HOUSTON - À l'hôpital Lyndon B. Johnson dimanche, le personnel médical a manqué à la fois d'espace pour les nouveaux patients atteints de coronavirus et d'un médicament clé nécessaire pour les traiter. Sans lits ouverts à l'hôpital public, une douzaine de patients COVID-19 qui avaient besoin de soins intensifs étaient coincés dans la salle d'urgence, en attente de transferts vers d'autres hôpitaux de la région de Houston

Un jour plus tard, le plus haut responsable médical du système hospitalier méthodiste de Houston a écrit aux membres du personnel pour avertir que son nombre de cas de coronavirus augmentait: "Il est devenu nécessaire d'envisager de retarder davantage de services chirurgicaux pour créer davantage de capacités pour les patients atteints de COVID-19", explique le Dr Robert Phillips a déclaré dans la note, un tour brusque de trois jours plus tôt, lorsque le système hospitalier a envoyé une note à des milliers de patients, les invitant à respecter leurs rendez-vous chirurgicaux.

Et à l'Université du Texas MD Anderson Cancer Center, les membres du personnel ont été alertés récemment que l'hôpital allait bientôt commencer à accueillir des patients atteints de cancer avec COVID-19 du système hospitalier public surchargé de la ville, une décision très inhabituelle pour l'hôpital spécialisé.

Ces messages internes mettent en évidence la pression croissante que la crise des coronavirus exerce sur les systèmes hospitaliers de la région de Houston, où le nombre de patients hospitalisés avec COVID-19 a presque quadruplé depuis le Memorial Day. Mardi, plus de 3 000 personnes ont été hospitalisées pour le coronavirus dans la région, dont près de 800 en soins intensifs.

"Pour vous dire la vérité, ce qui m'inquiète ce n'est pas cette semaine, où nous sommes toujours en train de le gérer", a déclaré Roberta Schwartz, responsable de l'innovation du Houston Methodist, qui a aidé à diriger les efforts du système pour étendre les lits pour COVID-19. brevets. "Je suis vraiment inquiet pour la semaine prochaine."

Ce qui se passe à Houston établit des parallèles étranges avec la ville de New York fin mars, lorsque chaque jour a entraîné une forte augmentation du nombre de patients cherchant des soins dans des hôpitaux surchargés - bien que, jusqu'à présent, avec beaucoup moins de décès. Mais alors que les cas de coronavirus augmentent au Texas, les responsables de l'État n'ont pas réimplémenté les mêmes mesures de verrouillage qui, selon les experts, ont aidé à maîtriser l'épidémie de New York, ce qui inquiète les responsables de la santé publique que Houston ne pourra pas aplanir la courbe.

"Le temps d'agir et le temps de s'alarmer ne sont pas lorsque vous avez atteint la capacité, mais c'est beaucoup plus tôt lorsque vous commencez à voir les hospitalisations augmenter à un rythme très rapide", a déclaré Lauren Ancel Meyers, professeur de biologie intégrative qui dirige le Université du Texas à Austin COVID-19 Modeling Consortium. "Il est certainement temps de prendre une sorte d'action. Il est temps de s'alarmer. "

Alors que les nouveaux cas et les hospitalisations montent en flèche, le nombre de décès quotidiens au Texas est resté relativement faible. Mardi, l'État a signalé près de 7 000 nouveaux cas, un record, mais seulement 21 nouveaux décès. Tout compte fait, l'État de New York a signalé près de 25 000 décès confirmés dus à COVID-19. Le Texas en a enregistré moins de 2 500, dont 378 dans le comté de Harris, qui comprend Houston.

Mais les experts préviennent que l'augmentation des hospitalisations aujourd'hui entraînera probablement une augmentation du nombre de décès dans les semaines à venir, et ceux qui ont besoin de soins en soins intensifs pour COVID-19 mais récupèrent souvent quittent l'hôpital avec des problèmes de santé durables.

Meyers et d'autres ont déclaré que, bien que les hôpitaux des États-Unis soient généralement mieux préparés qu'ils ne l'étaient en mars et avril - les équipements de protection individuelle sont plus nombreux, les progrès thérapeutiques ont aidé les patients et les respirateurs à manquer - le manque de mesures gouvernementales ralentir la propagation au Texas et dans d'autres États les défavorise.

Le Texas a été l'un des premiers États du pays à assouplir les mandats de distanciation sociale, il y a deux mois, lorsque les cas quotidiens de coronavirus sont restés relativement faibles par rapport à certains États. Les restaurants ont rouvert en premier, avec un assouplissement progressif des restrictions de capacité; les bars, les salons de coiffure, les pistes de bowling et d'autres commerces ont rapidement suivi. À Houston, où le gouverneur Greg Abbott avait jusqu'à récemment empêché les autorités locales d'émettre des exigences de masque public, il était courant de voir la majorité des gens magasiner dans les supermarchés du quartier ou les quincailleries à grande surface sans revêtement facial.

Mais à ce jour, Abbott a résisté à un retour au verrouillage, autre qu'une commande la semaine dernière de fermer des bars et de limiter davantage la capacité des restaurants. Cette semaine, après que le haut dirigeant élu du comté de Dallas a demandé l'autorisation d'émettre un nouvel ordre de séjour à domicile localement, Abbott a rejeté l'idée, affirmant que le responsable demandait de "forcer la pauvreté" sur les gens.

"Fermer le Texas à nouveau sera toujours la dernière option", a déclaré le gouverneur la semaine dernière, soulignant son engagement à protéger l’économie de l’État.

Les experts ont noté qu'il peut s'écouler deux semaines ou plus avant que les mesures de distanciation sociale entraînent une diminution du nombre de cas et d'hospitalisations.

"Les hospitalisations que vous voyez aujourd'hui ne vont pas seulement augmenter de façon linéaire au cours des deux prochaines semaines", a déclaré le Dr Clay Johnston, doyen de la Dell Medical School de l'Université du Texas à Austin. "Ils vont accélérer. Lorsque vous submergez les hôpitaux, vous avez de gros problèmes. C'est pour moi la tâche impossible à laquelle le gouverneur est confronté. C’est comme diriger un pétrolier géant à travers un petit détroit sans aucune carte. "

Bien que les dirigeants des hôpitaux de Houston soulignent qu'ils ont la possibilité d'ajouter des lits de soins intensifs supplémentaires dans la région pour répondre à la demande croissante - pour quelques semaines de plus, au moins -, la pression sur les hôpitaux se fait déjà sentir de différentes manières.

Le chef des pompiers de Houston, Samuel Peña, a déclaré que ses ambulanciers doivent parfois attendre plus d'une heure pendant que les travailleurs des urgences se bousculent pour trouver des lits et du personnel pour soigner les patients amenés par ambulance - un goulot d'étranglement qui limite les ressources des services médicaux d'urgence et ralentit les temps de réponse aux urgences. à travers la région.

Une partie du problème, a déclaré Peña, est que lorsque ses équipes arrivent à l'hôpital avec un patient soupçonné d'être atteint de COVID-19, l'hôpital peut avoir un lit physique ouvert pour eux, mais pas assez d'infirmières ou de médecins pour le pourvoir en personnel. C'est un problème qui risque de s'aggraver, car un nombre croissant de travailleurs médicaux ont été testés positifs pour le virus, selon les rapports des hôpitaux internes. Tout comme les hôpitaux de New York l'ont fait il y a quatre mois, certains hôpitaux de Houston ont publié sur des sites Web d'infirmières itinérantes des infirmières pour des "emplois d'intervention d'urgence".

"S'ils n'ont pas le personnel infirmier, alors vous ne pouvez pas placer le patient", a déclaré Peña. "Ensuite, nos équipes doivent s'asseoir avec le patient aux urgences jusqu'à ce que quelque chose s'ouvre. Il a un énorme effet domino. "

La crise à Houston s'est accélérée rapidement ces dernières semaines, entraînant parfois des messages confus de la part des dirigeants des hôpitaux et des fonctionnaires.

Le 24 juin, plusieurs dirigeants d'hôpitaux affiliés au Texas Medical Center - un campus médical tentaculaire qui abrite la plupart des principaux systèmes hospitaliers de Houston - ont publié une déclaration avertissant que les hospitalisations au COVID-19 augmentaient à un "rythme alarmant" et pourraient bientôt mettre un pression non durable sur les ressources hospitalières.

Mais le lendemain, après qu'Abbott a publié un décret ordonnant aux hôpitaux de limiter les chirurgies électives - une mesure destinée à préserver la capacité hospitalière mais qui nuit également aux revenus des hôpitaux - les PDG de quatre hôpitaux du centre médical ont brutalement rappelé leurs avertissements précédents lors d'une conférence de presse organisée à la hâte. Ils ont dit qu’ils n’avaient pas voulu alarmer le public. Les hôpitaux avaient encore de la place pour ajouter des lits de soins intensifs, ont-ils déclaré, à la fois pour traiter le COVID-19 et pour continuer à prendre soin d'autres patients.

"Je pense que le but du Texas Medical Center était de vraiment inciter les gens à faire les bonnes choses dans la communauté, et de le faire en parlant de capacité, mais a finalement fini par sonner involontairement trop fort", a déclaré le Dr Marc Boom, président et Le PDG de Houston Methodist, qui fait partie du Texas Medical Center, a déclaré lors de la conférence de presse. "Nous avons clairement la capacité."

Les messages changeants ont bouleversé la juge du comté de Harris, Lina Hidalgo, la meilleure élue du comté. Elle a évacué ses frustrations lundi lors d'une conférence de presse virtuelle depuis son domicile, où elle est en auto-quarantaine après qu'un membre de son personnel a été testé positif pour le coronavirus. Hidalgo a déclaré que les messages "dilués" de certains chefs d’hôpital "affaiblissent la capacité de notre communauté" à arrêter le virus.

"Le but n'est pas d'avoir des médecins et des infirmières que nous amenons de l'extérieur de la ville", a déclaré Hidalgo. "Le but n'est pas de transformer les lits de base de la population générale dont nous avons besoin pour la dialyse et les crises cardiaques et les accidents vasculaires cérébraux et les femmes enceintes qui doivent accoucher en lits de soins intensifs. Le but n'est pas de voir combien d'espace nous pouvons faire pour que les gens y aillent et meurent dans un lit d'hôpital. Ce n'est pas le but de tout cela. "

Dans une interview mardi, Boom a déclaré qu'il n'avait pas l'intention de suggérer qu'il n'y avait aucune raison d'être profondément préoccupé par le nombre de patients COVID-19 remplissant les services hospitaliers. Il a déclaré que lui et d'autres cadres tentaient de tirer la aiguille entre sonner l'alarme concernant la pression croissante mais toujours gérable sur les ressources hospitalières, tout en essayant de rassurer les personnes qui pourraient avoir besoin de venir à l'hôpital pour d'autres maladies.

"Honnêtement, d'une certaine manière, cela s'est retourné contre moi, et j'en suis vraiment désolé parce que ce qui s'est passé est en fait exactement le contraire de ce que nous essayions d'accomplir", a-t-il déclaré à propos de sa tentative de clarifier l'alerte précédente concernant la capacité de l'hôpital . "Je n'ai jamais voulu confondre le public. Le message était vraiment: "Hé les gars, nous ne voulons pas de panique, car quand les gens paniquent, de mauvaises choses se produisent." "

Les hôpitaux de Houston et ailleurs dans le pays ont temporairement interrompu les visites ambulatoires et les chirurgies électives en mars et avril alors que la pandémie de coronavirus s'installe sur la côte est - une décision qui non seulement nuit aux revenus des hôpitaux, a déclaré Boom, mais a également contraint de nombreux patients à retarder la phase critique procédures, y compris les chirurgies cardiaques.

Boom et d'autres responsables d'hôpitaux ont déclaré que les restrictions antérieures avaient également conduit certains patients à éviter d'aller à l'hôpital après avoir souffert de symptômes de crises cardiaques ou d'accidents vasculaires cérébraux, entraînant des retards potentiellement mortels dans les soins.

Vivian Ho, professeur d'économie à l'Université Rice, a déclaré que les hôpitaux voulaient protéger leur santé financière et la santé des patients, à la fois ceux atteints de COVID-19 et ceux souffrant d'autres conditions, tout en évitant de se laisser submerger par la suite.

Les chirurgies électives offrent un bien meilleur rendement financier que les services de soins intensifs remplis de patients atteints de COVID-19.

"Ils préféreraient dire au public que c'est extrêmement dangereux", a-t-elle dit, "mais ils ne peuvent pas, en partie, parce qu'ils doivent continuer à pratiquer ces chirurgies électives, et pour la plupart, c'est sûr."

Tous les hôpitaux ne sont pas également équipés pour répondre à une augmentation de la demande de COVID-19, accompagnée d'une perte d'activité plus rentable, a déclaré Ho. Les systèmes hospitaliers comme Houston Methodist ont "les ressources financières pour convertir en quelque chose n'importe quoi en USI simplement parce qu'ils ont plus d'argent, plus d'argent en caisse", a-t-elle déclaré.

Les hôpitaux publics de Houston, Ben Taub et Lyndon B. Johnson, ne disposent pas de ces mêmes ressources.

"Le problème est que, bien sûr, il y aura plus de patients qui iront à Ben Taub" parce que le virus affecte de manière disproportionnée les Noirs et les Latinos dans les communautés à faible revenu, et Ben Taub est traditionnellement le filet de sécurité pour ceux qui n'ont pas d'assurance maladie, a déclaré Ho. "Je ne sais pas dans quelle mesure ils sont capables d'envoyer des patients dans les autres hôpitaux."

Les responsables du Harris Health System ont déclaré que les limites de capacité dans ses deux hôpitaux publics ont obligé les médecins à transférer des patients atteints de coronavirus ailleurs, y compris en envoyant certains dans des hôpitaux dans les villes voisines.

La note du dimanche adressée au personnel de Lyndon B. Johnson a déclaré que l'hôpital avait atteint une occupation maximale dans ses unités COVID-19. Ce jour-là, près de 50% des patients testés pour le virus en étaient atteints, soit plus du double du taux de la semaine précédente. L'hôpital était à court de remdesivir, un médicament antiviral qui a montré une certaine efficacité dans le traitement de COVID-19. Et pour l'instant, toutes les chirurgies électives étaient annulées pour préserver le lit et la capacité de dotation.

Il ne semblait pas y avoir de répit en vue; la note au personnel a averti que lundi serait probablement pire.

"Le dimanche", a-t-il dit, "est généralement un jour de volume inférieur."