sur quelque chose dans la législature de l'État de New York qui reconnaîtrait que tout membre, tout premier intervenant, qui contracte Covid-19 a été infecté alors qu'il travaillait et faisait ses devoirs », a déclaré Variale. « Vous devez simplement supposer que nous y sommes plus exposés que le citoyen moyen. »

Variale a déclaré qu'il était optimiste qu'un projet de loi similaire au Fonds d'indemnisation des victimes du 11 septembre gagnerait suffisamment de soutien pour être adopté rapidement.

CNN a contacté le bureau du gouverneur de New York, Andrew Cuomo, et les bureaux des sens. Kirsten Gillibrand et Chuck Schumer pour commentaires.

Attention au niveau fédéral

La cause de Lora a déjà été dans l'esprit de certains membres du Congrès.

Kristin Lynch, porte-parole de Booker, a déclaré que le démocrate du New Jersey travaillait avec le sénateur Chuck Grassley (R-IA) pour aider à résoudre ce problème.

« Nos pompiers, nos ambulanciers et nos policiers ont de quoi s'inquiéter lorsqu'ils travaillent jour et nuit pour nous protéger de la menace de Covid-19, et ils ne devraient pas avoir à se demander si notre pays sera là pour leurs familles si l'impensable arrive « , a déclaré Lynch à CNN dans un courriel. «Le sénateur Booker travaille avec le sénateur Grassley, qui défend depuis longtemps les prestations de décès pour l'application de la loi, afin de trouver une solution à ce problème.»

Un porte-parole du bureau de Grassley n'a pas immédiatement répondu à la demande de commentaires de CNN.

Alors que Lora et d'autres continuent de travailler à la promulgation d'une législation potentielle, Vazquez a déclaré qu'elle se concentre sur les souvenirs qu'elle a de son défunt mari.

« Les enfants et moi nous souviendrons toujours des moments où nous avons vécu ensemble, de l'amour qu'il nous a donné chaque jour », a-t-elle déclaré à propos de Tolentino Jr. « Et de la chance que nous avons eu de l'avoir. »