Le ministère du Travail publie des règles d'urgence pour protéger les travailleurs de la santé contre le COVID

Les responsables du ministère du Travail ont annoncé jeudi une norme d'urgence temporaire pour protéger les travailleurs de la santé, affirmant qu'ils étaient confrontés à un "grave danger" sur le lieu de travail en raison de la pandémie de coronavirus en cours.

La nouvelle norme obligerait les employeurs à retirer du lieu de travail les travailleurs atteints de covid-19, à informer les travailleurs de l'exposition au covid au travail et à renforcer les exigences pour les employeurs de signaler les décès ou les hospitalisations des travailleurs à l'Occupational Safety and Health Administration.

"Ce sont les travailleurs qui continuent à travailler jour après jour pour prendre soin de nous, pour sauver nos vies", a déclaré Jim Frederick, secrétaire adjoint par intérim du Travail pour la sécurité et la santé au travail. « Et nous devons nous assurer de faire tout ce qui est en notre pouvoir pour leur rendre la pareille afin de les protéger. »

Les nouvelles règles devraient entrer en vigueur immédiatement après leur publication dans le Federal Register et devraient affecter environ 10,3 millions de travailleurs de la santé à l'échelle nationale.

L'exposé des motifs du gouvernement pour les nouvelles règles cite le travail de KHN et The Guardian en comptabilisant plus de 3 600 décès de travailleurs de la santé par covid jusqu'au 8 avril. Les journalistes ont documenté beaucoup plus de décès que le nombre limité des Centers for Disease Control and Prevention, qui jusqu'au mois de mai ont dénombré 1 611 décès sur des formulaires de déclaration de cas qui étaient souvent incomplets.

Le projet Lost on the Frontline a documenté les premiers appels à une meilleure protection respiratoire pour les travailleurs de la santé que les masques faciaux amples, a noté de graves plaintes auprès de l'OSHA de la part des travailleurs hospitaliers qui n'ont pas été traitées et a révélé des échecs répétés des employeurs à signaler des dizaines de décès de travailleurs. Il a également révélé que les employeurs du secteur de la santé négligeaient souvent d'informer les travailleurs de l'exposition au coronavirus au travail.

La nouvelle norme réglerait certains de ces problèmes.

Les règles exigent que les travailleurs portent des respirateurs N95 ou en élastomère lorsqu'ils sont en contact avec des personnes suspectées ou confirmées de covid. Ils renforcent les exigences de tenue de dossiers des employeurs, affirmant que les employeurs doivent documenter tous les cas de covid de travailleurs (qu'ils soient ou non considérés comme liés au travail) et signaler les décès liés au travail même s'ils surviennent plus de 30 jours après l'exposition.

Jusqu'à présent, les employeurs n'étaient tenus de déclarer une hospitalisation que si elle survenait dans les 24 heures suivant une exposition en milieu de travail. Désormais, toutes les hospitalisations liées au covid liées au travail doivent être signalées. Les règles exigent également la notification de l'exposition à un collègue, un patient ou un client malade si le travailleur ne portait pas de respirateur.

Il y a beaucoup à aimer dans la nouvelle règle, à l'exception du calendrier, selon Barbara Rosen, vice-présidente du syndicat des professionnels de la santé et des employés du New Jersey.

« Il est un peu tard, dit-elle. « Si nous avions mis cela en place au début, cela aurait sauvé beaucoup de vies et beaucoup de souffrances qui ont continué avec les travailleurs de la santé et probablement les patients dans les hôpitaux en raison de la propagation. »

Elle a dit qu'elle était satisfaite de l'exigence que les travailleurs soient payés lorsqu'ils s'isolent avec covid et que les employeurs formulent un plan covid détaillé avec la contribution de non-cadres.

Le lendemain de son entrée en fonction, le président Joe Biden a émis un décret appelant l'OSHA à « prendre des mesures rapides pour réduire le risque que les travailleurs contractent le COVID-19 sur le lieu de travail ». La règle a été critiquée pour son arrivée tardive – à propos de laquelle des responsables du ministère du Travail ont déclaré lors d'un appel à la presse que de telles normes prennent généralement des années, et non des mois, à formuler. Il a également été tourné en dérision pour avoir omis de promulguer des exigences sur les employeurs en dehors des soins de santé.

"L'échec de l'OSHA à émettre une norme spécifique au COVID dans d'autres industries à haut risque, comme la transformation de la viande et de la volaille, les services correctionnels, les refuges pour sans-abri et les établissements de vente au détail est décevant", selon une déclaration de David Michaels, un ancien administrateur de l'OSHA et professeur avec le École de santé publique de l'Université George Washington. "Si l'exposition n'est pas contrôlée sur ces lieux de travail, ils continueront d'être d'importants moteurs d'infections."

La nouvelle règle cite également 67 000 plaintes de travailleurs pendant la pandémie, avec « plus de plaintes concernant les établissements de santé que toute autre industrie ». La règle protégerait les travailleurs contre les représailles pour rester à la maison lorsqu'ils sont malades de covid, alerter leur employeur d'un risque de covid ou exercer leurs droits en vertu de la règle d'urgence.

Jusqu'au 7 mars, environ la moitié des agents de santé ont déclaré avoir reçu au moins leur première dose d'un vaccin contre le covid, selon un sondage KFF-Washington Post. Environ un tiers des personnes interrogées ont déclaré qu'elles n'étaient pas sûres de se faire vacciner. La question a été controversée, en particulier à Houston, où les travailleurs d'un hôpital ont organisé une manifestation contre le mandat de vaccination de leur employeur.

Les nouvelles règles exemptent certains lieux de travail de soins de santé en cabinet où tous les membres du personnel sont vaccinés et des mesures sont prises pour dépister les personnes potentiellement malades. Le résumé des règles estime que les mesures permettront d'éviter 776 décès et 295 000 infections.

La nouvelle règle indique également qu'elle "permettra à l'OSHA d'imposer des sanctions plus significatives pour les violations délibérées ou flagrantes, facilitant ainsi une meilleure application et une dissuasion plus efficace contre les employeurs qui négligent intentionnellement … la sécurité des employés".

Kristin Carbone a déclaré que la mesure était arrivée trop tard pour sa mère, Barbara Birchenough, 65 ans, une infirmière d'un hôpital du New Jersey qui avait demandé aux membres de la famille de rassembler des gants de jardinage et des sacs poubelles pour servir d'équipement de protection individuelle de fortune avant de tomber malade et de mourir plus tard. 15 avril 2020. Pourtant, a-t-elle dit, c'est une étape nécessaire.

"S'il y a une lueur d'espoir", a-t-elle déclaré, "je suis heureuse que cette tragédie soit positive pour les personnes laissées pour compte."

KHN (Kaiser Health News) est un service d'information à but non lucratif couvrant les problèmes de santé. Il s'agit d'un programme éditorial indépendant de KFF (Kaiser Family Foundation) qui n'est pas affilié à Kaiser Permanente.