Découvrir comment une mesure particulière affecte R n'est pas simple, car les infections qui se produisent aujourd'hui peuvent prendre des semaines à apparaître dans les rapports de maladie. En 2004, le mathématicien Jacco Wallinga de l'Institut national néerlandais pour la santé publique et l'environnement et ses collègues ont publié une méthode statistique pour estimer R en temps réel, qui est maintenant utilisée dans le monde entier. Les chercheurs intègrent également des données sur les schémas de mobilité et le comportement des personnes pour rendre les estimations plus précises. Il est important d'avoir des estimations en temps réel de R, explique Adam Kucharski, un modélisateur de LSHTM: «Si les gouvernements mettent une mesure ou la lèvent, ils peuvent avoir une idée des implications immédiates, plutôt que d'avoir à attendre», dit-il dit.

Il y a un autre facteur inconnu qui déterminera à quel point il est sûr de desserrer les rênes: l'immunité. Chaque personne infectée et développant une immunité rend plus difficile la propagation du virus. «Si 30% ou 40% de la population sont immunisés, cela commence vraiment à changer toute cette image, cela nous aide beaucoup», car cela ferait baisser le R de ce même pourcentage, explique Michael Osterholm, directeur du Centre for Recherche et politique en matière de maladies infectieuses à l'Université du Minnesota, Twin Cities.

Mettre fin aux blocages de coronavirus sera un dangereux processus d'essais et d'erreurs

L'immunité s'accumulera inévitablement à mesure que davantage de personnes seront infectées, mais certains chercheurs plaident pour une accélération de l'immunité plus rapidement, en laissant le virus se propager chez les jeunes, qui sont moins sensibles aux maladies graves, tout en «cocoonant» des patients plus à risque, tels que comme les personnes âgées. Le Royaume-Uni a lancé cette idée de «l'immunité collective» en février, mais s'est écarté, tout comme les Pays-Bas. «Si l'on parvient à l'immunité collective autrement que par une vaccination généralisée, elle est dévastatrice, explique Jeremy Konyndyk, chargé de mission principal au Center for Global Development. Même en le considérant brièvement, cela a laissé le Royaume-Uni «dans un endroit bien pire que nécessaire», dit-il.

Mais certains scientifiques disent que d'autres pays devraient y songer une fois que la pression que la première vague de cas a exercée sur leurs systèmes de santé s'est atténuée. «Est-il préférable d'avoir une brûlure contrôlée dans les populations plus jeunes en ce moment que de la prévenir? Je pense que c'est une conversation très importante à avoir », dit Osterholm.

Les sceptiques doutent que les populations vulnérables puissent vraiment être protégées. Dans de nombreux pays, plusieurs générations vivent sous un même toit et les jeunes travaillent dans des maisons de soins infirmiers. Les scientifiques ne sont pas non plus certains que COVID-19 produit une immunité robuste et durable. Plusieurs études cherchent à répondre à ces questions.

Stratégie de sortie

Pour l'instant, le scénario le plus probable consiste à assouplir les mesures de distanciation sociale lorsque cela est possible, puis à restreindre à nouveau lorsque les infections remontent, une stratégie de «suppression et élévation» que Singapour et Hong Kong poursuivent. Il reste à voir si cette approche peut trouver le juste équilibre entre la lutte contre le virus et l'atténuation du mécontentement et des dommages économiques.

Même Singapour et Hong Kong ont dû durcir certaines mesures de distanciation sociale ces dernières semaines après une flambée de cas, note Lipsitch; Le régime de distanciation sociale de Singapour n’est plus très différent de celui de New York ou de Londres. Et les stratégies des deux villes sont beaucoup plus difficiles à mettre en œuvre dans un grand pays comme les États-Unis. «Nous devons faire en sorte que chaque ville, chaque ville et chaque comté soit aussi bon que Singapour pour que cela fonctionne», dit-il.

Jeremy Farrar, chef du Wellcome Trust, a déclaré que la recherche permettrait de sortir du dilemme auquel le monde est confronté. Il pourrait prendre la forme d'un traitement efficace pour les patients gravement malades, ou d'un médicament pouvant prévenir les infections chez les travailleurs de la santé, ou – en fin de compte – d'un vaccin. «La science est la stratégie de sortie», explique Farrar.

Avec le reportage de Kelly Servick.