Aux États-Unis, les médecins sont prudemment optimistes quant aux résultats des essais cliniques de l'Université d'Oxford en Angleterre qui suggèrent qu'un médicament couramment utilisé peut avoir un impact réel et mesurable sur la pandémie de COVID-19.

Mais ils doivent d'abord voir les données.

Le médicament, un stéroïde appelé dexaméthasone, a réduit d'un tiers les décès parmi les patients COVID-19 les plus malades, ont indiqué les chercheurs. C'est la première fois, disent-ils, qu'il a été démontré qu'une thérapie affecte la mortalité du coronavirus.

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Les résultats – les résultats d'un essai clinique appelé l'essai de récupération – ont été publiés dans un communiqué de presse, par opposition à un article dans une revue médicale à comité de lecture. En tant que tel, les experts extérieurs n'ont pas pu examiner les données derrière les gros titres.

« Je pense qu'il y a une motivation de bon cœur pour essayer d'obtenir des résultats utiles aussi rapidement que possible, mais cela peut certainement se retourner contre nous », a déclaré le Dr George Anesi, directeur de l'équipe de réponse médicale critique Bioresponse à l'hôpital de l'Université de Pennsylvanie. . « Le processus scientifique existe pour une raison. »

Nous ne devrions pas faire de la science par communiqué de presse.

« Nous ne devrions pas faire de la science par communiqué de presse », a ajouté Anesi.

Le Dr Atul Gawande, chirurgien au Brigham and Women's Hospital de Boston, a qualifié les résultats de « fantastiques », mais a rapidement ajouté que de nombreuses questions subsistaient.

En règle générale, les chercheurs détaillent en détail leurs travaux dans des articles de revues scientifiques. Avant la publication, d'autres scientifiques examinent en profondeur la façon dont l'étude a été conçue, qui étaient les patients et si des effets secondaires potentiels ont été découverts – un processus appelé examen par les pairs. Il faut du temps – des semaines ou des mois dans certains cas – pour que des experts indépendants et impartiaux examinent les manuscrits, à la recherche de toute préoccupation.

Ce processus est considéré comme trop long pendant une pandémie, et la pression pour trouver un médicament ou un traitement sûr et efficace pour traiter COVID-19 a été intense. En seulement six mois, le virus a rendu malades plus de 8 millions de personnes dans le monde, faisant près de 500 000 morts.

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D'autres recherches publiées rapidement au cours des derniers mois se sont révélées plus tard problématiques. Dans certains cas, des institutions autrement réputées ont dû retirer les études qu'elles avaient publiées dans des revues de même réputation.

Les informations publiées jusqu'à présent par Oxford montrent que cet essai clinique était important, y compris des données sur 2 104 patients hospitalisés qui ont reçu le stéroïde et 4 321 patients qui ne l'ont pas reçu.

Selon les chercheurs, les décès ont été réduits d'environ un tiers chez les patients suffisamment malades pour être mis sous ventilateur, et d'environ 20% chez les patients qui avaient du mal à respirer mais n'avaient pas eu besoin de ventilation. La dexaméthasone ne semble pas aider les patients qui n'ont pas besoin d'oxygène.

Mais il y avait peu d'informations supplémentaires.

L'accès aux données complètes peut également informer les médecins sur la façon dont les thérapies peuvent affecter certaines populations.

« Est-ce que c'était principalement des Caucasiens, ou y avait-il une grande variété d'ethnies différentes, de milieux socio-économiques différents ? » Le Dr Suraj Saggar, chef des maladies infectieuses à l'hôpital Holy Name de Teaneck, dans le New Jersey, a demandé. « Est-ce que tous les patients étaient diabétiques ou donnaient-ils une bonne représentation des données démographiques des autres patients ? »

« Nous voulons contrôler d'autres facteurs », a ajouté Saggar.

Une course à la drogue ?

La dexaméthasone est un stéroïde utilisé depuis des décennies pour traiter diverses affections, telles que les nausées dues à la chimiothérapie ou à l'anesthésie, le mal d'altitude, les infections oculaires et même le croup chez les enfants.

Il agit en supprimant l'inflammation et se présente sous forme de pilules, d'injections et de IV. Il peut provoquer des effets secondaires: gain de poids, pancréatite et un risque accru d'infection chez les personnes dont le système immunitaire est affaibli.

Certains médecins se sont inquiétés du fait que les avantages apparents démontrés dans la recherche au Royaume-Uni conduiraient à une course au médicament, qui est généralement facilement accessible aux médecins et aux hôpitaux. Cela s'est produit lorsque les premières études ont suggéré que l'hydroxychloroquine pourrait être utile aux patients COVID-19, entraînant des pénuries. Des recherches ultérieures ont révélé que ce médicament ne semble pas bénéficier aux patients atteints de coronavirus.

En effet, mardi, la Food and Drug Administration a signalé des pénuries de dexaméthasone sous sa forme IV, citant une augmentation de la demande pour le médicament. On ne sait pas si cette demande est le reflet de la pandémie de COVID-19 ou d'autres raisons.

Cependant, certains médecins de soins intensifs aux États-Unis ont déjà utilisé de la dexaméthasone ou un stéroïde similaire pour leurs patients les plus malades atteints de COVID-19 qui sont sous respirateurs.

« Je l'ai utilisé sur quelques dizaines de patients COVID-19 dans ma pratique au cours des deux derniers mois et demi », a déclaré le Dr Hugh Cassiere, directeur de la médecine des soins intensifs au North Shore University Hospital de Northwell Health à Long Island, New York. Cassière a d'abord essayé la dexaméthasone sur des patients très malades dans l'unité de soins intensifs, car une étude précédente a suggéré qu'elle pourrait aider les patients atteints du syndrome de détresse respiratoire aiguë à descendre les respirateurs plus rapidement – et à réduire les décès.

Saggar, de l'hôpital Holy Name, a déclaré qu'il avait utilisé un stéroïde similaire appelé méthylprednisolone pour les patients hospitalisés avec COVID-19, ajoutant que le médicament ne devrait être utilisé qu'à un certain stade du processus de la maladie, jamais à titre préventif.

« Il y a une fenêtre étroite lorsque vous pouvez l'utiliser », a déclaré Saggar. L'administration trop précoce du médicament pourrait interférer avec la réaction naturelle de l'organisme pour lutter contre le virus. Attendez trop longtemps, a déclaré Saggar, et les patients risquent de devenir si malades qu'ils doivent être intubés et mettre un ventilateur.

Il a fonctionné chez environ un tiers des patients COVID-19 les plus malades de Cassière, a-t-il estimé. Malgré ces succès anecdotiques, Cassiere veut également voir toutes les données sur la dexaméthasone de l'essai de l'Université d'Oxford.

« Je voudrais vraiment voir l'article lui-même et passer en revue les statistiques », a-t-il dit, « parce que lorsque vous appliquez des thérapies comme celle-ci à un grand nombre de patients, je veux être certain qu'il y a un effet thérapeutique et aucun effet indésirable. . «