Le commandant du Roosevelt, le capitaine Brett Crozier, a été déchu de son commandement la semaine dernière après qu'une note de service qu'il avait écrite avertissant qu'une action urgente était nécessaire pour protéger la vie de son équipage avait été divulguée aux médias.

L'autre porte-avions de la marine américaine dans le Pacifique, l'USS Ronald Reagan, est également confronté à une « poignée » de cas positifs, a déclaré un responsable de la défense à CNN la semaine dernière. Ce navire est amarré à Yokosuka, au Japon, en cours de maintenance.

Mer de Chine méridionale : le coronavirus pourrait ouvrir à Pékin

À la fin de la semaine dernière, une deuxième installation de la marine américaine au Japon, la base navale de Sasebo, a signalé son premier cas de coronavirus. D'autres cas de virus ont été signalés dans des installations américaines en Corée du Sud.

Au total, le département américain de la Défense signale plus de 1 500 cas de coronavirus dans ses rangs.

Le Pentagone a pris des mesures pour contrôler la propagation du virus au sein des services, notamment en arrêtant le mouvement des troupes entre les installations du monde entier et en annulant les exercices d'entraînement et même en retardant une formation de base pour les recrues.

Tout cela a un coût, y compris la lassitude des troupes qui s'attendaient à être renvoyées aux États-Unis, ou le manque de familiarité avec les missions ou l'équipement parce que la formation ne peut pas avoir lieu.

Changer les stratégies

Jonathan Hoffman, secrétaire adjoint américain à la Défense pour les affaires publiques, a déclaré la semaine dernière aux journalistes que le Pentagone procédait à des évaluations quotidiennes des risques en vue de retrouver « sa pleine capacité opérationnelle plus rapidement ».

Mais certains analystes ont suggéré qu'en Mer de Chine méridionale, même des retraits à court terme peuvent créer une ouverture dont l'APL pourrait tirer parti.

« Je pense que la Chine exploite les défis des coronavirus de la marine américaine pour améliorer sa position dans la mer de Chine méridionale en donnant l'apparence qu'elle peut et qu'elle y opérera à volonté pendant que les États-Unis sont paralysés », a déclaré Carl Schuster, capitaine à la retraite de la marine américaine et ancien directeur des opérations au Joint Intelligence Center du US Pacific Command.

La Chine revendique la quasi-totalité de la mer de Chine méridionale de 1,3 million de milles carrés comme son territoire souverain, et elle a agressivement affirmé sa participation au cours des dernières années face aux revendications contradictoires de plusieurs pays d'Asie du Sud-Est. Les États-Unis ont longtemps accusé Pékin de militariser les îles là-bas via le déploiement de matériel militaire et la construction d'installations militaires.

Schuster a utilisé le récent naufrage d'un bateau de pêche vietnamien pour illustrer comment la Chine va pousser sa position.

Le bateau de pêche a coulé jeudi dernier dans l'eau près des Paracels, également connus sous le nom d'îles Xisha, dans la partie nord de la mer. La Chine et le Vietnam revendiquent la souveraineté sur le groupe d'îles.

La Chine a déclaré que le bateau avait coulé après avoir percuté un navire des garde-côtes chinois qui l'avait intercepté dans les eaux chinoises. Le Vietnam a déclaré que son bateau de pêche fonctionnait légalement et a blâmé le naufrage des Chinois. Les deux parties reconnaissent que l'équipage du bateau de pêche a été secouru par le navire chinois.

De nombreux analystes ont noté que le Vietnam semble se rapprocher des États-Unis en raison des tensions en mer de Chine méridionale. En fait, le Roosevelt était en visite au port de Da Nang avant que les cas de coronavirus ne se présentent à bord.

La visite de cinq jours au port début mars, la deuxième seulement d'un porte-avions américain au Vietnam depuis la guerre du Vietnam, était en commémoration de 25 ans de relations diplomatiques américano-vietnamiennes. Il comprenait des échanges culturels et sportifs ainsi que, ironiquement, un échange professionnel axé sur la coopération en matière de prévention des maladies infectieuses.

Cependant, Schuster a noté que l'incident avec le bateau de pêche pourrait envoyer un message à Hanoi selon lequel « il s'est rapproché des États-Unis à un moment où les États-Unis ne sont pas en mesure de répondre aux actions chinoises ».

Vendredi, dans un article publié sur son site Web en anglais, l'APL a déclaré que « l'épidémie de Covid-19 a considérablement réduit la capacité de déploiement de navires de guerre de la marine américaine dans la région Asie-Pacifique ».

Les porte-avions, avec leur complément de 90 avions de guerre et hélicoptères, sont les atouts les plus visibles et parmi les plus imposants de la marine américaine.

Mais avec le Roosevelt mis en quarantaine à Guam pour une durée indéterminée, on ne sait pas avec quelle facilité il peut être remplacé dans son rôle en mer de Chine méridionale. Alors que les États-Unis comptent 11 porte-avions dans leur flotte, les navires à propulsion nucléaire nécessitent des révisions approfondies et une maintenance à long terme à intervalles réguliers, ce qui en rend peu disponibles à déployer à la fois.

Le tracker de la flotte de l'US Naval Institute n'a montré que cinq transporteurs disponibles au 30 mars. L'un d'eux est le Roosevelt, un autre est le Reagan, deux autres sont déployés dans le golfe Persique pour répondre à une menace éventuelle de l'Iran et le cinquième est sur le Côte est des USA.

Déplacer un transporteur d'un endroit sur les océans du monde à un autre peut laisser des vulnérabilités dans la région qu'il a quittée.

Selon Schuster, la perception que la préparation des États-Unis a été affectée pourrait enhardir la Chine, en ce qui concerne la réalisation d'un nombre accru d'exercices en mer de Chine méridionale, tels que ceux effectués en mars.

«Pas une arme géopolitique»

La Chine a constamment repoussé la suggestion qu'elle tentait d'utiliser la pandémie pour gagner une influence géopolitique.

Lors d'une conférence de presse le 3 avril, la porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Hua Chunying, a décrit la propagation du virus comme une guerre. « (Mais) lorsque vous livrez une bataille intense, quelqu'un pense-t-il au prix qu'il obtiendra après la guerre? La chose la plus importante est de faire de votre mieux et de courir contre la montre pour remporter la victoire finale », a déclaré Hua.

« Nous aimerions partager les bonnes pratiques et l'expérience de la Chine avec d'autres pays, mais nous ne les transformerons en aucune sorte d'armes ou d'outils géopolitiques », a-t-elle ajouté.

Le Département d'État américain a contesté cela. Dans un communiqué publié lundi, la porte-parole Morgan Ortagus a qualifié l'incident avec le bateau de pêche vietnamien de « la dernière d'une longue série de mesures prises par la RPC (République populaire de Chine) pour faire valoir des revendications maritimes illégales et désavantager ses voisins d'Asie du Sud-Est dans la mer de Chine méridionale ». « 

« Nous appelons la RPC à rester concentrée sur le soutien aux efforts internationaux pour lutter contre la pandémie mondiale, et à cesser d'exploiter la distraction ou la vulnérabilité d'autres États pour étendre ses revendications illégales en mer de Chine méridionale », indique le communiqué.

Pendant ce temps, l'APL a toujours soutenu qu'elle n'était pas confrontée au même type de problèmes de coronavirus que les États-Unis, notant il y a un mois qu'aucun soldat, marin ou aviateur n'avait été infecté par Covid-19.

Il existe un scepticisme international répandu à l'égard de cette affirmation. Mais selon Schuster, la Chine jouit de certains avantages dans le contrôle, ou du moins la dissimulation, du nombre d'infections qu'elle a dans ses forces navales.

Alors que la flotte de l'US Navy est dispersée à travers le Pacifique, loin de ses côtes et opérant des patrouilles plus longues, la plupart des navires de la marine de l'APL sont en mer moins de 30 jours à la fois et opèrent près de leurs bases, a déclaré Schuster, leur permettant de « remplacer les membres d'équipage infectés du navire avec des marins sains connus d'un autre navire. « 

« Leurs déploiements en Chine méridionale ou en mer de Chine orientale n'incluent pas non plus de visites de ports étrangers. Les navires sortent, effectuent un exercice de cinq à dix jours et retournent dans un port d'attache militaire, où les limites de sécurité empêchent sinon tout signalement public d'infections potentielles.,  » il ajouta.