Une méga-église californienne s'est retrouvée au centre d'une épidémie de coronavirus après que des responsables de la santé publique l'aient liée à 71 cas, même si les dirigeants d'églises ont été injustement blâmés pour ne pas avoir pris de mesures pour arrêter la propagation parmi les membres de l'église.

Les responsables de la santé du comté ont placé l'église missionnaire slave Bethany, un lieu de culte pentecôtiste dans une banlieue de Sacramento, au cœur de l'un des plus grands groupes de flambées épidémiques du pays. L'église serait la plus grande congrégation slave des États-Unis, avec 3 500 membres et une participation totale à certains services pouvant atteindre 10 000.

Le directeur de la santé publique du comté a déclaré qu'un tiers des cas de coronavirus dans le comté de Sacramento étaient liés à des lieux de culte. Jeudi, les autorités sanitaires ont dénombré 350 cas de comté, avec 10 décès.

Soixante et onze des membres qui ont été testés positifs vivent dans le comté de Sacramento, et les membres qui vivent dans d'autres comtés peuvent également être infectés. Un paroissien est décédé, ont indiqué des responsables, et un pasteur a indiqué dans un sermon en ligne que le pasteur principal de l'église avait été hospitalisé et deux autres étaient gravement malades.

Les responsables de la santé n'ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires, mais le directeur de la santé publique du comté de Sacramento, Peter Beilenson, a déclaré au Los Angeles Times qu'il était « scandaleux que cela se produise », ajoutant que les directives de santé publique l’emportaient sur la liberté d'expression religieuse.

Beilenson a déclaré jeudi que les services en personne à la méga-église slave ont maintenant cessé.

Mais il a dit que les chefs d'église ont repoussé les tentatives précédentes de discuter des cas. « Ils nous ont essentiellement dit de les laisser seuls », a déclaré Beilenson à Sacramento Bee. « C'est extrêmement irresponsable et dangereux pour la communauté. »

Les dirigeants de l'église n'ont pas immédiatement répondu aux appels téléphoniques du Guardian, mais un message vocal préenregistré a indiqué que la plupart des services religieux ont été déplacés en ligne.

Les lieux de culte à travers le comté se sont retrouvés ces dernières semaines sous les projecteurs après avoir résisté ou tardé à appliquer les normes de distanciation sociale. Des câlins, des poignées de main ou le passage d'un panier de don commun peuvent facilement transmettre le virus d'une personne à l'autre.

L'église Faith Presbyterian, également à Sacramento, a fait mourir deux paroissiens du virus et un total de cinq personnes ont été testées positives pour le virus, a rapporté la Sacramento Bee.

Quarante minutes au sud, à Lodi, les dirigeants de l'église ont envoyé une lettre de « cesser et s'abstenir » à la ville après que la police est entrée dans l'église lors d'un service le 25 mars, disant aux autorités que l'église « avait l'intention de continuer à se réunir ce dimanche et tous les mercredis et dimanches à venir » .

Les dirigeants de l'église missionnaire slave de Bethany n'ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaires, mais un communiqué de presse publié par l'église conteste les informations publiées par les autorités sanitaires du comté et les médias.

Le communiqué indique qu'un chef d'église a déclaré dans un discours vidéo du 14 mars que l'église « se conformera à toutes les réglementations et directives du CDC. Il conteste également le nombre de cas qui ont été liés à l'église et a déclaré qu'il n'a jamais été informé qu'un de ses membres était décédé.

« Il a été rapporté que 71 membres de cette église étaient tombés malades. Ces rapports sont considérés comme inexacts et mettent faussement l'accent sur cette église « , dit le communiqué.

Il ajoute que le nombre total de cas du comté liés à des lieux de culte « a été faussement lié à l’Église missionnaire slave de Bethany. La répétition par les médias de telles représentations infondées invite au ridicule, à la haine et à la violence contre notre communauté ecclésiale. « 

Dans une interview avec une filiale locale d'ABC, Beilenson a déclaré que le comté avait divulgué le nom de l'église par souci de sécurité publique.

« La raison pour laquelle nous divulguons cela n'est pas de provoquer des parias ou de jeter des calomnies sur qui que ce soit, mais de vraiment mettre en évidence l'importance de se rassembler, non seulement à l'église, mais aussi dans les réunions de prière au domicile des gens », a déclaré Beilenson.

Vendredi, le département de santé du comté de Sacramento a publié des informations supplémentaires en réponse au communiqué de presse de l'église, confirmant les chiffres qu'il avait rapportés et disant que le coroner du comté n'informait la famille du défunt que de la cause du décès.

« Bien que nous sachions que l'église dans son ensemble a cessé de se réunir et que la direction héberge des services en ligne, plusieurs sources nous ont dit qu'il y a des groupes qui continuent de se rencontrer dans les maisons, malgré l'ordre de santé publique de ne se réunir avec personne. en dehors des membres du ménage. Ces rassemblements ont été directement liés aux grappes de cas dans la communauté « , a déclaré le département de la santé.

« En aucun cas le comté de Sacramento ne tolère le ridicule, la haine ou la violence envers cette église, toute autre église ou tout membre de la société. »