PUNE, Inde - Début mai, une boîte en acier extrêmement bien scellée est arrivée dans la chambre froide du Serum Institute of India, le plus grand fabricant de vaccins au monde.

À l'intérieur, emballé dans de la glace sèche, se trouvait un minuscule flacon de 1 millilitre d'Oxford, en Angleterre, contenant le matériel cellulaire pour l'un des vaccins anti-coronavirus les plus prometteurs au monde.

Des scientifiques en blouse blanche ont apporté le flacon au bâtiment 14, ont soigneusement versé le contenu dans un flacon, ont ajouté un milieu contenant des vitamines et du sucre et ont commencé à cultiver des milliards de cellules. Ainsi commença l'un des plus gros pari à ce jour dans la quête du vaccin qui mettra fin au cauchemar de Covid-19 dans le monde.

Le Serum Institute, qui est exclusivement contrôlé par une petite et fabuleusement riche famille indienne et a commencé il y a des années comme une ferme équestre, fait ce que font quelques autres entreprises dans la course pour un vaccin: produire en masse des centaines de millions de doses. d'un candidat vaccin qui est encore à l'essai et qui pourrait même ne pas fonctionner.

Mais si tel est le cas, Adar Poonawalla, PDG de Serum et fils unique du fondateur de la société, deviendra l’un des hommes les plus tiraillés au monde. Il aura sous la main ce que tout le monde veut, peut-être en plus grande quantité avant tout le monde.

Son entreprise, qui s'est associée aux scientifiques d'Oxford pour développer le vaccin, a été l'une des premières à annoncer avec audace, en avril, qu'elle allait produire en masse un vaccin avant même la fin des essais cliniques. À présent, les chaînes d’assemblage de vaccins les plus rapides de M. Poonawalla sont en train d’être préparées pour produire 500 doses par minute, et son téléphone sonne sans fin.

Les ministres nationaux de la Santé, les Premiers ministres et autres chefs d’État (il ne dirait pas qui) et les amis dont il n’a pas entendu parler depuis des années l’ont appelé, a-t-il dit, mendiant pour les premiers lots.

"J'ai dû leur expliquer que" Ecoutez, je ne peux pas vous le donner comme ça ", a-t-il dit.

Avec la pandémie de coronavirus qui bouleverse le monde et tous les espoirs sont attachés à un vaccin, le Serum Institute se trouve au milieu d'une entreprise extrêmement compétitive et trouble. Pour sortir le vaccin le plus rapidement possible, les développeurs de vaccins disent avoir besoin des chaînes de montage gigantesques de Serum - chaque année, elle produit 1,5 milliard de doses d’autres vaccins, principalement pour les pays pauvres, plus que toute autre entreprise.

La moitié des enfants du monde ont été vaccinés avec les produits de Serum. L'échelle est sa spécialité. L'autre jour, M. Poonawalla a reçu un envoi de 600 millions de flacons en verre.

Mais pour le moment, il n'est pas tout à fait clair dans quelle mesure le vaccin contre le coronavirus que Serum produira en masse sera conservé par l'Inde ou qui financera sa production, laissant les Poonawallas naviguer dans un torrent de pressions croisées, politiques, financières, externes et nationales. .

L'Inde a été dévastée par le coronavirus et, avec 1,3 milliard de personnes, elle a besoin de doses de vaccin autant que n'importe où. Il est également dirigé par un Premier ministre hautement nationaliste, Narendra Modi, dont le gouvernement a déjà bloqué les exportations de médicaments censés aider à traiter Covid-19, la maladie causée par le coronavirus.

Adar Poonawalla, 39 ans, dit qu'il répartira les centaines de millions de doses de vaccins qu'il produit 50-50 entre l'Inde et le reste du monde, en se concentrant sur les pays les plus pauvres, et que le gouvernement de M. Modi ne s'y est pas opposé.

Mais il a ajouté: "Écoutez, ils peuvent encore invoquer une sorte d'urgence s'ils le jugent opportun ou s'ils le souhaitent."

Le vaccin conçu par Oxford n'est que l'un des nombreux candidats prometteurs qui seront bientôt produits en masse, dans différentes usines du monde entier, avant qu'il ne soit prouvé qu'ils fonctionnent. Les vaccins prennent du temps non seulement pour se perfectionner, mais aussi pour être fabriqués. Les cultures vivantes ont besoin de plusieurs semaines pour se développer à l'intérieur des bioréacteurs, par exemple, et chaque flacon doit être soigneusement nettoyé, rempli, bouché, scellé et emballé.

L'idée est de conduire ces deux processus simultanément et de démarrer la production maintenant, alors que les vaccins sont encore en essai, de sorte que dès que les essais seront terminés - au mieux dans les six prochains mois, bien que personne ne le sache vraiment - les doses de vaccin seront à portée de main, prêt pour un monde désespéré de se protéger.

Les gouvernements américains et européens ont engagé des milliards de dollars dans cet effort, concluant des accords avec des géants pharmaceutiques tels que Johnson & Johnson, Pfizer, Sanofi et AstraZeneca pour accélérer le développement et la production de vaccins candidats sélectionnés en échange de centaines de millions de doses.

AstraZeneca est le principal partenaire des scientifiques d'Oxford et a signé des contrats gouvernementaux d'une valeur de plus d'un milliard de dollars pour fabriquer le vaccin pour l'Europe, les États-Unis et d'autres marchés. Mais cela a également permis au Serum Institute de le produire. La différence, a déclaré M. Poonawalla, est que sa société assume seule les coûts de production.

Mais Serum se distingue de tous les autres grands producteurs de vaccins d'une manière importante. Comme de nombreuses entreprises indiennes très prospères, elle est familiale. Il peut prendre des décisions rapidement et prendre de gros risques, comme celui qu’il est sur le point de prendre, qui pourrait coûter à la famille des centaines de millions de dollars.

M. Poonawalla a déclaré qu'il était "70 à 80 pour cent" sûr que le vaccin d'Oxford fonctionnerait.

Mais, a-t-il ajouté, "j'espère que nous n'allons pas trop loin."

Non redevable aux actionnaires, le Serum Institute n'est dirigé que par deux hommes: M. Poonawalla et son père, Cyrus, un éleveur de chevaux devenu milliardaire.

Il y a plus de 50 ans, le Serum Institute a commencé comme un hangar dans la ferme de chevaux pur-sang de la famille. L'aîné Poonawalla s'est rendu compte qu'au lieu de donner des chevaux à un laboratoire de vaccins qui avait besoin de sérum de cheval - une façon de produire des vaccins est d'injecter aux chevaux de petites quantités de toxines puis d'extraire leur sérum sanguin riche en anticorps - il pouvait traiter le sérum et fabriquer le vaccins lui-même.

Il a commencé avec le tétanos en 1967. Puis les antidotes contre les morsures de serpent. Puis vaccins contre la tuberculose, l'hépatite, la polio et la grippe. De son haras dans la ville fertile et agréablement humide de Pune, M. Poonawalla a construit un empire de vaccins et une fortune stupéfiante.

Tirant parti de la combinaison de main-d’œuvre bon marché et de technologies de pointe de l’Inde, le Serum Institute a remporté des contrats de l’Unicef, de l’Organisation panaméricaine de la santé et de nombreux pays, dont beaucoup sont pauvres, pour fournir des vaccins à faible coût. Les Poonawallas sont maintenant entrés dans le panthéon des familles les plus riches d’Inde, d’une valeur de plus de 5 milliards de dollars.

Les chevaux sont toujours partout. Les vivants trottinent dans les paddocks émeraude, les topiaires gardent les portes avant et les ornements en verre fantaisie gelés au milieu de la jambe de force se dressent sur la table de la salle de conférence baronniale de Serum surplombant son parc industriel, où travaillent 5000 personnes.

À l'intérieur de l'installation produisant le candidat vaccin contre le coronavirus, des scientifiques à capuchon blanc surveillent les signes vitaux des bioréacteurs, d'immenses cuves en acier inoxydable où le matériel cellulaire du vaccin est reproduit. Les visiteurs ne sont pas autorisés à l'intérieur mais peuvent regarder à travers le verre à double vitrage.

"Ces cellules sont très délicates", a déclaré Santosh Narwade, un scientifique du sérum. "Nous devons faire attention aux niveaux d'oxygène et à la vitesse de mélange, sinon les cellules se rompent."

Sa voix était nerveuse d'excitation.

"Nous avons tous le sentiment de donner la solution à notre nation et à notre monde", a-t-il déclaré.

Les résultats de l'essai initial du vaccin conçu par Oxford ont montré qu'il activait des niveaux d'anticorps similaires à ceux observés lors de la guérison des patients atteints de Covid-19, ce qui était considéré comme une très bonne nouvelle.

Serum a déjà produit des millions de doses de ce vaccin pour la recherche et le développement, y compris de grands lots pour les essais en cours. À la fin des essais, prévue vers novembre, Serum prévoit d'avoir stocké 300 millions de doses à des fins commerciales.

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Mais même si ce vaccin ne parvient pas à gagner la course, le Serum Institute jouera toujours un rôle déterminant. Il s'est associé à d'autres concepteurs de vaccins, à des stades précoces de développement, pour fabriquer quatre autres vaccins, bien que ceux-ci ne soient pas encore produits en masse.

Et si tout cela échoue, M. Poonawalla dit qu'il peut rapidement adapter ses chaînes de montage pour fabriquer tout vaccin candidat qui fonctionne, d'où qu'il vienne.

"Très peu de gens peuvent le produire à ce coût, à cette échelle et à cette vitesse", a-t-il déclaré.

Dans le cadre de l'accord AstraZeneca, Serum peut fabriquer 1 milliard de doses du vaccin Oxford pour l'Inde et les pays à revenu faible et intermédiaire pendant la pandémie et facturer un montant qui ne dépasse pas ses coûts de production.

Une fois la pandémie passée, M. Poonawalla s'attend à pouvoir vendre le vaccin avec profit - si cela fonctionne - mais sa plus grande préoccupation est le court terme et la couverture de ses flux de trésorerie. Il estime qu'il dépense environ 450 millions de dollars pour produire en masse le vaccin Oxford.

Beaucoup de ses dépenses pourraient ne jamais être récupérées, comme les coûts des flacons contenant le vaccin et les produits chimiques utilisés dans le processus. Pour la première fois, les Poonawallas disent qu'ils envisagent de se tourner vers des fonds souverains ou des fonds de capital-investissement pour obtenir de l'aide.

Comparez cela avec les accords conclus dans le cadre du projet Warp Speed ​​du président Trump et avec les accords similaires en Europe. Dans la lutte pour obtenir des centaines de millions de doses pour leur population, les pays plus riches ont déjà payé ou se sont engagés à payer généreusement les sociétés pharmaceutiques pour compenser les risques de production en masse d'un candidat vaccin qui pourrait ne pas fonctionner et finir par être jeté.

Ce que cela signifie est "nationalisme vaccinal", a déclaré le Dr Olivier Wouters, professeur de politique de la santé à la London School of Economics.

"Les pays riches arrivent en tête de la file d'attente et les pays les plus pauvres risquent d'être laissés pour compte."

Les analystes ont déclaré qu'il était probable que Serum obtiendrait éventuellement une aide financière de la Fondation Bill & Melinda Gates, qui soutient les programmes mondiaux de vaccination, ou peut-être du gouvernement indien. Les deux ont refusé de commenter.

Mais tout accord sera probablement beaucoup plus petit que ce que les grandes sociétés pharmaceutiques ont conclu. Une autre différence est que ces entreprises sont des développeurs et des producteurs de vaccins. Le rôle du sérum, au moins pour le vaccin Oxford, est purement la production.

Quoi qu'il en soit, M. Poonawalla a dit qu'il se sentait obligé de prendre ce risque.

"Nous avons juste senti que c'était notre genre de moment", dit-il.

Depuis qu'Adar Poonawalla a succédé à son père en tant que PDG de Serum en 2011, la société s'est développée sur de nouveaux marchés, portant ses revenus à plus de 800 millions de dollars.

Il y a quelques années, les Poonawallas ont décidé d'acheter l'ancien bâtiment du consulat américain à Mumbai, qui était autrefois un palais du maharajah, pour 113 millions de dollars - pour une retraite d'un week-end. Ils ont plus de Rolls-Royces et de Ferraris que vous ne pouvez secouer un bâton, et une Batmobile.

Adar Poonawalla a reconnu que sa famille était mieux connue pour "avoir été vue dans une voiture de luxe, dans un avion à réaction ou autre" que pour fabriquer des vaccins vitaux.

"Beaucoup de gens ne savaient même pas en Inde ce que je faisais", dit-il. "Ils ont pensé:" Oh, tu fais quelque chose avec des chevaux ou quelque chose comme ça, tu dois gagner de l'argent. "

M. Poonawalla sent que cela est sur le point de changer.

Il est convaincu que le vaccin d'Oxford produit par ses brillantes machines en acier inoxydable est celui qui fonctionne le mieux. Si c'est le cas, il prévoit de retrousser sa manche et de se préparer pour une injection.

"Ce serait ridicule", a-t-il dit, "si je dépensais tout cet argent, que je m'engageais à tout, et que je ne l'ai pas pris moi-même."