Dan Blazer et sa femme se réfugiaient chez eux en Caroline du Nord lorsque leurs voisins, un couple dans la cinquantaine, ont contacté la semaine dernière par e-mail pour rassurer l'homme de 76 ans et sa femme qu'ils n'étaient pas seuls. Un autre couple a téléphoné pour l'enregistrement.

"Nous sommes plus âgés et nous sommes parfaitement en bonne santé et parfaitement indépendants", a déclaré Blazer. Pourtant, il a été un peu seul récemment et a apprécié l'effort.

Au milieu de l'isolement des coronavirus, la menace pour la santé de la solitude se profile

"Le fait de savoir que ces gens sont là-bas fait une énorme différence", a-t-il déclaré.

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Blazer est bien conscient des effets de la solitude et de l'isolement - il a passé des années à l'étudier en tant que psychiatre et épidémiologiste à l'Université Duke. Il a présidé un comité réuni par les Académies nationales des sciences, de l'ingénierie et de la médecine qui a publié le mois dernier un rapport de 281 pages sur l'isolement social et la solitude des personnes âgées. Ce rapport a révélé que la solitude est liée à un risque accru de maladies cardiaques et d'accidents vasculaires cérébraux, de démence, de cholestérol élevé, de diabète et de mauvaise santé en général. Les personnes seules sont également plus susceptibles de consommer de l'alcool et du tabac et de faire moins d'exercice.

Blazer est d'accord avec le consensus de santé publique - la meilleure chose que vous puissiez faire pour vous-même et votre communauté pendant la pandémie de Covid-19 est de vous isoler. Mais pour certaines personnes, les effets secondaires de cela "pourraient être désastreux", a déclaré Blazer.

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Dans son sens le plus flagrant, l'isolement social complet est régulièrement utilisé par les prisons comme punition sévère. Mais de nombreuses études montrent que même dans la vie quotidienne, la solitude - la perception douloureuse de ne pas avoir de liens significatifs avec les autres - a de graves effets sur la santé.

L'une des premières études de ce type a été publiée dans l'American Journal of Epidemiology en 1979. Les chercheurs ont suivi près de 7 000 personnes dans le comté d'Alameda en Californie sur une période de neuf ans et ont constaté que les taux de mortalité étaient deux fois plus élevés chez les personnes dépourvues de liens sociaux et communautaires., et ce, après avoir tenu compte de la santé, du statut socioéconomique, du tabagisme, du niveau d'activité physique et d'autres facteurs pouvant affecter la durée de vie.

Une méta-analyse de 148 études portant sur plus de 300 000 Américains, réalisée en 2010, a confirmé ce constat: plus une personne est solitaire, plus le risque de décès de cette personne est élevé. Julianne Holt-Lunstad, psychologue à l'Université Brigham Young et auteure de cette étude, a déclaré que la solitude peut être aussi mauvaise pour votre santé que fumer 15 cigarettes par jour.

Mais la solitude qui peut résulter d'une auto-isolation délibérée pour se protéger ou protéger les autres n'a pas été bien étudiée.

"Psychologiquement, une dimension clé de la solitude est que la personne qui se sent seule se sent de cette façon contrairement à un groupe plus large", a déclaré Jonathan Kanter, directeur du Center for the Science of Social Connection de l'Université de Washington.

«Ce qui se passe maintenant est différent - nous nous isolons tous simultanément et ressentons même un sentiment de solidarité. Nous sommes dans une expérience sociale massive et nous ne savons pas dans quelle mesure ces recherches antérieures s'appliquent », a déclaré Kanter.

Il dit que la «distance physique» serait un meilleur terme que la distance sociale.

«Il existe des moyens de rester connectés même si nous nous isolons les uns des autres», a-t-il déclaré.

La recherche n'est pas non plus claire sur ce à quoi ressemble la chronologie de la solitude - à quelle vitesse elle s'installe, comment elle va et vient, ou à quel moment les effets mentaux ou physiques commencent à se faire sentir. Pourtant, les chercheurs craignent que si la solitude n'est pas prise en compte pendant la pandémie, elle fera des ravages.

«Nous savons que les niveaux chroniques sont hautement prédictifs de ces résultats», a déclaré Holt-Lunstad.

Lorsque la solitude frappe, elle pourrait rendre les gens plus vulnérables à la maladie. Dans une étude de 2003, des chercheurs de l'Université de Pittsburgh ont interrogé 304 volontaires adultes sur leur activité sociale, les ont placés dans des chambres d'hôtel, puis ont exposé les volontaires à un virus du rhume. Ceux qui avaient plus de contacts sociaux étaient moins susceptibles de développer des symptômes. L'un de ces chercheurs a également mené une étude dans laquelle des volontaires ont été exposés à un virus du rhume. Ceux qui menaient une vie plus isolée socialement ont signalé des symptômes plus graves et persistants. Et dans une autre étude, les scientifiques de l'Ohio State University ont découvert que le système immunitaire des personnes socialement isolées était plus susceptible de provoquer une inflammation dommageable lorsque les personnes étaient délibérément stressées.

La base de données probantes pour des interventions visant à lutter contre la solitude qui pourraient aider les personnes actuellement isolées est «moins solide», selon le rapport NASEM, en grande partie parce que de nombreuses études ont manqué de groupes de contrôle. Il n'y a pas beaucoup de recherches sur la façon dont les appels téléphoniques, les vidéoconférences ou les plateformes de médias sociaux peuvent se comparer aux conversations en personne. D'ailleurs, qu'en est-il de chanter par la fenêtre, de participer à des défilés de dinosaures bien espacés, de jouer à Words with Friends ou même d'interagir avec un robot programmé pour discuter avec les personnes âgées? Holt-Lunstad travaille sur une méta-analyse des interventions médicalement conçues pour lutter contre la solitude chez les personnes âgées.

Certaines études ont montré qu'un temps d'écran excessif peut être nocif pour les jeunes, bien que ces rapports de préjudice soient principalement liés au type de temps d'écran ou à des interactions avec des étrangers. Cependant, la pandémie de coronavirus a compliqué ce calcul du rapport bénéfice / risque.

"En temps normal, je travaille dur pour aider les gens à se déconnecter parce que je connais la valeur des interactions en direct", a déclaré Kanter, chercheur à l'Université de Washington. "Maintenant, j'ai pivoté parce que ce n'est pas disponible."

Kanter et d'autres experts de la solitude abandonnent la visioconférence, les chats et les appels avec des amis et des proches, ainsi que des contacts virtuels avec des agents de santé mentale. Si nécessaire, les enfants peuvent servir de facto au service informatique de leurs parents pour les aider à se connecter.

«Il existe des preuves évidentes dans un certain nombre d'études que les personnes âgées réussissent bien à être en ligne si elles y voient une utilité», a déclaré Linda Fried, doyenne de la Mailman School of Public Health à Columbia University et auteur du rapport NASEM.

Comme d'autres chercheurs sur la solitude, Kanter a été encouragé par ce qu'il a vu jusqu'à présent.

«La bonne nouvelle, c'est que les gens le font intuitivement. Ils font ce que font les gens quand nous sommes privés de contacts sociaux. Je pense que c'est formidable », a-t-il déclaré.

Les experts encouragent le public à trouver de nouvelles façons de se sentir connectés. Rejoignez l'un des groupes de discussion locaux en cours de formation dans les quartiers du pays ou créez-en un vous-même. Appelez quelqu'un tous les jours. Inscrivez-vous à un club de cinéma «solitaire». Offrez d'aider vos voisins - à distance - avec leurs ordinateurs. Il y a un avantage réel et documenté à maintenir ces connexions une fois que tout est réglé.

"[This situation] pourrait être un déclencheur pour une prise de conscience accrue de la solitude de quelqu'un », a déclaré Blazer, qui a présidé le comité NASEM. «Et cela pourrait stimuler les efforts de groupe qui ont peut-être été mis en veilleuse pour essayer de tendre la main aux gens pour éviter ce problème.»