Houston, en orange, a succombé à une défaite à domicile 3-1 contre Nashville mercredi alors que les deux équipes se rapprochent de la fin de la saison régulière. Certains de leurs adversaires n'ont pas été aussi chanceux étant donné les reports et / ou l'incertitude quant au moment où les matchs pourraient être reportés. Thomas Shea-USA TODAY SportsLa Major League Soccer a combattu COVID-19 toute la saison. Après la fermeture du jeu en mars, deux semaines après le début de la campagne 2020, la ligue a organisé avec succès un tournoi dans une bulle à Orlando, en Floride, sans tests positifs une fois les matchs commencés, malgré les sorties forcées du FC Dallas et du Nashville SC en raison des évasions. au sein de leurs équipes respectives. Mais ces dernières semaines, alors que les équipes se sont installées pour jouer à des jeux principalement sur les marchés nationaux, les vulnérabilités sont devenues plus apparentes.

Depuis le 23 septembre, 24 joueurs et membres du personnel ont eu des tests positifs confirmés pour le COVID-19, entraînant le report de 10 matchs. Cela s'est produit alors même que le MLS continuait de tester régulièrement et de porter des masques, ainsi que de prendre des mesures telles que le voyage le jour même pour les équipes de visite afin de limiter l'infection et la propagation potentielles.

Le MLS s'approche du point de basculement avec des pointes COVID-19. Les points par match pourraient-ils avoir un impact sur les séries éliminatoires ?

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La MLS n'est en aucun cas la seule lutte sportive à avoir des cas positifs parmi ses équipes, leurs joueurs et leur personnel. La NFL et le football universitaire ont également résisté à des épidémies, comme en témoignent les Titans du Tennessee qui soutiennent 24 cas à ce jour. Mais pour MLS, le défi reste de taille.

La question maintenant: quelle quantité d'ombre le COVID-19 projetera-t-il sur le reste de la saison ? La MLS peut-elle terminer les cinq ou six matchs qui restent pour la plupart des équipes ? Ou est-il destiné à ce que les éliminatoires soient interrompues par des tests positifs et des reports ou des classements déterminés par des calculs hors terrain tels que des points par match ?

« Lorsque nous avons annoncé que nous revenions jouer sur nos marchés, nous avons dit que nous donnerions la priorité à la santé et à la sécurité des joueurs et du personnel », a déclaré à ESPN le commissaire adjoint et président de la MLS, Mark Abbott. « Si à un moment donné nous pensions que nous ne devrions pas avancer avec un match, nous le reporterions. Nous avons reconnu que cela pouvait arriver, et les protocoles de santé et de sécurité que nous avons ont été conçus pour y faire face. »

L'épicentre des difficultés de la ligue se trouve dans le Colorado, où les Rapids ont eu 18 tests positifs confirmés pour COVID-19 – cinq joueurs et 13 membres du personnel – au cours des trois dernières semaines. L'épidémie a entraîné le report de sept des matchs du Colorado. Seuls deux des sept ont été reprogrammés, et même si la ligue utilise la fenêtre internationale de novembre pour reprogrammer d'autres matchs des Rapids, il n'y aura pas assez de temps pour obtenir tous leurs matchs avant le jour de décision le 8 novembre ou le début prévu. des séries éliminatoires le 20 novembre. D'autres équipes devront faire face à une fenêtre de voyage internationale du 9 au 17 novembre, une fenêtre qui apporte de nouvelles préoccupations concernant la sécurité des joueurs après que l'attaquant de Seattle Raul Ruidiaz a contracté le COVID-19 alors qu'il était en service international avec le Pérou. la semaine dernière.

Le Colorado n'est en aucun cas la seule équipe qui a été frappée de reports. Le week-end dernier, des tests positifs par deux membres du personnel de Columbus Crew, plus un pour un joueur d'Orlando City, ont entraîné le report d'un match entre ces équipes qui avait été prévu pour dimanche. Le match FC Dallas-Minnesota United prévu ce même jour a été reporté après que deux joueurs des Loons aient été testés positifs. Le Minnesota a ensuite reporté le match de mercredi contre le Chicago Fire après qu'un autre joueur des Loons eut un « soupçon positif » via ce qu'on appelle un test rapide au point de service, bien que les tests ultérieurs soient revenus négatifs.

Après avoir déclaré publiquement qu'il n'y avait pas de seuil défini pour retarder les matchs, les reports ont conduit à un protocole plus définitif de la MLS. Si une équipe a un cas et que tous les autres tests sont négatifs, le jeu continue. S'il y a plusieurs points positifs, le jeu est reporté.

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Une source au courant de la situation a déclaré à ESPN que la MLS ne bougeait pas de sa date finale proposée pour la Coupe MLS du 12 décembre. En termes pratiques, cela a laissé la MLS dans la position d'utiliser probablement des points par match pour déterminer ses positions dans la conférence. classement et, par extension, la qualification et le classement des séries éliminatoires. L'approche est similaire à celle de la saison 2001, lorsque les attentats terroristes du 11 septembre ont forcé l'annulation des deux dernières semaines de la saison régulière. Bien que la qualification en séries éliminatoires n'ait pas été affectée, le positionnement des éliminatoires et le bouclier des supporters l'étaient. Le Miami Fusion, aujourd'hui disparu, a remporté le bouclier avant le feu, après avoir accumulé 53 points en 26 matchs, contre 53 pour le feu en 27.

Cela dit, la situation actuelle est fluide. Un directeur général a déclaré qu'il y aurait d'abord une poussée « pour jouer autant de jeux que possible » et que les points par match ne seraient utilisés qu'en dernier recours. Mais il a reconnu qu'éviter un tel scénario impliquerait de repousser la Coupe MLS.

le commissaire de la MLS, Don Garber, a reconnu que la campagne 2020 aurait « beaucoup de problèmes d'équilibre concurrentiel », bien que tout le monde ne soit pas d'accord avec cette approche. Un directeur général d'une équipe de la Conférence de l'Ouest a qualifié l'utilisation de points par match « difficile, car cela enlève l'élément compétitif », et qu'il n'était pas en faveur.

Le PDG de Vancouver, Axel Schuster, dont l'équipe s'accroche à la huitième et dernière place en séries éliminatoires de la Conférence Ouest, était un peu plus philosophique, donnant généralement à la MLS des notes élevées pour s'être frayé un chemin à travers la pandémie. Les Whitecaps sont également dans une position où, parce que les déplacements entre les États-Unis et le Canada restent restreints, ils jouent leurs matchs à domicile à Portland.

« Ne demandez pas à quelqu'un d'une équipe canadienne si tout est équilibré et juste !  » Dit Schuster avec un petit rire. « Je n'ai pas vu ma famille depuis un mois. Alors ne parlons pas si tout est équilibré et tout est égal à la fin. Tout le monde a-t-il pu jouer au même niveau que tout le monde ? Non, bien sûr que non. Mais je Je n'ai jamais vu de pandémie auparavant. Je pense que la seule chose que nous pouvons faire est de continuer à jouer et de trouver la meilleure solution. Et d'accepter que le monde est fou.  »

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À ce stade, la ligue espère qu'en novembre, il y aura des matchs éliminatoires à discuter au lieu des cas de COVID-19. En attendant les développements au Minnesota, la situation des Rapids marque la troisième épidémie parmi les équipes de la MLS cette saison, après les situations bien rapportées à Dallas et à Nashville qui ont forcé les deux équipes à se retirer du tournoi MLS is Back. Plus que cela, cela souligne les limites des protocoles de la ligue en termes de contrôle d'une épidémie au sein d'une équipe, en particulier lorsqu'elle opère en dehors d'une bulle.

« Le diable est dans les détails », a déclaré le Dr Carlos del Rio, un éminent professeur de médecine à la Division des maladies infectieuses de l'École de médecine de l'Université Emory. « Le plan de retour au jeu – en ce qui concerne les tests, le dépistage, la surveillance – avait du sens. Mais vous allez avoir des gens qui vont être infectés dans la communauté, et je pense que cela va créer des problèmes. Et à moins d'avoir une bulle absolue, vous risquez essentiellement quelque chose comme [Colorado] événement. »

Cela laisse beaucoup de responsabilités aux joueurs pour s'assurer qu'ils adoptent un comportement qui maximise leurs chances de rester exempt de COVID-19. Même cela est difficile à gérer: l'attaquant du Real Salt Lake, Sam Johnson, a été un excellent exemple de ce qu'il ne faut pas faire, en organisant une fête à domicile le 4 octobre avec plus de 100 invités présents qui ont nécessité une intervention de la police. Johnson a depuis été mis en quarantaine et plusieurs sources ont déclaré à ESPN que le club et la MLS étaient en train de résilier son contrat.

Un joueur de la MLS a déclaré par SMS qu'il était « préoccupé » par la hausse des cas. « Les joueurs ont été les plus responsables jusqu'à présent. Et nous prêchons que c'est aux joueurs de se protéger », a-t-il déclaré. Un autre joueur a ajouté: « Nous devons encore porter des masques dans et autour de l'établissement, mais il sera toujours difficile de surveiller les gars au-delà de cela. » (L'Association des joueurs de la MLS a refusé de commenter cette histoire.)

La réalité est que les joueurs peuvent suivre tous les protocoles à la lettre et toujours être infectés. Les membres de la famille, les partenaires résidants et la communauté dans son ensemble peuvent provoquer la propagation du virus. Et pourtant, l'approche de la campagne de MLS reste axée sur l'achèvement. L'un des changements apportés par la ligue depuis son retour sur les marchés nationaux est la mise en œuvre du test rapide au point de service, qui est moins précis que le test de réaction en chaîne par polymérase (PCR) habituel, mais a un temps de traitement de quelques minutes, par opposition à plus de 12 heures. Une source au courant de la situation a déclaré que le test rapide avait été mis en œuvre dans le Minnesota après les tests positifs de la semaine dernière afin que toute propagation du virus soit détectée plus rapidement.

Compte tenu de la tendance des reports, la MLS atteint-elle un point de basculement en ne pouvant pas continuer la campagne ?

« Je le sais [MLS has] fait ce qu’ils pouvaient. Ils ont essayé, ils ont fait un effort, ils ont essayé de protéger les joueurs « , a déclaré le Dr Abraar Karan, médecin à la Harvard Medical School et au Brigham and Women's Hospital travaillant sur la réponse au COVID-19 dans le Massachusetts. » À ce stade, ils doivent reconnaître quand ils se débattent. Et avec ce type de trucs, quand vous commencez à vous débattre, il est beaucoup plus probable que les choses soient sur le point d’empirer plutôt que de s’améliorer.  »

SEPT. dix– Seattle Sounders contre San Jose Earthquakes (22 h HE)SEPT. 12– Chicago Fire contre Columbus Crew (15 h 30 HE) – DC United contre New York Red Bulls (19 h HE) – New York City FC contre FC Cincinnati (19 h HE) – Orlando City contre Inter Miami ( 19 h 30 HE) – Philadelphia Union contre New England Revolution (19 h 30 HE) – FC Dallas contre Houston Dynamo (20 h 30 HE) – Nashville SC contre Atlanta United (20 h 30 HE) – Real Salt Lake contre Colorado Rapids (21 h 30 HE)

Interrogé par ESPN sur la possibilité que la saison soit annulée, Abbott a déclaré: « Il n'y a rien que nous voyons qui nous fasse penser que nous ne terminerons pas la saison. »

Mais l'optimisme d'Abbott contraste avec ce qui se passe aux États-Unis en ce qui concerne la pandémie, les cas de COVID-19 ayant tendance à augmenter dans tout le pays. Selon le New York Times, la moyenne sur sept jours de nouveaux cas aux États-Unis jeudi était de 54 399, un niveau observé pour la dernière fois le 7 août. Alors que des États plus ruraux tels que le Dakota du Nord et le Montana enregistrent le plus grand nombre de cas quotidiens. par habitant, les États dotés d'équipes MLS comme l'Illinois, le Colorado et le Minnesota ont enregistré une augmentation à deux chiffres de la moyenne mobile sur sept jours des nouveaux cas au cours de la semaine dernière. Selon le Times, le nombre total de cas positifs aux États-Unis était supérieur à 8 millions vendredi, avec un nombre de décès au nord de 217000 depuis le début de la collecte de données aux premiers jours de la pandémie.

« Je m'inquiète pour tout le pays », a déclaré Karan. « Nous voyons les niveaux augmenter partout. Ils augmentent lentement, au début, et ils augmenteront beaucoup plus rapidement après cela. Même à l'hôpital, nous commençons à voir plus de cas de COVID. Il y a eu une période où j'ai vu aucun cas de COVID à Boston depuis des semaines, et maintenant je vois à nouveau des cas de COVID. Donc, pour moi, c'est inquiétant.  »

Une suggestion qui a été suggérée dans les médias est que lorsque les séries éliminatoires commencent, la MLS devrait revenir dans une bulle qui a si bien fonctionné à Orlando. Sinon, comme l'a dit le Dr del Rio: « Vous êtes coincé. À moins de retourner dans une bulle, vous n'obtiendrez pas [to zero cases] »L'avantage est que cela aurait pour effet de forcer les joueurs et le personnel à adhérer plus strictement aux protocoles d'atténuation. Mais lorsqu'on lui a demandé si c'était une possibilité, Abbott a répondu: » Pas vraiment.  »

« Je pense qu'il y a des avantages et des inconvénients à la bulle », a expliqué Abbott. « Je pense que cela devient efficace une fois que vous êtes établi, mais cela perturbe également la vie des gens.

L'alternative pour la MLS est d'aller de l'avant et d'espérer que les séries éliminatoires seront sans report. Compte tenu de l'évolution des choses au cours des trois dernières semaines, cela semble peu probable. On ne sait pas non plus quel serait le plan de la ligue s'il y avait des reports pendant les séries éliminatoires.

« Quelque chose doit donner. Vous ne pouvez pas tout avoir », a déclaré Karan. « Vous ne pouvez pas avoir tous vos revenus, toute la sécurité et tout. Ce n'est pas comme ça que ça marche. Je pense [MLS is] bien conscient qu'il existe un moyen plus sûr [in a bubble] ça va coûter plus cher. Et maintenant, ils doivent voir où sont leurs valeurs.  »

La MLS est engagée dans un acte de haut niveau depuis mars, équilibrant la santé et la sécurité des joueurs et du personnel avec les préoccupations commerciales de la ligue, notamment la satisfaction des engagements des sponsors et de diffusion. Garber a déclaré en juin que la ligue soutenait un chiffre d'affaires de 1 milliard de dollars en raison du COVID-19.

Les semaines à venir révéleront le degré de risque qu'il est prêt à tolérer.