La course au développement d'un vaccin COVID-19 est lancée, car les scientifiques travaillent aussi vite que possible pour trouver un moyen de prévenir la maladie qui a rendu malade 4,4 millions de personnes et tué plus de 300 000 dans le monde.

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Mises à jour de la semaine d'Oxford et du NIH

Vendredi, le Dr Francis Collins, chef des National Institutes of Health, a déclaré que l'agence prévoyait de commencer des tests à grande échelle sur plusieurs des candidats vaccins les plus prometteurs cet été. Malgré ces efforts et malgré les déclarations du président Donald Trump cette semaine, un vaccin ne sera probablement pas prêt d'ici la fin de l'année.

Cependant, des progrès ont été réalisés: des scientifiques de l'Université d'Oxford ont publié les résultats d'une petite étude menée sur des singes macaques rhésus sur le serveur de préimpression bioRxiv. L'étude a révélé que le vaccin expérimental a réussi à bloquer le coronavirus chez les singes, qui sont considérés comme de bons indicateurs de la façon dont les médicaments pourraient fonctionner chez les humains, car les singes partagent la majorité de leurs gènes avec les humains. Des essais cliniques avec le vaccin Oxford sont en cours chez l'homme.

Pour en savoir plus sur les progrès des vaccins directeur du groupe de recherche sur les vaccins de la Mayo Clinic. Le vaccin contre le coronavirus de son équipe en est aux premiers stades de développement préclinique.

La conversation a été légèrement modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Les gens placent énormément d'espoir dans un vaccin contre le COVID-19, une maladie qui en un peu plus de quatre mois a infecté des millions de personnes dans le monde et tué plusieurs milliers de personnes. D'où vous êtes assis, existe-t-il des preuves que ce virus pourrait être prévenu par un vaccin ? Est-ce même faisable ?

Pologne: Certainement faisable. Il n'y a rien que je vois ou que je sache qui m'amènerait à dire que nous ne pouvons pas faire de vaccin contre cela. La question de savoir quel type de vaccin avec quelle efficacité et quelle durée est un autre sujet, mais je pense que c'est une stratégie clé en termes de développement de l'immunité au niveau de la population.

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Le Dr Francis Collins, directeur du NIH, a déclaré que même s'il s'agit d'un « objectif tendu », son équipe tente de disposer de centaines de millions de doses de vaccins d'ici janvier. Quelle est votre réaction ?

Pologne: Il s'agit, comme il l'admet, d'un gigantesque but allongé. Que se passe-t-il s'il y a un meilleur candidat vaccin qui ne vient qu'en juillet et août et ne serait pas inclus [in the summer's research trials] ?

Quel genre de calendrier pensez-vous est raisonnable ? Certains ont même dit que nous pourrions en avoir un d'ici l'automne.

Pologne: Non, nous ne voulons pas. Nous n'allons pas avoir un vaccin cet automne qui a fait l'objet d'un contrôle de sécurité adéquat. Allons-nous en avoir un d'ici l'hiver ? Hautement improbable. La seule façon de le faire est de développer de nouvelles voies et d'accepter de nouveaux risques inconnus pour y arriver.

Nous pensons généralement au développement de vaccins [timelines] de sept, 10, 20 ans. La varicelle infantile [chickenpox] le vaccin a pris 20 ans. Le vaccin le plus court qui ait jamais eu lieu a été le vaccin contre Ebola en quatre ans environ.

Rien de plus court que quatre ans n'a jamais été fait aux États-Unis. Donc, tout ce que nous faisons plus court que cela comporte des risques encore inconnus. Et vous devez cadrer cela dans le contexte d'une société hautement sceptique vis-à-vis des vaccins dans laquelle nous vivons. Déjà, les anti-vaxxers se sont adaptés. Je fais une émission de radio, et les gens m'appellent pour dire: « Doc, j'ai parlé à 10 de mes amis, et huit d'entre eux ont déjà dit » pas question de prendre ce vaccin « . »

Cela signifie que les scientifiques doivent bien faire les choses, n'est-ce pas ? Quels sont les risques potentiels de se déplacer trop rapidement ?

Pologne: Le premier est l'inconnu. Il y a encore beaucoup de choses que nous en tant que scientifiques apprenons sur ce virus. Notre expérience totale avec ce virus dure 17 semaines aux États-Unis. Nous ne savons rien des effets à moyen terme et à long terme. Rien. Zéro.

Il existe une tension fondamentale entre la vitesse et ce que nous savons sur la sécurité. Il est possible qu'il y ait un effet secondaire ou un syndrome d'effets secondaires que nous ne soupçonnons pas encore et dont nous ne savons pas encore.

Ensuite, il existe un risque de maladie renforcée par les anticorps si l'anticorps généré par le vaccin n'est pas correct ou optimal. Il peut en fait vous prédisposer à une maladie pire, si vous avez été exposé au virus sauvage.

Maintenant, l'autre chose est que nous ne connaissons pas encore de protection corrélative. Donc, le fait que nous donnions à quelqu'un un vaccin et que nous puissions mesurer une réponse en anticorps, nous ne savons pas quel niveau d'anticorps est protecteur. Nous ne savons pas comment cet anticorps pourrait se désintégrer avec le temps.

Il existe plusieurs candidats pour les vaccins COVID-19. Y en a-t-il qui vous paraissent les plus prometteurs ?

Pologne: Le plus avancé est le vaccin Moderna, un vaccin à ARN messager, une plateforme qui n'a jamais été autorisée aux États-Unis. Le prochain plus proche serait l'Oxford. Et c'est à cause d'une particularité de leur pays [the U.K.] en leur accordant la possibilité d'entrer presque immédiatement dans les études de phase deux, ce qui ne se produirait pas ici. Après cela, ce serait probablement l'Inovio, qui est une plate-forme d'ADN, qui n'a encore jamais été autorisée.

Si le virus mute de certaines manières, il pourrait rendre le vaccin moins, voire inefficace. L'enfant vedette serait les vaccins contre la grippe. Nous devons réinventer le vaccin contre la grippe chaque année.

Maintenant, les coronavirus sont beaucoup plus faibles en termes de taux de mutation, mais cela ne signifie pas qu'il ne se produira pas, en particulier dans un autre scénario inhabituel auquel nous sommes confrontés, qui est probablement une quantité sans précédent de maladies dans l'hémisphère sud comme ils entrent dans leur hiver. Plus le virus passe par l'homme, plus l'accumulation de mutations est importante.

Quel genre de preuves ces fabricants de vaccins doivent-ils montrer pour vous faire asseoir et dire. « Wow, ça change la donne ? »

Pologne: Faites des études sur des primates non humains et montrez-moi sur un nombre suffisamment important d'animaux que vous avez pu prévenir l'infection, que vous avez pu identifier un corrélat de protection et qu'il n'y avait pas d'immunopathologie lors d'une exposition délibérée au virus.

Une fois que vous avez cela, passez aux études de phase un, de phase deux et de phase trois [of humans]. Lorsque vous essayez de raccourcir ce processus, vous courez le risque d'effets secondaires que vous ne prévoyez pas.

En fin de compte, je pense qu'il y aura plus d'un type de vaccin, et tout ce que nous sortirons sera la version 1.0. Il y aura des améliorations supplémentaires presque assurément. Il est très difficile de dire: « Nous allons nous mettre à l'assiette, balancer la batte, et notre premier est un grand chelem. » C'est possible, mais c'est peu probable.