Un patient avait un lymphome et une insuffisance cardiaque. Un autre avait 85 ans avec un cancer métastatique. Un tiers avait 83 ans et souffrait de démence et de maladie pulmonaire. Tous étaient gravement malades avec le coronavirus et, selon un médecin, tous ont été branchés à des ventilateurs au cours des dernières semaines dans un grand hôpital de Manhattan.

Mais bientôt, des patients comme ceux-ci pourraient ne pas recevoir un traitement agressif similaire. Alors que les personnes atteintes du virus submergent les hôpitaux de New York, les médecins ont intensifié la pression sur les responsables de la santé de l'État pour leur donner un pouvoir rare et troublant: le droit de ne pas soigner les patients qui ne se rétabliront probablement pas.

La diminution des fournitures signifie qu'il pourrait ne pas y avoir suffisamment de ventilateurs ou d'autres articles pour tout le monde, et de nombreux médecins disent qu'ils sont de plus en plus mal à traiter tous les patients de manière égale. Ils pensent que les travailleurs médicaux pourraient bientôt devoir faire des choix difficiles en matière de traitement.

« Habituellement, la norme est d'intuber et de faire la RCR et de faire toutes ces choses », a déclaré la Dre Angela Mills, chef des services de médecine d'urgence au NewYork-Presbyterian / Columbia University Medical Center. « Il n'y a aucun doute là-dessus; ce ne sera probablement pas durable. »

New York est l'épicentre du coronavirus aux États-Unis, mais les médecins se sont débattus pour savoir si et comment rationner les soins depuis le début de l'épidémie mondiale. En Chine, de nombreux patients atteints de Covid-19 ont été initialement refusés des hôpitaux, et en Italie, les hôpitaux ont donné aux patients plus jeunes et en meilleure santé la priorité pour les ventilateurs par rapport aux adultes plus âgés et plus malades.

Le problème est sombre et déchirant, et l'expérience des médecins de New York pourrait signaler ce qui est à venir pour leurs collègues dans d'autres États, qui ont commencé à dépoussiérer les plans de triage.

Mercredi, il y avait 83 712 cas confirmés de coronavirus dans l'État de New York, ont indiqué des responsables de la santé. Plus de 47 000 de ces cas se sont produits à New York, où, selon les responsables de la ville, 1 374 patients sont décédés.

La section new-yorkaise de l'American College of Physicians, une organisation nationale d'internes, a écrit au gouverneur Andrew M. Cuomo la semaine dernière, lui demandant d'émettre un décret accordant aux médecins l'immunité de responsabilité pour les décisions qu'ils prennent «lorsque le besoin de l'allocation de ventilateurs entraîne le refus d'accès à certains patients. »

M. Cuomo a déclaré à plusieurs reprises qu'il ne voulait pas permettre aux hôpitaux de rationner les soins. Aucun hôpital n'a encore manqué de ventilateurs, a-t-il dit. Certains hôpitaux tentent de mettre plusieurs personnes sur une même machine.

« Il n'y a pas de protocole », a déclaré M. Cuomo mardi, lorsqu'on lui a demandé s'il y aurait un triage pour les patients en cas de rupture de stock.

Pourtant, les responsables de la santé de l'État ont eu des discussions avec les représentants des hôpitaux sur la façon de promulguer rapidement de nouvelles règles si elles sont nécessaires, selon des personnes familières avec le sujet. Il y a deux semaines, un projet a été distribué, mais rien n'a été mis en œuvre.

Une porte-parole du Département d'État de la Santé a refusé de répondre aux questions sur les discussions et a plutôt fait référence à la position de M. Cuomo selon laquelle le triage ne devrait pas être nécessaire. Elle a également souligné un récent décret de M. Cuomo qui protégerait les médecins contre les poursuites dans les cas liés à Covid, mais un représentant de l'American College of Physicians a déclaré mercredi que cet ordre n'allait pas assez loin.

Face à l'inaction d'Albany, les hôpitaux et les médecins de New York se sont entretenus ces derniers jours pour formaliser des lignes directrices communes.

« L'objectif est d'avoir une sorte de concept global sur la façon de faire face à une pandémie que nous n'avons jamais affrontée auparavant – comment faire face au niveau de maladie que nous n'avons jamais vu auparavant », a déclaré le Dr Stuart Kessler, directeur du service des urgences du Elmhurst Hospital Center, un hôpital public particulièrement touché du Queens.

Le New York Times a parlé à six médecins de cinq grands hôpitaux de la ville qui ont dit qu'ils craignaient de devoir bientôt décider de leur propre chef de ne pas prendre les mesures de sauvetage les plus agressives dans tous les cas. En plus de l'angoisse morale qui peut en résulter, certains craignent de courir le risque de poursuites ou même de poursuites pénales s'ils contreviennent à la volonté d'un patient ou d'une famille.

Steven A. McDonald, un médecin des urgences de NewYork-Presbyterian, a déclaré avoir écrit à ses superviseurs mardi pour lui demander des directives pour décider qui devrait recevoir un ventilateur et qui ne devrait pas.

« La rétroaction que j'ai reçue de mon département est que l'hôpital veut attendre que le gouverneur arrête ses propres directives », a-t-il déclaré.

Les hospitalisations et les admissions dans les unités de soins intensifs augmentent à New York, bien qu'à un rythme plus lent qu'il y a deux semaines. M. Cuomo a déclaré qu'ils devraient atteindre un pic dans les deux prochaines semaines à un mois, ce qui inquiète les médecins.

«Nous sommes sur le champ de bataille. Nous sommes dans les tranchées et au milieu d'une guerre », a déclaré le Dr Robert L. Klitzman, directeur des programmes de maîtrise en bioéthique à l'Université Columbia. «Et nous n'avons pas formé notre personnel médical pour faire face à la médecine et à l'éthique sur le champ de bataille militaire.»

Dans certains hôpitaux, il y a eu des moments où une vague de patients a submergé les ressources et le personnel.

«Nous sommes sur le point de devoir rationner les ventilateurs, puis nous reculons un peu», a déclaré le Dr Tia Powell, directeur du Centre de bioéthique Montefiore Einstein, qui fait partie du Centre médical Montefiore dans le Bronx.

D'autres équipements, tels que les pompes intraveineuses nécessaires pour administrer des médicaments aux patients sur des ventilateurs, ont également fait défaut à certains endroits.

Le Dr McDonald a déclaré que lorsqu'il est arrivé pour travailler lundi à l'hôpital NewYork-Presbyterian / Allen dans l'Upper Manhattan, l'hôpital redirigeait les ambulances vers d'autres installations. Quand il a demandé pourquoi, il a répondu qu'on lui avait dit que l'hôpital n'avait plus de respirateurs – jusqu'à ce que la mort d'un patient en libère un.

Il a dit qu'il se demandait ce qui se passerait si d'autres hôpitaux étaient également à pleine capacité.

« À un moment donné, nous devrons simplement prendre ces patients et les traiter en conséquence », a-t-il déclaré. Une porte-parole de l'hôpital a refusé de commenter.

Un homme du Connecticut, John Schalhoub, a déclaré que les médecins semblaient prendre des décisions concernant le rationnement des soins lorsque sa belle-mère et son beau-père ont tous deux été admis au Elmhurst Hospital Center. M. Schalhoub a déclaré avoir appris par une compagnie d'assurance que sa belle-mère avait été testée positive pour le coronavirus, mais qu'il n'avait pas reçu les résultats de son beau-père.

Ses beaux-parents, Rong-Hua Xie et Mei-Chun Huang, tous deux âgés de 88 ans, ont reçu de l'oxygène supplémentaire grâce à des masques faciaux. Mais M. Schalhoub a déclaré que les médecins ont expliqué qu'aucun des deux ne recevrait un ventilateur s'ils en avaient finalement besoin.

« Ils disent essentiellement que l’utilisation de ventilateurs est un dernier recours, mais ils n’ont pas réussi avec eux auprès des personnes âgées », a déclaré M. Schalhoub.

Le Dr Mitchell Katz, chef du système d’hôpitaux publics de New York, a déclaré qu’aucune des installations qu’il supervise n’avait encore eu à établir de priorités pour obtenir un ventilateur. «À ma connaissance, aucun système éthique n'utiliserait jamais l'âge comme critère unique», a écrit le Dr Katz dans un courriel.

Mme Huang est décédée mardi. Elle n'a pas reçu de ventilateur ni d'autres mesures de sauvetage, a déclaré M. Schalhoub.

Généralement, les hôpitaux suivent les désirs des patients ou de leurs familles dans la mesure où les médecins doivent aller pour sauver leur vie. Mais bientôt ces directives pourraient ne pas avoir le même poids.

« Si vous avez une directive préalable qui dit: » Je veux que tout soit fait pour moi « , dans une pandémie qui ne comptera pas », a déclaré Arthur L. Caplan, professeur de bioéthique à la New York University School of Medicine. « Ce qui compte, c'est de savoir si vous êtes susceptible de bénéficier plus que le prochain homme ou la prochaine femme. »

L'État avait déjà un plan de rationnement des ventilateurs en cas de pandémie. En 2007, un groupe de travail de l'État a conçu une formule, révisée en 2015, pour aider les hôpitaux à décider qui obtiendrait des ventilateurs. Il a suggéré que les hôpitaux forment des comités de triage pour évaluer différents facteurs, y compris la probabilité de survie. Il envisageait également un système de loterie dans certains cas, et le retrait des ventilateurs s'ils ne s'amélioraient pas dans un laps de temps relativement court.

Mais le ministère de la Santé n'a pas demandé aux hôpitaux d'utiliser les lignes directrices, et elles ne sont guère plus qu'un modèle pour la façon dont les hôpitaux pourraient aborder le problème. Et certains changements seraient nécessaires pour s'adapter à ce que l'on sait sur Covid-19, comme le fait que certains patients doivent être sous ventilation pendant une semaine ou deux avant de s'améliorer, selon les médecins.

«Nous savons par les données provenant de Covid qu'ils ont besoin de plus de temps», a déclaré le Dr Powell de Montefiore, qui était membre du groupe de travail qui a produit le rapport de 2015.

Elle reçoit cependant un regain d'intérêt. À la mi-mars, le Dr Powell et certains autres membres du groupe de travail ont participé à une conférence téléphonique avec le ministère de la Santé et des représentants de plusieurs grands systèmes hospitaliers, ont déclaré plusieurs participants.

Il y a environ deux semaines, un projet de cinq pages basé sur les lignes directrices de 2015 circulait, ont déclaré les participants. Lors d'entretiens, certains ont déclaré qu'ils s'attendaient à ce que l'État autorise un plan peu après l'appel.

«Il y avait toujours l'espoir qu'ils appliqueraient les normes de soins en cas de crise, et ils n'ont pas publié de déclaration à ce sujet», a déclaré le Dr Powell.

Un participant au processus, qui a demandé l'anonymat parce que la personne n'était pas autorisée à parler de discussions internes sensibles, a déclaré que des directives étaient toujours en cours de rédaction.

Un médecin du Weill Cornell Medical Center, dans l'Upper East Side de Manhattan, a dit qu'il se demandait quoi faire dans un scénario hypothétique: il y a deux patients Covid-19 dans les chambres d'hôpital, mais il ne reste qu'un ventilateur. Sans lignes directrices qui l'autorisent à utiliser son jugement, laisse-t-il un collègue aider un patient pendant que «je marche lentement vers la porte avec l'homme de 90 ans?» Il a demandé.

Jesse McKinley a contribué au reportage.