Le corps enveloppé de Pramila Devi gisait sur une bière, reposant sur un rocher au bord d'un Gange boueux.

La mère de trois enfants de 36 ans était décédée la nuit précédente dans un village de l'État montagneux du nord de l'Uttarakhand un jour après avoir été testée positive au COVID-19.

Mort dans l’Himalaya : la pauvreté, la peur et l’épuisement des ressources propulsent la crise du COVID en Inde

23 mai 2021. Kaljikhal, Inde. Reuters / danois Siddiqui

Kumar attache les cheveux de Pramila Devi avant de l'emmener dans un dispensaire du gouvernement local.

La mort de Devi dimanche est un signe de la façon dont la pauvreté, la peur et le manque d'installations s'ajoutent aux décès dus au COVID-19 dans les villages éloignés, où de nombreux tests évitent les tests de peur d'être testés positifs et d'être forcés d'aller à l'hôpital loin de chez eux.

Le nombre de cas de COVID-19 en Inde s'élève à 27,16 millions, avec 311388 décès, selon les données du gouvernement fédéral du 26 mai. Mais certains experts estiment que les chiffres sont beaucoup plus élevés, en partie en raison des faibles taux de test dans l'arrière-pays de l'Inde, où les cas de COVID-19 se propagent rapidement.

La fille aînée de Devi s'est mariée et a déménagé fin avril après que la famille ait organisé une cérémonie en présence de plus de deux douzaines de personnes, a déclaré son mari Suresh Kumar, 43 ans, à Reuters.

23 mai 2021. Kaljikhal, Inde. Reuters / danois Siddiqui

Devi est soigné par le docteur Anand dans un dispensaire gouvernemental.

Deux semaines plus tard, Devi a eu une crise de diarrhée. Mais ce n'est que 10 jours plus tard que Kumar, qui n'a pas de revenus et dépend des dons, l'a emmenée dans un dispensaire voisin qui a été transformé en un petit établissement COVID-19 avec quatre lits.

Le dispensaire est équipé d'une bouteille d'oxygène et d'un concentrateur, a déclaré Aishwary Anand, le seul médecin là-bas.

23 mai 2021. Kaljikhal, Inde. Reuters / danois Siddiqui

Le docteur Anand demande à un fonctionnaire de rétablir l'électricité pour le fonctionnement d'un concentrateur d'oxygène.

Le lendemain, le neveu de Devi la porta dans un taxi grinçant qui la ramena au dispensaire. Un autre patient utilisait la bouteille d'oxygène et le concentrateur d'oxygène ne fonctionnait pas en raison d'une panne de courant.

«Nous avons besoin d'électricité», a plaidé Anand avec un employé du service d'électricité par téléphone, alors qu'il arpentait le dispensaire vêtu d'un équipement de protection blanc.

24 mai 2021. Pauri Garhwal, Inde. Reuters / danois Siddiqui

Kumar est assis dans une jeep avant la crémation de sa femme.

Finalement, le courant a été rétabli, Devi a eu accès au concentrateur et s'est senti suffisamment bien pour rentrer chez lui. Mais se sentant de nouveau malade, la famille a appelé une ambulance pour la ramener à la clinique, où elle a été déclarée morte à son arrivée.

«Je n'ai pas encore informé ma fille aînée de la mort de sa mère», a déclaré un Kumar désemparé, alors qu'il s'accroupissait sur les rives du Gange.

24 mai 2021. Pauri Garhwal, Inde. Reuters / danois Siddiqui

Les proches de Devi portent son corps pour être incinéré sur les rives du Gange.

L'état montagneux de l'Uttarakhand, qui partage sa frontière avec la Chine et le Népal, a signalé 45 568 cas de COVID-19 et 6 020 décès au 25 mai.

Sa ville de Haridwar a récemment accueilli le rassemblement de Kumbh Mela, qui a duré plusieurs semaines, qui a vu des centaines de milliers d'ascètes enduits de cendres et d'hindous pieux se bousculer pour plonger dans le Gange, considéré comme un fleuve sacré.

Certains experts craignent que l'événement n'entraîne une augmentation des infections au COVID-19 à la fois dans la ville bondée et dans d'autres parties de l'Inde alors que les fidèles sont rentrés chez eux.

À l'est de Haridwar, le district de Pauri Garhwal dans l'Uttarakhand - où vit la famille de Devi - a signalé 5 155 cas de COVID-19 et 241 décès. Mais les habitants et les médecins disent que beaucoup dans le district souffrant de symptômes de type COVID refusent de se faire tester ou de subir un test trop tard.

«Nous avons lancé des campagnes à la radio et dans les journaux pour faire connaître le COVID et encourager les tests», a déclaré Manoj Kumar Sharma, le plus haut responsable de la santé du district. "Mais malgré nos efforts, il y a une certaine résistance dans les zones rurales pour se faire dépister."

22 mai 2021. Pitha, Inde. Reuters / danois Siddiqui

Un agent de santé recueille un échantillon sur écouvillon d'une femme pour la tester pour COVID-19 dans le village de Pitha.

Les journalistes de Reuters ont monté une côte avec des médecins pendant plus d'une heure pour se rendre à Pitha, un village du district sans accès routier.

Là, Jai Prakash, 38 ans, a supplié ses voisins de se faire tester. Malgré ses appels, seule une douzaine des quelque 60 habitants du village l'ont fait.

Histoire

Seuls neuf des quelque 200 habitants du village voisin de Tangroli - déclaré zone de confinement du COVID-19 avec plus d'une douzaine de patients positifs - se sont présentés pour un test le même jour qu'une équipe médicale campait à l'extérieur de leur village.
«Mon voisin ne voulait pas se faire tester», a déclaré Deepak Singh, qui travaille pour une entreprise à New Delhi mais est retourné dans son village ce mois-ci. "Il m'a demandé si j'étais prêt à prendre en charge ses dépenses ménagères s'il était testé positif."

ÉDITION DE PHOTOS MARIKA KOCHIASHVILI; ÉDITION DE TEXTE MIKE COLLETT-WHITE, LAYOUT JULIA DALRYMPLE