WASHINGTON – La Marine a destitué le capitaine du porte-avions Theodore Roosevelt, jeudi, quelques jours seulement après avoir imploré ses officiers supérieurs pour obtenir de l'aide alors qu'une épidémie de coronavirus se propageait à bord du navire.

Dans une lettre qui a été divulguée aux organes de presse mardi, le capitaine Brett E. Crozier a exposé la situation désastreuse qui se déroulait sur le navire de guerre, avec près de 5000 membres d'équipage, et a décrit ce qu'il a dit être l'échec de la Marine à fournir les ressources appropriées pour lutter contre le virus en éloignant les marins du navire et en désinfectant les zones à bord.

À ce jour, environ 114 marins ont été infectés, un nombre qui devrait augmenter de plusieurs centaines alors que le navire reste amarré à Guam.

Les hauts responsables du Département de la défense étaient en colère que la lettre ait d'abord été envoyée au San Francisco Chronicle, puis à d'autres organes de presse, où elle a été largement diffusée.

Thomas B. Modly, le secrétaire par intérim de la Marine, a déclaré que le capitaine Crozier avait été licencié parce que l'épidémie croissante de coronavirus « avait dépassé sa capacité d'agir de manière professionnelle ». Le problème de leadership, a noté M. Modly, est que le capitaine Crozier n'a pas suivi la chaîne de commandement officielle des militaires, mais a envoyé la lettre sur un système de messagerie électronique non>

La lettre a semé la panique sur le navire et parmi les familles de l'équipage lorsqu'elle a été rendue publique, a déclaré M. Modly. Il a noté qu'il n'y avait aucune preuve que le capitaine Crozier avait divulgué le message.

« En l'envoyant assez largement, il n'a pas pris soin de s'assurer qu'il ne pouvait pas être divulgué », a déclaré M. Modly. « Et cela fait partie de sa responsabilité. »

Le capitaine a fait preuve d'un « jugement extrêmement médiocre » en ne portant pas ses préoccupations directement à son supérieur immédiat, un amiral également à bord du Roosevelt, même si la septième flotte de la marine japonaise envoyait des fournitures médicales au navire, a déclaré M. Modly.

« Cela a sonné l'alarme inutilement », a déclaré M. Modly.

M. Modly a déclaré avoir pris la décision de son propre chef sans aucune pression du secrétaire à la Défense Mark T. Esper ou de la Maison Blanche.

Mais depuis le début de la crise, M. Esper a averti ses commandants de ne pas prendre de décisions liées au coronavirus qui pourraient surprendre la Maison Blanche ou aller à l'encontre des messages du président Trump sur le défi croissant de la santé. Et il a insisté sur le maintien de la disponibilité militaire à mener toutes les missions tout en protégeant la force contre les infections.

La Marine a essayé de présenter la décision de retirer le capitaine Crozier comme une perte de confiance et non de représailles pour la lettre. Mais en licenciant un capitaine qui se plaignait que la Marine ne faisait pas assez pour arrêter la propagation du coronavirus, la Marine s'est ouverte aux critiques selon lesquelles elle n'était pas suffisamment préoccupée par la santé de ses marins.

M. Modly a souligné qu'il se félicitait des évaluations directes des officiers subalternes, mais la révocation du capitaine Crozier pourrait avoir un effet dissuasif, un point soulevé par les membres du Congrès.

Les législateurs ont réagi avec colère, et certains ont contacté les responsables du Pentagone pour les exhorter à reconsidérer la révocation du capitaine de son poste, ont déclaré des personnes familières avec les conversations.

« J'ai appris lors de mon premier jour dans les Marines qu'avoir le courage de dire la vérité au pouvoir est un motif de respect et non un motif de soulagement », a écrit jeudi après-midi sur Twitter le représentant Seth Moulton, démocrate du Massachusetts et ancien marin. « C'est loin d'être la première fois au cours des dernières années que le Congrès va avoir beaucoup de questions pour le leadership de la Marine – sur le leadership. »

Le représentant Adam Smith de Washington, le président du House Armed Services Committee, ainsi que les principaux chefs de sous-comité – les représentants Joe Courtney du Connecticut, Jackie Speier de Californie et John Garamendi de Californie – ont condamné la décision, bien qu'ils aient reconnu que le capitaine Crozier aurait pu faire des faux pas dans sa gestion de la situation.

« Le capitaine Crozier était à juste titre préoccupé par la santé et la sécurité de son équipage, mais il n'a pas géré la pression énorme de manière appropriée », ont déclaré les législateurs. « Cependant, le soulager de son commandement est une réaction excessive. »

« Jeter le commandant par-dessus bord sans enquête approfondie ne résoudra pas la crise croissante à bord des États-Unis. Theodore Roosevelt « , ont ajouté les législateurs. « De plus, nous sommes très préoccupés par l'effet dissuasif que ce licenciement aura sur les commandants de tout le département de la Défense. Le renvoi d'un commandant pour s'être prononcé sur des questions essentielles à la sécurité des personnes placées sous son commandement décourage les autres de soulever des préoccupations similaires. « 

Au moins un législateur du Comité des services armés de la Chambre, le représentant Andy Kim, démocrate du New Jersey, a appelé à la réintégration du capitaine Crozier, affirmant que « le renvoyer envoie un message dangereux à nos dirigeants dans l'armée. »

Le capitaine Crozier avait également fait l'objet de critiques internes de la part de responsables du ministère de la Défense qui ont déclaré qu'il n'aurait pas dû autoriser les marins à débarquer le mois dernier à Da Nang, au Vietnam.

Mais d'autres responsables de la Marine ont défendu cette décision, affirmant qu'à l'époque, la plupart des cas de coronavirus au Vietnam se trouvaient dans le nord du pays, loin de l'endroit où le Roosevelt avait fait escale.

Mercredi, l'amiral Michael Gilday, le chef des opérations navales, a appelé l'arrêt au Vietnam, où le virus a peut-être été transmis à ceux à bord du navire, une « décision fondée sur les risques ».

« À l'époque, il y avait environ 15 ou 16 cas, ils se trouvaient dans le nord à Hanoi et le navire est entré dans Da Nang », a déclaré l'amiral Gilday. « Aujourd'hui, il y a 203 cas au Vietnam et aucun décès. »

Les responsables de la marine ont également déclaré que le virus pouvait avoir embarqué non pas au Vietnam, mais lorsque le personnel de la marine est monté à bord du transporteur alors qu'il était en route.

Se tenant aux côtés de l'amiral Gilday, M

« Je ne sais pas qui a divulgué la lettre aux médias », a déclaré M. Modly. « Ce serait quelque chose qui violerait les principes de bon ordre et de discipline s'il en était responsable. »

Jeudi, M. Modly a annoncé qu'il avait perdu confiance dans le capitaine Crozier et le retirait de son poste.