NEW YORK – Dans un laboratoire de l'Université du Maryland, les personnes infectées par le nouveau coronavirus s'assoient à tour de rôle sur une chaise et mettent leur visage dans le gros bout d'un grand cône. Ils récitent l'alphabet et chantent ou s'assoient tranquillement pendant une demi-heure. Parfois, ils toussent.

Le cône aspire tout ce qui sort de leur bouche et de leur nez. Cela fait partie d'un appareil appelé « Gesundheit II » qui aide les scientifiques à étudier une grande question: comment le virus qui cause le COVID-19 se propage-t-il d'une personne à une autre ?

De minuscules particules en suspension dans l'air peuvent poser un gros problème de coronavirus

Il fait clairement de l'auto-stop sur de petites particules de liquide pulvérisées par une personne infectée. Les gens expulsent des particules en toussant, en éternuant, en chantant, en criant, en parlant et même en respirant. Mais les gouttes sont disponibles dans une large gamme de tailles et les scientifiques tentent de déterminer à quel point les différents types sont risqués.

La réponse influe sur ce que nous devrions tous faire pour éviter de tomber malade. C'est pourquoi il a fait la une des journaux il y a quelques jours lorsqu'une agence de santé américaine semblait avoir changé de position sur la question, mais a déclaré plus tard qu'elle avait publié un nouveau langage par erreur.

La recommandation de rester à au moins 6 pieds l'un de l'autre – certaines autorités citent environ la moitié de cette distance – est basée sur l'idée que les particules plus grosses tombent au sol avant de pouvoir voyager très loin. Ils sont comme les gouttelettes d'un vaporisateur de nettoyant pour vitres, et ils peuvent infecter quelqu'un en se posant sur le nez, la bouche ou les yeux, ou peut-être en étant inhalés.

Mais certains scientifiques se concentrent désormais sur des particules plus minuscules, celles qui se propagent davantage comme la fumée de cigarette. Ceux-ci sont portés par des volutes d'air et même des courants d'air ascendants causés par la chaleur de notre corps. Ils peuvent persister dans l'air pendant des minutes à des heures, se répandre dans une pièce et s'accumuler si la ventilation est mauvaise.

Le risque potentiel vient de leur inhalation. La rougeole peut se propager de cette façon, mais le nouveau coronavirus est beaucoup moins contagieux que cela.

Pour ces particules, appelées aérosols, « 6 pieds n’est pas une distance magique », déclare Linsey Marr, un chercheur de premier plan qui les étudie à Virginia Tech à Blacksburg. Mais elle dit qu’il est toujours important de se tenir à distance des autres, « le plus loin sera le mieux », car les aérosols sont plus concentrés près d’une source et présentent un risque plus important à courte distance.

Les agences de santé publique se sont généralement concentrées sur les plus grosses particules du coronavirus. Cela a incité plus de 200 autres scientifiques à publier un plaidoyer en juillet pour prêter attention au risque potentiel des aérosols. L'Organisation mondiale de la santé, qui avait longtemps écarté un danger des aérosols sauf dans le cas de certaines procédures médicales, a déclaré plus tard que la transmission par aérosol du coronavirus ne peut pas être exclue en cas d'infection dans des espaces intérieurs encombrés et mal ventilés.

La question a récemment attiré l'attention lorsque les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont publié puis supprimé sur leur site Web des déclarations mettant en évidence l'idée de la propagation des aérosols. L'agence a déclaré que la publication était une erreur et que les déclarations n'étaient qu'un projet de modifications proposées à ses recommandations.

Le Dr Jay Butler, directeur adjoint du CDC pour les maladies infectieuses

Le mois dernier, Butler a déclaré à une réunion scientifique que les recherches actuelles suggèrent que la propagation par aérosol du coronavirus est possible, mais que cela ne semble pas être le principal moyen par lequel les gens sont infectés. Des recherches supplémentaires pourraient changer cette conclusion, a-t-il ajouté, et il a exhorté les scientifiques à étudier la fréquence de propagation par aérosol du coronavirus, quelles situations la rendent plus probable et quelles mesures raisonnables pourraient l’empêcher.

Marr a déclaré qu'elle pensait que l'infection par aérosols « se produisait beaucoup plus que ce que les gens étaient prêts à penser au départ.

En tant qu'élément de preuve clé, Marr et d'autres signalent des événements dits « super-répandus » où une personne infectée a manifestement transmis le virus à de nombreuses autres personnes dans un même contexte.

En mars, par exemple, après qu'un membre de la chorale présentant des symptômes de coronavirus ait assisté à une répétition dans l'État de Washington, 52 autres personnes qui étaient assises dans toute la pièce se sont révélées infectées et deux sont décédées. Dans un restaurant bondé et mal ventilé en Chine en janvier, le virus s'est manifestement propagé d'un client du déjeuner à cinq personnes à deux tables voisines selon un schéma suggérant que des aérosols ont été propagés par le climatiseur. Toujours en janvier, un passager d'un bus chinois a apparemment infecté 23 autres personnes, dont beaucoup étaient dispersées autour du véhicule.

Butler a déclaré que de tels événements soulèvent des inquiétudes quant à la propagation des aérosols, mais ne prouvent pas que cela se produit.

Il pourrait y avoir un autre moyen de propager de minuscules particules. Ils ne proviennent pas nécessairement directement de la bouche ou du nez de quelqu'un, explique William Ristenpart de l'Université de Californie à Davis. Ses recherches ont révélé que si les mouchoirs en papier sont ensemencés avec le virus de la grippe, puis froissés, ils dégagent des particules qui portent le virus. Ainsi, les personnes qui vident une poubelle avec des mouchoirs jetés par une personne atteinte du COVID-19 devraient s'assurer de porter un masque, a-t-il déclaré.

Les scientifiques qui mettent en garde contre les aérosols disent que les recommandations actuelles ont toujours du sens.

Le port d'un masque est toujours important et assurez-vous qu'il s'adapte parfaitement. Continuez à vous laver les mains avec diligence. Et encore une fois, il vaut mieux rester plus éloigné que d'être plus proches les uns des autres. Évitez les foules, surtout à l'intérieur.

Leur principal ajout aux recommandations est la ventilation pour éviter une accumulation de concentration d'aérosol. Alors, disent les chercheurs, évitez les pièces mal ventilées. Ouvrez les fenêtres et les portes. On peut également utiliser des dispositifs de purification de l'air ou une lumière ultraviolette inactivant les virus.

Mieux encore: faites tout ce que vous pouvez à l’extérieur, où la dilution et la lumière ultraviolette du soleil jouent en votre faveur.

« Nous savons que le plein air est de loin la mesure la plus spectaculaire et efficace », déclare Jose-Luis Jimenez de l’Université du Colorado-Boulder. « À l'extérieur, il n'est pas impossible d'être infecté, mais c'est difficile. »

Les diverses précautions doivent être utilisées en combinaison plutôt qu'une seule à la fois, disent les chercheurs. Dans un environnement bien ventilé, « 6 pieds (de séparation), c'est assez bien si tout le monde porte un masque » et personne ne reste très longtemps sous le vent d'une personne infectée, déclare le Dr Donald Milton de l'École de santé publique de l'Université du Maryland, dont le laboratoire abrite la machine Gesundheit II.

La durée de l'exposition est importante, il n'y a donc probablement pas beaucoup de risque d'un court trajet en ascenseur masqué ou d'être dépassé par un jogger sur le trottoir, disent les experts.

Les scientifiques ont publié des outils en ligne pour calculer le risque de propagation aérienne dans divers contextes.

Lors d'une récente réunion sur les aérosols, cependant, le Dr Georges Benjamin, directeur exécutif de l'American Public Health Association, a noté que les mesures préventives peuvent être un défi dans le monde réel. Se tenir à l'écart des autres peut être difficile dans les maisons qui abritent plusieurs générations. Certains bâtiments anciens ont des fenêtres qui ont été « clouées il y a des années », a-t-il déclaré. Et « nous avons beaucoup trop de communautés où elles n’ont tout simplement pas accès à l’eau potable pour se laver les mains. »

Il peut sembler étrange que malgré toute la frénésie scientifique pour étudier le nouveau coronavirus, les détails de sa propagation puissent encore être mis en doute neuf mois plus tard. Mais l'histoire suggère la patience.

« Nous étudions la grippe depuis 102 ans », dit Milton, faisant référence à l’épidémie de grippe de 1918. « Nous ne savons toujours pas comment il se transmet et quel est le rôle des aérosols. »

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