Comment le prochain maire de Seattle reconstruira-t-il l'économie après COVID ?

À la fin de 2001, alors que Greg Nickels, alors maire élu, se préparait à prendre ses fonctions, Seattle sombrait dans une crise économique qui s'aggravait. Avec les voyages dans le monde martelés par les attentats terroristes du 11 septembre, la nouvelle administration anticipait des coups durs pour le tourisme et davantage de licenciements chez Boeing, alors le plus gros employeur de la région de Seattle.
Bien que Nickels ait fait campagne massivement sur les problèmes de transport en commun, ses priorités du premier mandat se sont rapidement étendues.

"Il est devenu très clair que l'économie, et essayer de remettre les gens au travail, serait au premier plan", se souvient Nickels.
Deux décennies plus tard, Seattle choisit un maire dont la principale priorité sera de sortir la ville d'une autre crise économique.
C'est un défi de taille.

Bien que l'économie de Seattle ait considérablement rebondi depuis les profondeurs de la pandémie, un rétablissement complet pourrait prendre un an ou plus, en partie grâce aux dommages persistants de la pandémie. Mais le nouveau maire devra également naviguer dans de profonds désaccords politiques sur la meilleure façon de relancer l'économie, ou même à quoi devrait ressembler une économie « reprise ».
Ces politiques de relance ont déjà fait surface à l'approche de la primaire (les bulletins de vote sont attendus le 3 août) : une querelle entre l'establishment du centre-ville de Seattle, qui considère le centre-ville comme le moteur de la reprise, et une candidate de premier plan, M.

Lorena González, défend une stratégie plus large axée sur « tous nos quartiers à travers la ville ».

Une ville, plusieurs récupérations

La querelle est largement performative – mais elle souligne un défi clé pour la reprise de Seattle : le prochain maire supervisera non seulement « une » économie, mais une communauté économique diversifiée dont les divers éléments ne se sont pas rétablis au même rythme.

Alors que de nombreux grands employeurs de Seattle, y compris les grands acteurs du centre-ville comme Amazon, ont rebondi (ou ont en fait profité d'un boom pandémique), la communauté des petites entreprises de la ville peut avoir besoin d'années pour retrouver ses chiffres ou sa vitalité d'avant la pandémie.

Pour plus d'informations sur le vote, les urnes, le vote accessible et les bulletins de vote en ligne, contactez votre bureau électoral de comté. Les bulletins de vote sont dus avant 20 heures. le 3 août.

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De même, là où les cols blancs de Seattle ont enregistré des pertes d'emplois minimes pendant la pandémie, les perspectives de reprise post-pandémique sont moins certaines pour les travailleurs des services de la ville, en particulier dans des industries telles que le tourisme, la vie nocturne, les arts et la culture.

Ces secteurs "ont été les plus durement touchés, et cela va se manifester plus durement à Seattle que dans d'autres régions", explique Anneliese Vance-Sherman, économiste du Département de la sécurité de l'emploi (ESD) de l'État qui se concentre sur la région de Seattle.
Et là où certains quartiers de Seattle ont déjà connu une forte reprise, la marche est beaucoup plus lente dans d'autres zones.
Le centre-ville de Seattle continue de souffrir de l'absence d'employés de bureau, qui sont toujours à environ 20% des niveaux d'avant COVID.

Certaines communautés du sud de Seattle ont également été plus lentes à rebondir, en partie parce que les résidents étaient plus dépendants des industries de services touchées par la pandémie.

À South Park, par exemple, de nombreuses petites entreprises et entreprises individuelles ont fermé en raison des restrictions liées au COVID, mais n'ont pas pu obtenir de prêts aux petites entreprises en cas de pandémie, a déclaré Rocio Elizabeth Arriaga Briones, présidente de la South Park Merchants Association (SPMA). Cela a rendu la récupération «assez difficile», dit Arriaga Briones.

Cela indique un autre obstacle à la reprise : COVID-19 a exacerbé de nombreux problèmes, notamment les inégalités économiques et le sans-abrisme, qui entravaient déjà la prospérité alimentée par la technologie de Seattle.
Quinze mois après le début de la pandémie, ces problèmes ne ralentissent pas seulement les efforts de rétablissement de la ville ; ils compliquent également profondément la politique de récupération pour le prochain maire.
La semaine dernière, les partisans du soi-disant amendement à la charte de Compassion Seattle ont déclaré avoir recueilli suffisamment de signatures pour mettre la mesure controversée sur le bulletin de vote.

(Les signatures doivent encore être validées.) Si elle est approuvée par les électeurs, la mesure soutenue par les entreprises exigerait que le prochain maire et le prochain conseil réécrivent le budget de la ville autour des services aux sans-abri et à la personne, ouvrent des milliers de refuges ou d'unités de logement et « équilibrent » le besoin de dégager les campements de la propriété de la ville avec la santé et la sécurité des personnes dans les camps.
De nombreux membres de la communauté des affaires de Seattle affirment que l'itinérance et les campements, ainsi que le crime et le fléau qui y sont associés, sont des obstacles clés à la reprise – et la preuve d'une érosion plus large des conditions dont les entreprises ont besoin pour rebondir.

« Nous avons vraiment besoin que les principes fondamentaux de l'administration municipale fonctionnent correctement si nous nous attendons un jour à nous remettre complètement de la pandémie », a déclaré Mike Stewart, directeur exécutif de la Ballard Alliance, qui soutient l'amendement à la charte.

Petite entreprise, grande crise de l'itinérance

Les huit principaux candidats à la mairie ont des différences assez importantes dans la façon dont ils géreraient la reprise de la ville – mais aussi quelques similitudes.

Tous les huit ont promis plus d'aide pour les petites entreprises.

L'ancienne législatrice de l'État Jessyn Farrell, par exemple, souhaite voir d'importantes subventions directes aux petites entreprises, en particulier celles des communautés défavorisées qui ont peut-être manqué les prêts fédéraux en cas de pandémie et « n'ont pas accès aux relations bancaires traditionnelles ».
Lance Randall, un spécialiste du développement économique, souhaite des allégements fiscaux aux propriétaires qui offrent des réductions de loyer ou d'autres incitations aux locataires de petites entreprises. Une telle politique pourrait également aider à combler certaines des nombreuses vitrines vides, a déclaré Randall lors d'un récent forum de candidats parrainé par la Downtown Seattle Association.

« Il y a beaucoup de places vacantes à cause de COVID », a-t-il déclaré.
Une autre planche de plate-forme populaire : réduire le fardeau réglementaire pour les petites entreprises. "Nous devons être vraiment conscients que Seattle n'a pas toujours été la ville la plus facile pour faire des affaires", ajoute Colleen Echohawk, ancienne directrice du Chief Seattle Club.

"Si nous permettons à plus de gens de créer leur propre entreprise … nous allons récupérer beaucoup plus rapidement", a déclaré Andrew Houston Grant, architecte et ancien membre du conseil municipal Teresa Mosqueda, qui souhaite également une autorisation plus facile, en particulier pour les entreprises. dans les communautés marginalisées. Le processus d'autorisation de la ville, dit-il, "est rompu".

Il y a beaucoup moins d'unanimité en ce qui concerne l'itinérance et les questions de sécurité. Alors que les huit candidats disent qu'ils donneront la priorité à la politique de lutte contre le sans-abrisme, leurs approches diffèrent souvent considérablement.
Seuls quatre candidats soutiennent le Compassion Seattle : Randall, Farrell, l'ancien maire adjoint Casey Sixkiller et l'ancien président du conseil municipal Bruce Harrell.

Lors du forum DSA, Harrell a déclaré qu'il soutenait l'amendement à la charte en partie parce que « cela suggère fortement que nous avons un besoin impérieux d'ouvrir nos parcs et espaces publics ». De même, Sixkiller dit que la ville doit démontrer « que nous avons la capacité à la fois d'obtenir [homeless] les gens à l'intérieur, mais aussi aborder les conditions dans nos rues et dans nos parcs. »
Mais Houston, González, Langlie et Echohawk s'opposent à la mesure.

Langlie, un cadre de la construction, a déclaré qu'il partage les inquiétudes des bailleurs de fonds - "Je pense que nous n'avons pas eu assez d'urgence sur cette question" - mais ne pense pas que demander aux électeurs de décider soit une "bonne gouvernance".
Echohawk, qui a initialement soutenu la mesure comme moyen de stimuler l'action de la ville, a par la suite retiré ce soutien, craignant que la mesure ne comprenne aucun financement dédié et puisse conduire à plus de balayages de campements de tentes.
Les candidats étaient également divisés sur un autre enjeu clé de la reprise : la montée des tensions entre la mairie et le milieu des affaires de la ville.

Les relations entre les chefs d'entreprise et la majorité progressiste du conseil municipal sont devenues de plus en plus hostiles à propos d'une nouvelle taxe sur les grands employeurs et de la rhétorique combative de certains membres du conseil envers Amazon et certaines des autres grandes entreprises de la ville.
Certains candidats à la mairie ont promis un ton plus constructif et favorable aux affaires. "Nous devons nous souvenir de ces grandes et grandes entreprises qui ont élu domicile à Seattle – elles ont commencé comme de petites entreprises", a déclaré Sixkiller lors du récent forum DSA.

D'autres ont fermement maintenu les grandes entreprises dans le collimateur de la campagne. González soutient que la stratégie de relance de la ville « doit être avant tout centrée sur les travailleurs … les personnes qui ont subi le plus gros de cette pandémie », tandis que « les méga entreprises … dans notre ville, qu'elles soient au centre-ville ou dans tout autre quartier, n'ont pas besoin de subventions des contribuables.

Plusieurs candidats ont attaqué le rôle des entreprises dans la campagne.

Ferrell dit que "les habitants de Seattle devraient choisir leur prochain maire, pas les intérêts des entreprises". Houston a critiqué les "intérêts des entreprises" et s'est engagé à résister aux "développeurs, millionnaires et mauvais acteurs qui tentent d'influencer notre élection".
Il est difficile de prédire comment ces stratégies de relance concurrentes jouent sur le plan électoral.

L'itinérance sera probablement une priorité pour les électeurs de Seattle : 57% des électeurs ont identifié l'itinérance comme le plus gros problème de la ville, selon un sondage de février réalisé pour Compassion Seattle par EMC Research. Il est probablement à noter que Compassion Seattle a recueilli 64 155 signatures de pétitions, soit environ le double du nombre nécessaire pour figurer sur le bulletin de vote, selon ses partisans.
Mais la course à la mairie se déroule également dans une culture politique de plus en plus divisée sur des questions économiques, telles que les inégalités et la fiscalité des entreprises.

En tant que problème de campagne, la reprise économique pourrait être présentée soit comme « un partenariat entre la mairie et les petites entreprises » ou « un choix entre les intérêts des travailleurs et ceux des employeurs », explique Ben Anderstone, un consultant politique basé à Seattle qui conseille la candidate du conseil municipal Sara Nelson. . Cela pourrait laisser les électeurs choisir entre "des visions très contrastées de la reprise économique même", dit-il.

Puissance limitée, mais une grande « pupitre d'intimidateur »

Malgré tout le débat sur la stratégie, la capacité du prochain maire à influencer la reprise sera limitée.
Même les maires politiquement efficaces disposent de ressources modestes lorsqu'il s'agit de faire face aux crises économiques.

Le programme de vaccination agressif de Seattle et ses divers programmes de secours, tels que les subventions aux petites entreprises et les restrictions d'expulsion, ont contribué à atténuer les pires effets économiques de la pandémie.

Mais la majeure partie de la reprise jusqu'à présent a été tirée par des facteurs externes, tels que les mesures de relance fédérales, l'assouplissement des restrictions des États et les décisions des entreprises individuelles.
"La ville elle-même dispose de quelques outils, mais en réalité, c'est le marché qui déterminera en fin de compte à quoi ressembleront les conditions économiques", a déclaré Nickels. "Et cela va bien au-delà de Seattle et bien au-delà du bureau du maire."

Et, surtout, le pouvoir du maire de Seattle doit être partagé avec un conseil municipal avec ses propres idées sur la reprise économique.
Le principal avantage du maire, selon Nickels, est la « chaire d'intimidation » – une plate-forme de premier plan pour renforcer le soutien du public aux initiatives critiques, que le maire peut ensuite utiliser pour faire pression sur le conseil municipal lors de la négociation de politiques économiques. Si le prochain maire peut le faire, « le conseil n'aura vraiment pas d'autre choix que de suivre », déclare Nickels.

Mais une stratégie efficace de la chaire d'intimidation nécessite un programme de maire bien défini qui peut plaire à une large base d'électeurs et de groupes constitutifs. Et jusqu'à présent, dit Nickels, il n'a vu cela d'aucun des candidats.
"C'est ce que nous devrons voir d'ici la primaire certainement, mais encore plus une fois que nous saurons qui sont les deux derniers", ajoute-t-il.