BEIJING – Le monde ouvre son portefeuille pour lutter contre les effets de l'épidémie de coronavirus. Les États-Unis ont dévoilé un programme de sauvetage de 2 000 milliards de dollars. Les pays européens ont annoncé leur propre campagne éclair de dépenses et le Japon a approuvé un plan de relance économique de près de 1 billion de dollars.

Ensuite, il y a la Chine.

Alors que le monde dépense pour le sauvetage des coronavirus, la Chine se retient

Le pays qui a contribué à relancer l'économie mondiale après la crise financière mondiale de 2008 avec une flambée des dépenses d'un demi-billion de dollars a été relativement restreint cette fois-ci. Tout en aidant les entreprises à garder leurs employés et en poussant ses banques publiques à prêter davantage, la Chine s'est abstenue de dépenser pour de gros paquets ou d'inonder son système financier d'argent.

Dans une étrange juxtaposition, le pays communiste s'est également surtout abstenu de donner de l'argent directement à son peuple. En revanche, le président Trump – qui a déjà dénoncé la perspective d'un socialisme croissant aux États-Unis – a promulgué un paquet qui comprend des chèques de 1200 $ pour tous, sauf les adultes américains les plus riches.

Un nombre croissant de personnes estiment que la Chine devrait faire plus. D'éminents économistes appellent Pékin à faire dépenser à nouveau les consommateurs du pays. Au moins sept provinces et villes distribuent déjà des bons pour responsabiliser les dépensiers.

La semaine dernière, Justin Lin Yifu, un conseiller gouvernemental influent, a appelé la Chine à relancer la croissance économique en introduisant des bons à l'échelle nationale qui doivent être dépensés rapidement ou devenir sans valeur.

«Les bons de consommation sont plus efficaces» que la distribution d'espèces, a-t-il déclaré. «Les gens ne consomment peut-être pas d'argent lorsqu'ils l'obtiennent, ils ne seront donc pas directement convertis en demande.»

L’objectif est d’aider les rangs croissants des employés chinois formés à l’université comme Huang Yihan, ainsi que les ouvriers qui ont largement alimenté l’économie par le passé. Mme Huang, 24 ans, a perdu son emploi dans une agence de publicité de huit employés à Shanghai au début de février et n'a reçu que deux mois de salaire à titre d'indemnité de départ parce qu'elle avait été récemment embauchée.

Comme beaucoup de sa génération qui a grandi dans une économie en expansion rapide, Mme Huang ne s'attendait pas à se retrouver au chômage. Elle a étudié dur au lycée et a fréquenté une université de haut niveau à Guangzhou, dans le sud de la Chine. Mais maintenant, elle examine un paysage d’embauche qui est soudain devenu sombre pour des millions de jeunes chinois.

Le loyer trimestriel pour sa part d'appartement arrive à échéance mi-avril. Elle doit faire face au choix de payer le loyer ou de payer la nourriture pendant qu'elle cherche son prochain emploi, même si elle a exprimé sa confiance que l'on pourrait en trouver un.

« Si je souscris le loyer, je ne me retrouverai pas avec beaucoup d'argent », a-t-elle déclaré.

L'étendue des dommages que la Chine doit inverser n'est toujours pas claire. Son énorme économie, un des principaux moteurs de la croissance mondiale, a été au ralenti en février après la propagation du coronavirus à partir d'une épidémie initiale dans la ville de Wuhan. Un aperçu de l'impact total sur le pays pourrait avoir lieu le 17 avril, lorsque la Chine publiera des statistiques économiques pour les trois premiers mois de l'année. Mais les économistes croient largement que la fermeture a condamné un nombre incalculable d’emplois et de petites entreprises.

Le redémarrage de l'économie sera beaucoup plus difficile qu'avant 2008, lorsque la Chine a dévoilé un ensemble de dépenses de 586 milliards de dollars. Ce paquet a financé des autoroutes, des ponts et des lignes ferroviaires à grande vitesse à travers le pays. Il a permis de grands projets de construction. Les usines d'acier, de verre et de ciment ont accéléré pour répondre à la nouvelle demande.

L’économie chinoise a triplé depuis lors et est devenue plus diversifiée et plus complexe. La Chine dispose désormais d'une main-d'œuvre beaucoup plus scolarisée et moins enthousiaste pour le travail manuel. Le secteur des services est devenu plus important.

« Les impacts négatifs de la maladie des coronavirus sont principalement supportés par les personnes travaillant dans des industries spécifiques, telles que les restaurants, les hôtels, les sociétés de transport, les cinémas et le tourisme », a déclaré Zhi George Yu, économiste à l'Université Renmin de Chine. «L'investissement dans les infrastructures n'absorbera pas directement de nombreux travailleurs qui travaillaient dans les industries les plus touchées par la maladie.»

La Chine se remet toujours de sa dernière frénésie. En plus des dépenses, Pékin a débloqué 2 000 milliards de dollars de nouveaux prêts et a pris d'autres mesures qui ont encore accru le crédit dans le système financier. En conséquence, la Chine est devenue l’une des économies les plus endettées du monde en moins d’une décennie. Les économistes à l'intérieur et à l'extérieur du pays ont averti que la dette – en grande partie cachée dans les livres des gouvernements locaux et des entreprises publiques – pourrait perturber le système financier et freiner la croissance à long terme.

Même si la Chine renforce son économie en interne, elle doit faire face à un manque de demande de ses produits à l'étranger.

Dans les magasins physiques situés à l'étranger, « au cours des derniers jours, le nombre de commandes annulées à l'usine est stupéfiant », a déclaré Sabrina Finlay, directrice générale d'Otabo, une entreprise de chaussures à Minneapolis qui fabrique ses produits en Chine. Les ventes en ligne en Chine se sont améliorées à mesure que le pays rebondit, a-t-elle ajouté, mais le trafic dans les magasins là-bas n'est pas encore complètement revenu.

Comme la France, la Chine s'est attachée à aider les entreprises à continuer de rémunérer leurs employés. Les dernières mesures, dévoilées la semaine dernière, aideront le secteur bancaire public à prêter 200 milliards de dollars supplémentaires aux entreprises, en particulier aux plus petites. Les gouvernements locaux ont également émis 150 milliards de dollars d'obligations jusqu'à présent cette année pour payer les entrepreneurs pour la construction de routes, de ponts et d'autres projets.

Lorsque Xibei, une chaîne de 386 restaurants spécialisés dans l'agneau rôti et d'autres plats chinois du nord-ouest, a averti publiquement qu'il manquait d'argent pour payer ses 22000 employés, le gouvernement et le système bancaire chinois sont entrés en action.

En deux jours, le gouvernement discutait de l’aide financière, a déclaré Jia Guolong, président de la société. Trois jours plus tard, des documents de prêt ont été signés pour une ligne de crédit à faible taux d'intérêt de 200 millions de dollars sur trois ans auprès d'une banque d'État. Quatre jours après cela, Xibei payait ses employés.

«La banque exigeait que nous utilisions l'argent pour payer uniquement les salaires et les fournisseurs de nourriture», a déclaré M. Jia lors d'un entretien téléphonique.

Mais Pékin ne fournit presque aucune aide financière directement au grand public. Comme les commandes des usines se sont taries pour les exportations et à l'étranger, de nombreux employés du secteur manufacturier ne font plus d'heures supplémentaires, ce qui représentait auparavant jusqu'à un tiers de leur rémunération. Alors que le dernier verrouillage à grande échelle en Chine s'est terminé mercredi matin à Wuhan, de nombreuses règles de distanciation sociale restent en vigueur dans tout le pays et ont découragé les gens de sortir manger ou de payer pour d'autres services.

Les dépenses sont donc restées faibles. Même maintenant, les restaurants de Xibei ont un peu plus de la moitié des ventes quotidiennes qu'ils avaient avant la pandémie, a déclaré M. Jia.

Les données du gouvernement montrent que l’emploi dans les grandes entreprises industrielles est resté stable à environ 68 millions de personnes. Mais les données ne montrent pas l'impact sur les petites et moyennes entreprises, qui représentent jusqu'à 80% de l’emploi urbain du pays.

Le professeur Yu, de l'Université Renmin, et d'autres économistes recommandent de plus en plus une approche lancée ce printemps par les régions riches du centre-est de la Chine: distribuer des bons pour stimuler la consommation.

Hangzhou, la ville natale d'Alibaba, le géant chinois du commerce électronique, a été particulièrement active dans l'émission de bons électroniques. Chacun des deux derniers vendredis matins, les résidents ont sauté sur Internet pour obtenir un paquet de cinq bons de réduction pouvant être utilisés dans les restaurants et les magasins via le système de paiement électronique d'Alibaba, Alipay.

Parce que les bons ne sont valables qu'une semaine, ils incitent les destinataires à les utiliser rapidement au lieu d'économiser de l'argent, comme certains le font avec les chèques de 1 200 $ distribués aux États-Unis.

Les paquets de bons ou coupons sont financés par le gouvernement municipal, qui rembourse les entreprises locales qui les acceptent. Mais la valeur de chaque bon dans un paquet est modeste: 1,41 $ à 6,35 $, et un seul bon peut être utilisé par achat. Les économistes de Pékin disent que le gouvernement national envisage de les déployer.

« Tôt ou tard, il y aura un coupon à grande échelle », a déclaré Zhu Ning, le doyen adjoint du Shanghai Advanced Institute of Finance.

Pour l'instant, le programme Hangzhou semble populaire auprès des résidents. Peut-être trop populaire.

« Quand je l'ai regardé vers 11 heures du matin, il était déjà sorti », a expliqué un habitant, Huang Wen. « Les bons ont commencé à être libérés à 8 heures du matin et ils ont manqué avant 10 heures. »

Coral Yang a contribué à la recherche.