Un manque de confiance

Alex Azar avait semblé confiant fin janvier. Lors d'une conférence de presse dans le hulking H.H.S. au siège de Washington, il a déclaré qu'il maîtrisait la réponse du gouvernement au nouveau coronavirus, soulignant les emplois de haut rang qu'il avait occupés dans le département lors de l'épidémie de SRAS de 2003 et d'autres menaces infectieuses.

« Je connais bien ce manuel », a-t-il déclaré aux journalistes.

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Avocat formé à Yale qui a déjà été l'avocat du département de la santé, M. Azar a passé une décennie comme cadre supérieur chez Eli Lilly, l'une des plus grandes sociétés pharmaceutiques au monde. Mais il a attiré l'attention de M. Trump en partie à cause d'autres titres de compétences: après ses études de droit, M. Azar était greffier pour certains des juges les plus conservateurs du pays, y compris le juge Antonin Scalia de la Cour suprême. Et pendant deux ans, il a travaillé comme adjoint de Ken Starr sur l'enquête Clinton Whitewater.

En tant que deuxième secrétaire à la santé de M. Trump, confirmé au début de 2018, M. Azar n'a pas tardé à féliciter le président et à se concentrer sur les questions qui l'intéressent: la baisse des prix des médicaments et la lutte contre la dépendance aux opioïdes. Le 6 février – alors même que le W.H.O. a annoncé qu'il y avait plus de 28 000 cas de coronavirus dans le monde – M. Azar était au deuxième rang dans la salle Est de la Maison Blanche, démontrant sa loyauté envers le président alors que M. Trump revendiquait la justification de son acquittement par mise en accusation la veille et s'en est tiré contre les législateurs «pervers» et la «racaille du FBI».

Alors que l'attention du public sur la menace virale s'intensifiait en janvier et février, M. Azar était de plus en plus frustré par les projecteurs durs sur son département et les dirigeants des agences qui lui faisaient rapport, selon des personnes familières avec la réponse au virus à l'intérieur des agences.

Décrit comme un patron épineux par certains responsables de l'administration, M. Azar a depuis longtempsrivalité avec Seema Verma, le chef de Medicare et Medicaid, qui est récemment devenu une présence régulière lors des briefings télévisés de M. Trump sur la pandémie. M. Azar n'a pas inclus le Dr Hahn dans le groupe de travail sur le virus qu'il dirigeait, bien que certains des F.D.A. les assistants du commissaire ont participé à H.H.S. réunions sur le sujet.

Et les tensions ont augmenté entre le secrétaire et le Dr Redfield alors que le problème des tests persistait. M. Azar et le Dr Redfield ont téléphoné aussi souvent qu'une demi-douzaine de fois par jour. Mais tout au long du mois de février, comme le C.D.C. Le test a échoué, M. Azar est devenu convaincu que l'agence du Dr Redfield lui fournissait des informations inexactes sur les tests que le secrétaire a répétés publiquement, selon plusieurs responsables de l'administration.

Dans un cas, M. Azar est apparu dans les programmes d'information du dimanche matin et a déclaré que plus de 3 600 personnes avaient été testées pour le virus. En fait, le nombre réel était beaucoup plus faible car de nombreux patients ont été testés plusieurs fois, une erreur du C.D.C. a dû corriger dans le témoignage du Congrès cette semaine-là. Un responsable du département de la santé a déclaré que M. Azar avait été assuré à plusieurs reprises que le test du C.D.C. serait largement disponible dans une semaine ou 10 jours, pour recevoir la même promesse une semaine plus tard.