Erica Swegler n'est pas seulement inquiète pour ses patients pendant la pandémie de coronavirus; elle est également inquiète pour son entreprise, qui, selon elle, est tombée dans le rouge.

En temps normal, le médecin de famille d'Austin peut voir jusqu'à 26 patients par jour. Récemment, ce nombre est tombé à 12 ou six, alors que les fonctionnaires exhortent les gens à rester à la maison et à retarder les soins non urgents pour ralentir la propagation du COVID-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus.

Les médecins du Texas pourraient être contraints de licencier du personnel lors d'une épidémie de coronavirus

Swegler veut que ses patients restent à la maison s'ils le peuvent; environ un tiers d'entre eux sont à haut risque de mauvais résultats s'ils contractent la maladie, a-t-elle déclaré. Le problème est que des volumes de patients plus faibles – et un remboursement plus avare pour les soins à distance des patients via la télémédecine – rendent difficile le paiement des factures. Swegler essaie de faire la paie de ses trois employés mardi. Son propriétaire a accepté de baisser le loyer pour mars et avril, mais Swegler sait que ce n'est pas une option à long terme.

« Si je suis malade et que je dois quitter le cabinet pendant deux semaines au maximum, ou que Dieu m'interdise d'être hospitalisé là où cela peut durer de trois à six semaines, je suis en faillite », a-t-elle déclaré.

Les médecins et les spécialistes des soins primaires avertissent que, les contraintes financières les amenant à envisager de licencier du personnel ou même à fermer leurs portes, un plus grand nombre de patients pourraient se retrouver dans les hôpitaux du Texas à un moment où ces établissements n'ont pas la capacité de manipulez-les.

Les infirmières praticiennes des cabinets de médecins ou des consultations externes perdent déjà leur emploi ou sont mises en congé, a déclaré Christy Blanco, présidente de l'association professionnelle Texas Nurse Practitioners.

Une infirmière praticienne de la région de Houston, qui a parlé sous couvert d'anonymat parce que son employeur ne lui permet pas de parler aux journalistes, a déclaré que ses heures avaient été réduites d'un cinquième cette semaine en raison du faible volume de patients.

« J'ai une maison, j'ai la garderie de ma fille, j'ai des prêts étudiants, évidemment juste de la nourriture et des frais de subsistance juste pour faire fonctionner les choses », a-t-elle déclaré. « Un morceau de 20% est un gros morceau. »

Les mandats du gouvernement ont obligé certaines caisses d'assurance-maladie à payer aux médecins le même montant pour une consultation de télémédecine qu'ils le feraient pour une visite en personne, mais de nombreux plans basés sur l’employeur paient des tarifs beaucoup plus bas pour les services à distance, ont déclaré les agents de santé.

« Ce que nous constatons, c'est un remboursement insuffisant » pour la télésanté, a déclaré Blanco. Un assureur pourrait payer un cabinet de 70 $ pour une visite de soins primaires, a-t-elle dit, mais si cela se fait par télésanté, le paiement pourrait être aussi bas que 7 $.

Les licenciements « n'affectent pas seulement les restaurants et les entreprises locales », a déclaré Blanco. «Dans la spécialité et les autres cliniques qui ne sont pas des cliniques de soins actifs, nous voyons le même type de situations.»

Swegler a parlé au Texas Tribune jeudi soir après avoir terminé une visite téléphonique avec un patient.

« Ça s'est bien passé, c'est juste qui sait combien je serai payé », a-t-elle déclaré. « Je ne regarde pas vraiment quelle assurance ils ont, et les téléconsultations sans vidéo, pour lesquelles je ne suis pas actuellement en train de configurer, pourraient être payées aussi peu que 10 à 30% d'une visite de bureau régulière. »

Kevin Spencer, directeur général de Premier Family Physicians, un réseau de 42 fournisseurs de soins primaires à Austin, a déclaré que les visites chez ses médecins avaient diminué d'environ 30% en raison du coronavirus. Et c'est après avoir vu une légère augmentation des visites virtuelles.

«Pour retirer 30, 40% de votre volume, les marges de votre entreprise de soins primaires s'épuiseront en quelques semaines ou mois», a-t-il déclaré.

Même avec certains régimes d’assurance qui paient le plein tarif pour les visites de télémédecine, Spencer a déclaré que les types de visites que les médecins peuvent effectuer à distance ne paient pas aussi. Par exemple, les pratiques ne peuvent pas exécuter des travaux de laboratoire, administrer des vaccins ou effectuer un examen physique complet par téléphone ou vidéo.

«Contrairement à d'autres petits employeurs qui peuvent mettre en disponibilité du personnel ou fermer un magasin, les médecins de famille sont essentiels à notre système de soins de santé», a déclaré Tom Banning, président de la Texas Academy of Family Physicians. «Les gens n'arrêtent pas de tomber malades, les patients en soins chroniques ont toujours besoin de la continuité des services et plus de gens auront besoin de conseils en santé mentale pour des choses comme l'anxiété de perdre leur emploi ou de perdre les économies de la famille.»

Dans l'intervalle, les médecins examinent les prêts aux petites entreprises garantis par le gouvernement fédéral et espèrent un soulagement dans le cadre d'un plan de sauvetage du Congrès.

Ils demandent également aux compagnies d’assurances de les aider. Ils soutiennent que de nombreux assureurs économisent de l'argent à mesure que les sinistres diminuent. Spencer aimerait voir les assureurs passer à payer aux médecins de soins primaires des frais initiaux et réguliers pour garder les patients en bonne santé. Cela reviendrait à s'éloigner du système traditionnel de rémunération à l'acte, qui rémunère les médecins pour des interventions individuelles.

Swegler soutient cette idée.

«Je suis dans un petit cabinet indépendant, et je n'entends pas grand-chose, voire aucune attention, à nos risques et périls, ce qui est bien réel», a-t-elle déclaré. « Ça va arriver très rapidement que nous n'aurons tout simplement pas les ressources pour garder nos portes ouvertes. »