Un médicament Eli Lilly pour la polyarthrite rhumatoïde porte un avertissement sur son étiquette disant que les patients infectés ne doivent pas le prendre car cela peut aggraver les infections. Pourtant, le National Institutes of Health est sur le point de le tester chez des personnes hospitalisées pour des infections à coronavirus.

L'étude, dont la conception innovante vise à découvrir – rapidement – ce qui fonctionne, a débuté fin février avec le remdesivir antiviral fabriqué par Gilead Sciences. 400 patients ont été traités soit par remdesivir, soit par placebo. Les résultats sont en cours d'analyse et seront connus dans quelques semaines.

Malgré Qualms, un médicament contre l'arthrite sera testé dans une étude sur le coronavirus

Ensuite, l'étude passera au baricitinib, fabriqué par Eli Lilly and Company, a indiqué la société.

Jennifer Routh, porte-parole de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a confirmé que le médicament serait désormais testé dans le cadre de l'essai fédéral, mais a déclaré que l'institut ne pouvait pas faire d'autres commentaires.

Dan Skovronsky, directeur scientifique de Lilly, a expliqué comment et pourquoi le baricitinib a été choisi.

En février, lorsque le nouveau coronavirus est devenu une menace pandémique, une entreprise du Royaume-Uni appelée Benevolent AI a commencé à utiliser son système d'intelligence artificielle pour rechercher des médicaments approuvés qui pourraient éventuellement aider les personnes atteintes de coronavirus. Il indiquait le baricitinib précisément parce qu'il supprime le système immunitaire. Cela, a suggéré la société, pourrait lui permettre d'étouffer une tempête de cytokines, une réponse désastreuse du système immunitaire qui tue les patients.

Au fur et à mesure que progresse une infection à coronavirus, la quantité de cellules infectant le virus ne semble pas être extrêmement élevée. Mais le système immunitaire de certaines personnes se met à surmultiplier, envoyant de grandes quantités de petites protéines – des cytokines – qui déclenchent l'inflammation. Les tempêtes de cytokines peuvent tuer des patients atteints d'autres maladies, dont la grippe. Cette réaction immunitaire excessive, selon certains scientifiques, pourrait expliquer pourquoi certaines personnes infectées par le coronavirus ne présentent que des symptômes bénins tandis que d'autres ont des maladies graves ou mortelles.

L'IA bienveillante a également noté un autre avantage potentiel du baricitinib, a déclaré le Dr Vincent Marconi de l'Université Emory, un enquêteur clé du procès fédéral. Le médicament pourrait avoir une activité antivirale. Cela, en plus de la possibilité de maîtriser les tempêtes de cytokines, a déclaré le Dr Marconi, « a présenté un argument convaincant pour que le baricitinib soit exploré plus avant dans un essai clinique. »

Chez Lilly, les cadres étaient un peu sceptiques.

« Notre réaction initiale a été: » Est-il sensé d'immunosuppresser lorsque les patients essaient de combattre une infection? «  », A déclaré le Dr Skovronsky. L'étiquette d'avertissement sur le médicament, a-t-il ajouté, « a tempéré notre enthousiasme ».

Alors que Covid-19 se répandait, certains médecins ont quand même commencé à administrer le médicament aux patients. C'est une pilule et il y en a énormément, ce qui permet aux médecins de la prescrire hors AMM.

Le Dr Skovronsky et ses collègues de Lilly étaient inquiets.

« Nous sommes extrêmement prudents », a déclaré Patrik Jonsson, président des biomédecines de Lilly. « Nous ne pouvons pas encourager l'utilisation. »

Mais de tels avertissements ne suffisaient pas.

« En période désespérée, les médecins essaient tout », a déclaré le Dr Skovronsky. «Divers médicaments sont simplement essayés sur des patients dans des essais cliniques sans contrôle. Il est vraiment difficile d'interpréter ce type de données. »

La société a réalisé qu'elle devait accepter l'offre de fournir son médicament pour l'essai fédéral.

Le Dr Andre Kalil, chercheur principal dans l'essai fédéral, a exhorté les médecins et les patients à s'abstenir d'utiliser le baricitinib jusqu'à ce que les résultats de l'essai fédéral soient connus, ce qui devrait être dans quelques mois.

« C'est un médicament qui n'a jamais été utilisé auparavant dans cette situation », a-t-il déclaré. «C'est pourquoi il doit être testé dans un essai clinique randomisé. Nous ne savons pas si cela va aider ou nuire. Nous avons tellement d'incertitude. »

La conception finale de la prochaine phase de l'essai fédéral est toujours en cours d'élaboration, mais on s'attend à ce qu'elle inclue 600 à 800 patients, a déclaré le Dr Marconi. Si la première phase de l'étude constate que le remdesivir semble aider les patients, la moitié des patients de la deuxième phase prendront du remdesivir plus une pilule placebo et la moitié recevra du remdesivir plus du baricitinib.

Si le remdesivir n'est ni meilleur ni pire que le placebo – une possibilité très réelle compte tenu des progrès réalisés jusqu'à présent dans une étude financée par une entreprise en Chine – un groupe de patients recevra une pilule placebo et l'autre groupe recevra du baricitinib.

« Nous recherchons un effet puissant », a déclaré le Dr Skovronsky. «Si ça marche, ce sera gros. Si ce n'est pas le cas, nous allons continuer. « 

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